La NASA está a punto de cumplir una de las metas planteadas para el tan esperado viaje del rover Perseverance a Marte: volar por primera vez un helicóptero sobre la superficie del planeta.

Ahora, tras algunos días de preparación, el dron está listo para volar e identificar algunos puntos interesantes para la investigación marciana. Según los informes, este despegará para cumplir con dicho objetivo el próximo 12 de abril.

Ingenuity, el primer helicóptero sobre Marte

El rover Perseverance se lanzó en julio de 2020 y llegó exitosamente a Marte el pasado 18 de febrero, llevando consigo una máquina con la que la NASA daría otro gran paso histórico en el planeta.

Después de aterrizar, Perseverance dejó caer el helicóptero Ingenuity que llevaba consigo tal y como un canguro a su cría. Pero, a diferencia de estos, el rover se alejó un poco para permitir que el ingenio se preparara para su primer vuelo sobre la superficie marciana.

Un ingenio pequeño y veloz

Ingenuity es una máquina pequeña que mide alrededor de medio metro de altura y pesa solo 1,8 kilogramos. Está equipado con dos rotores que se encargan de levantarlo girando en direcciones opuestas 40 veces por segundo. Esta velocidad es unas cinco veces más elevada que los rotores adjuntos a los helicópteros típicos que vuelan sobre la Tierra.

Los rotores del helicóptero extraterrestre pueden ir tan rápido por dos razones: su pequeño tamaño y que es mucho más difícil volar en la atmósfera marciana, que es unas 100 veces más delgada que la de nuestro planeta.

Ahora bien, la velocidad parece ser un punto clave en los viajes extraplanetarios. La computadora integrada al primero helicóptero de la NASA en Marte también destaca por su elevada capacidad; es aproximadamente 150 veces más rápida que la de Perseverance.

Con ello, no debería extrañarnos que las computadoras más potentes de la Tierra o enviadas previamente al espacio se queden cortas frente a la de Ingenuity.

“Si sumas todas las computadoras desde el principio que han volado hacia el sistema solar y lo sumas todo, lo empequeñecemos”, dijo Bob Balaram del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL), ingeniero jefe de Ingenuity, durante una conferencia de prensa celebrada el 23 de marzo.

Un aterrizaje exitoso

El proceso de separación ha resultado exitoso y sin inconvenientes. Incluso el mundo terrestre ha podido observar la primera autofoto en la que aparecen ambos equipos sobre el suelo de Marte, separados por unos metros de distancia.

“Ha sobrevivido al lanzamiento, ha sobrevivido al viaje por el espacio, al vacío y la radiación, ha sobrevivido a la entrada, el descenso y el aterrizaje en la superficie en la parte inferior del rover Perseverance”, dijo Balaram. “Se ha hecho todo lo que podríamos hacer en la Tierra, y ahora es el momento de llevar ese mismo vehículo a Marte y someterlo a la prueba definitiva”.

Un mes para volar sobre Marte

Se ha estipulado que el primer vuelo del ingenio sea relativamente simple. El movimiento consistirá en despegar del suelo de Marte y volar hacia arriba a una velocidad de aproximadamente 1 metro por segundo hasta que el helicóptero esté a 3 metros en el aire. Entonces deberá mantenerse a flote durante unos 30 segundos antes de descender de nuevo.

Fotografía tomada por el rover Perseverance al helicóptero Ingenuity de la NASA sobre la superficie de Marte.
Fotografía tomada por el rover Perseverance al helicóptero Ingenuity de la NASA el 5 de abril. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU.

Mientras tanto, Perseverance capturará toda la escena desde una distancia prudente para evitar accidentes para enviarla en forma de imágenes y videos a los observadores en la Tierra.

De resultar todo bien, entonces Ingenuity podrá repetir su hazaña cuatro veces más durante el mes siguiente con nuevas metas como volar más alto y hacer movimientos más complejos. Para ello, tendrá disponibles 30 días marcianos, que serían unos 31 días terrestres.

Dicho esto, podríamos ver a Ingenuity como una especie de capricho de los científicos en la Tierra. El objetivo del dron es demostrar que es posible hacer que un helicóptero vuele en Marte, y nada más. Aunque, por supuesto, el éxito o fracaso en sus pruebas allanará el camino hacia el desarrollo, envío y despliegue futuro de drones que cumplan funciones más específicas, como la exploración de áreas difíciles o imposibles de alcanzar.

Referencia:

NASA is about to fly a helicopter on another planet for the first time. https://www.newscientist.com/article/2274029-nasa-is-about-to-fly-a-helicopter-on-another-planet-for-the-first-time/

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