Bajo el hielo de Groenlandia se encontraba un depósito de plantas antiguas fosilizadas que han marcado una primera vez para el territorio. Hasta el momento, los restos vegetales alguna vez encontrados bajo las capas congeladas eran demasiado pequeños para observarlos a simple vista. Ahora, los nuevos descubrimientos han acabado con esta situación.

La investigación que ha encontrado estos restos estuvo a cargo de John Southon y se publicó en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). Con ella, se ha documentado por primera vez el origen y la historia detrás de tan particulares hallazgos.

Afortunado accidente

El descubrimiento de estos fósiles de plantas prehistóricas en el hielo de Groenlandia llegó totalmente por sorpresa en el 2017. De hecho, todo se dio debido a un encuentro inesperado con algunos “núcleos de hielo” que datan de 1966.

Básicamente, estas son muestras de las capas de hielo de Groenlandia. Con ellas, se puede estudiar el pasado del territorio y la forma en la que el clima ha ido cambiado en él.

Particularmente, estos núcleos descubiertos por accidente se destacaron por ser unos de los primeros perforados en la Tierra. Por ende, son unas de las muestras vírgenes más preciadas que se pueden encontrar y, ahora, con ellos, también ha venido el mayor descubrimiento de plantas fosilizadas en el hielo de Groenlandia.

Encuentran fósiles de plantas bajo el hielo de Groenlandia

Plantas congeladas bajo el hielo de Groenlandia.
Crédito: Universidad de Vermont.

Estas muestras de hielo, aunque fueron tomadas en los sesenta, no fueron adecuadamente estudiadas sino hasta la actualidad. De allí que el mayor descubrimiento sobre ellos se haya mantenido oculto en su interior por décadas.

Ahora, luego de un análisis detallado de las muestras de hielo tomadas en Camp Century, Groenlandia, se ha pasado a estudiar los macrofósiles de plantas que se encontraron en ellos. Sobra decir que encontrar “ramitas y hojas enteras” conservadas después de millones de años no es un acontecimiento regular. Por lo que, los investigadores reiteraron que se encontraban frente a una oportunidad única.

“Por lo general, se requieren análisis exhaustivos de ADN para identificar qué plantas y animales están en el hielo. Pero aquí pudimos ver las cosas de inmediato. El hielo fue perforado en un lugar increíble donde obviamente había plantas y ramas antes de que el hielo cubriera Groenlandia”, comentó la profesora Dorthe Dahl-Jensen, coautora del estudio.

La historia no contada de Groenlandia

Ahora, gracias a los nuevos macrofósiles de plantas ubicados en el hielo de Groenlandia, será posible conocer la historia que, hasta ahora, se nos había mantenido oculta. A través del análisis de estas muestras, los científicos podrán develar detalles del tipo de vida que hubo en el territorio millones de años atrás, antes de que este se congelara y fuera cubierto por capas heladas.

Como un ejemplo de esto, tenemos los hallazgos iniciales reportados por los investigadores. En ellos, según comenta Dahl-Jensen se pudo determinar que el tipo de vegetación encontrada coincidía con aquella acostumbrada a climas fríos en otros países:

“Entre las hojas, ramitas y restos de plantas que encontramos se encuentran plantas de hepática y musgo de plumas lanudas. Nuestros análisis muestran que provienen de bosques boreales: los bosques de coníferas, abedules y sauces comunes en Canadá y Alaska. Estas plantas y árboles resistentes son tolerantes a las condiciones frías”.

Además de lo anterior, la investigación también comprobó que el hielo ha estado cubriendo a Groenlandia por al menos millón de años. “Antes de eso, hubo períodos entre capas de hielo en los que Groenlandia estaba libre de hielo”, dijo Dahl-Jensen.

Como si esto fuera poco, las muestras encontradas también podrían permitir a los investigadores dar un vistazo más profundo a la evolución del clima en el país. Un detalle que, además, podría usarse para predecir su desarrollo en el futuro.

Referencia:

A multimillion-year-old record of Greenland vegetation and glacial history preserved in sediment beneath 1.4 km of ice at Camp Century: https://doi.org/10.1073/pnas.2021442118

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