Lenguado en el fondo del mar en representación de los peces planos.
Vía Pixabay.

Durante miles de millones de años, la vida en el planeta ha estado en un proceso de constante cambio y adaptación. Cada modificación en las especies animales viene como un resultado de mutación que buscan brindar a las criaturas alguna ventaja evolutiva. Sabiendo esto, podemos tomar un momento entonces para preguntarnos ¿qué ventajas le trajo la evolución al pez plano? ¿Vale la pena tener dos ojos en un mismo lado de la cara?

Para responder a esta pregunta, se realizó recientemente un estudio que terminó publicado en la revista científica PNAS. Detrás de su realización estuvieron los investigadores Olivier Larouche, Sara-Jane Watson, Stacy Farina, María Laura Habegger y Matt Friedman, con Kory M. Evans como líder.

En equipo, los especialistas se dieron a la tarea de analizar por qué estos vertebrados se habían diferenciado tanto hasta de sus parientes acuáticos más cercanos. Después de todo, más de 800 especies de peces planos no pueden haber cambiado sus ojos de posición solo por gusto… ¿o sí?

Asimetría deliberada: ¿por qué la evolución de los peces planos fue tan diferente?

“Los peces planos son algunos de los vertebrados más extraños del planeta, y se volvieron extraños muy, muy rápido al cambiar múltiples rasgos a la vez durante un corto período de tiempo”, comentó Evans.

El también profesor de biociencias en la Universidad de Rice agregó que, en general, la simetría que presentan los peces planos es una novedad dentro de su evolución. Según reveló la investigación, las mutaciones que llevaron a estos vertebrados a ser lo que conocemos hoy tuvieron su inicio hace 65 millones de años.

Sin embargo, el estudio también mostró que los cambios más notorios a la estructura física de los peces planos se dieron durante un total de 3 millones de años. Colocando esto en perspectiva, nos encontramos con que estas criaturas no solo tuvieron una evolución única dentro de sus pares, sino que también fue particularmente acelerada.

La “cascada evolutiva” de los peces planos

Para poder explicar el por qué detrás del proceso acelerado de evolución en los peces planos Evans y su equipo sugirieron lo que se conoce como “cascada evolutiva”. Básicamente, esta se trata de un evento que se da debido a la integración de rasgos genéticos en el ADN.

Dicha interrelación de los rasgos crea un efecto en cascada que inicia con la mutación de al menos uno de estos. Ya que, como se encuentran integrados, el cambio en uno fuerza inevitablemente al otro a cambiar para adaptarse. Esto a su vez, genera una cadena de adaptaciones en toda la red de genes interconectados.

¿Ventaja biológica?

Pez plano en el fondo del mar y a cuerpo completo.
Vía Getty Images.

Ahora que sabemos que los cambios de los peces planos se debieron a un proceso evolutivo acelerado y único, cabe preguntarnos… ¿para qué lo iniciaron? Los investigadores nombraron a otras criaturas planas como las anguilas y las rayas, como evidencias de que el cambio en la posición de los ojos no era necesario para aplanar el cuerpo.

En general, un cambio tan brusco y notorio debería tener una razón evolutiva, como la posibilidad de ofrecer una ventaja para el animal. Pero esta vez la respuesta no es tan clara. Entonces… si el movimiento de los ojos a un lado de la cara no era realmente necesario para la evolución… ¿para qué sirve?

“No voy a mentir. (…) Realmente no sé si hay una ventaja. Creo que lo hicieron porque pudieron”, respondió Evans.

Referencia:

Integration drives rapid phenotypic evolution in flatfishes: https://doi.org/10.1073/pnas.2101330118

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