Personas de diferentes culturas en medio de una comunicación que incluye tanto vocalizaciones como gestos.

Aunque durante mucho tiempo se creyó que los gestos con significado fueron cruciales para el desarrollo del lenguaje, un nuevo estudio desafía esta concepción de la comunicación humana y revela un papel potencial de las vocalizaciones icónicas. Puede que estas sean el eslabón perdido que ayudó a nuestros ancestros a comunicarse a través del lenguaje.

El significado en la comunicación lingüística

La comunicación a través del lenguaje requiere que los hablantes tengan una percepción similar sobre el significado de las palabras. Para ello, nos ayudamos también con gestos icónicos, que no son más que esas señales visuales que se asemejan al significado de las palabras.

Se ha debatido durante largo tiempo los elementos que jugaron un papel en la comunicación entre los humanos; muchos expertos apoyan la teoría de que nuestros ancestros empezaron usando los gestos icónicos, mientras que otros creen que las vocalizaciones icónicas fueron más propicias para el lenguaje.

Comunicación a través de vocalizaciones

Interesados por comprender mejor la evolución de la comunicación humana, los investigadores hicieron dos experimentos. El objetivo era determinar si las personas, a pesar de tener diferentes lenguas maternas, podían comprender las vocalizaciones novedosas de sus compañeros para determinar su influencia en el desarrollo del lenguaje más allá de los gestos.

Para ello, reunieron a personas de diferentes orígenes lingüísticos; específicamente, de 28 idiomas de 12 familias lingüísticas, incluidos grupos de culturas orales como hablantes de Palikúr, que viven en la selva amazónica, y los hablantes de Daakie, en la isla de Vanuatu en el Pacífico Sur.

Capaces de comprender el significado de las vocalizaciones pese a las diferencias de lenguaje

En el primer experimento, evaluaron dicha capacidad usando 30 significados diferentes, comunes en todos los idiomas incluidos.

Las vocalizaciones incluyeron significados referidos a entidades animadas, como los humanos (niño, hombre, mujer) y animales (tigre, serpiente, venado). También entidades inanimadas, como cuchillo, fuego, roca, agua, carne, fruta; acciones como recolectar, cocinar, esconder, cortar, cazar, comer, dormir; rasgos como aburrido, agudo, grande, pequeño, bueno, malo; medidas de cantidad (uno, muchos) y significados demostrativos (esto, aquello).

Los resultados mostraron que los oyentes eran capaces de entender el significado de las vocalizaciones producidas por los participantes angloparlantes para cada uno de los significados evaluados; esto a pesar de tener antecedentes culturales y lingüísticos tan diferentes.

La precisión de la comprensión de las vocalizaciones puede variar

En un segundo experimento, los investigadores quisieron probar si los participantes provenientes de sociedades predominantemente orales también podían comprender las vocalizaciones de sus compañeros. Para ello, usaron como referencia 12 significados fáciles de imaginar, similares a los del experimento previo.

Los participantes obtuvieron los mejores resultados al adivinar los significados de vocalizaciones referidas a ‘dormir’, ‘comer’, ‘niño’, ‘tigre’ y ‘agua’, y peor con ‘eso’, ‘juntar’, ‘aburrido’, ‘afilado’ y ‘cuchillo’.

Pero descubrieron que los participantes adivinaban algunos significados consistentemente con más precisión que otros. Por ejemplo, la precisión osciló entre 98,6 por ciento para la acción ‘dormir’ y 34,5 por ciento para la demostración ‘eso’.

Tanto los gestos como las vocalizaciones jugaron un papel en el desarrollo del lenguaje

Y tal como indica el Dr. Bodo Winter, coautor del estudio, estos hallazgos desafían la idea de que “las vocalizaciones tienen un potencial limitado para la representación icónica”. Tal y como mostraron los experimentos, en ausencia de palabras, las personas pueden comunicarse a través de vocalizaciones al comprender sus significados.

Más allá de los gestos, el papel de las vocalizaciones podría explicar, al menos en parte, por qué hay casos de comunicación intercultural efectiva entre personas que no manejan un idioma común.

Sin embargo, no descartan que los gestos también precedieran el desarrollo del lenguaje, quizás complementando las vocalizaciones. No podemos negar su papel significativo en la comunicación, y cuánto más en el surgimiento moderno de los lenguajes de señas.

Referencia:

Novel vocalizations are understood across cultures. https://www.nature.com/articles/s41598-021-89445-4

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