Gracias a las crecientes investigaciones que se han realizado a lo largo de los años sobre la topografía marciana, sabemos cada vez más sobre ella. De allí que hayamos descubierto la posible existencia de hielo bajo su superficie. Ahora, para complementar esto, un nuevo estudio ha planteado la posibilidad de que Marte tuviera glaciares.

Dicha afirmación viene sustentada por las imágenes obtenidas en el 2001 por la sonda Mars Odyssey. Esta tomó fotografías de una llanura marciana conocida como Arcadia Planitia.

En ella, a pesar de no haber grandes relieves que hablen de lagos o cráteres, se observaron extrañas marcas que, según parece, podrían dar señales de la existencia de glaciares. La investigación que ha planteado esta oportunidad se publicó en el más reciente número de la revista científica Icarus.

¿Podría haber glaciares en Marte?

Texturas de Arcadia Planitia.
Texturas de Arcadia Planitia, tomadas por la nave espacial Mars Odyssey, en el 2001. Crédito: NASA/JPL /Universidad Estatal de Arizona.

Como lo hemos mencionado, esta no es la primera vez que se plantea la posibilidad de que exista hielo o agua en Marte. Sin embargo, en todas las ocasiones anteriores se habló de antiguas señales de estos elementos o de la presencia de sus partículas atrapadas bajo su corteza.

Hasta la fecha, hemos obtenido imágenes de las dunas congeladas de Marte y otras áreas de este. No obstante, las imágenes Arcadia Planitia se destacan. Por este motivo, los investigadores Shannon M. Hibbard, Nathan R. Williams, Matthew P. Golombek, Gordon R. Osinski y Etienne Godin se dieron a la tarea de analizarlas.

“Las corrientes de hielo son algo que podría estar en Marte y podría sugerir que se han producido procesos glaciares más complejos en Marte, lo que creo que es realmente interesante”, comentó Hibbard, quien dirigió el estudio.

Por lo que se ha visto, las marcas en el terreno prácticamente plano de esta zona del norte de Marte hablan de posibles glaciares cerca de la superficie. En otras palabras, habría una potencial fuente de agua nunca antes identificada en el territorio marciano.

¿Estamos más cerca de encontrar vida en Marte?

Claramente, el confirmar la presencia de agua en Marte, sobre todo en grandes depósitos como el que aparentemente está en Arcadia Planitia, podría ser un gran indicio de pasada vida en el planeta. Sin embargo, para poder determinarlo con claridad, sería necesario hacer más análisis en los glaciares de Marte.

Pero, para que esto se dé, primero será necesario realizar más estudios que permitan confirmar que, efectivamente, los patrones vistos en las particulares fotos pertenecen a glaciares apenas y parcialmente cubiertos. De ser esto cierto, entonces las siguientes misiones de exploración marcianas seguramente tendrán esta zona como principal objetivo.

Imagen de un cráter de Marte vacío a la izquierda y luego lleno con glaciares a la derecha.
Crédito: NASA/Caltech/JPL/UTA/UA/MSSS/ESA/DLR.

Según reportó Live Science, la NASA y SpaceX ya habían puesto la mira en esta área debido a su potencial para ser una zona de aterrizaje. Pero, si a esto se le suma la posibilidad de obtener una fuente de agua cercana a la superficie, Arcadia Planitia podría convertirse en un punto clave para el desarrollo de las misiones de exploración marcianas del futuro.

De hecho, podría incluso arrebatarle el puesto a la actual “mejor región” para la vida en Marte. No necesariamente sería donde se descubriera esta, pero sí podría ser el puente que nos permitiera permanecer en el planeta el suficiente tiempo como para poder encontrar los esperados indicios. Una tarea que, como sabemos, hemos intentado durante años y que ha mostrado ser mucho más ardua de lo esperado.

Referencia:

Evidence for widespread glaciation in Arcadia Planitia, Mars: https://doi.org/10.1016/j.icarus.2020.114298

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