La NASA ha anunciado que este viernes 5 de marzo el asteroide gigante Apophis pasará cerca de la Tierra. Durante su trayecto, se aprovechará para estudiar con un poco más de detalle al cuerpo celeste cuyo nombre representa a un antiguo demonio egipcio.

Esta roca espacial tiene una órbita irregular que se completa alrededor del Sol cada 11 meses aproximadamente. Sin embargo, no siempre pasa cerca de la Tierra. De allí que los investigadores tomen cada ocasión como una oportunidad única.

El acercamiento del asteroide Apophis

El asteroide 99942, denominado Apophis por la NASA, mide 340 metros de largo, lo que lo hace al menos igual de grande que la Torre Eiffel. Ahora, a pesar de sus grandes dimensiones, el asteroide Apophis no pasará lo suficientemente cerca de la Tierra como para ser divisado a simple vista.

Aun así, a través del Complejo de Comunicaciones del Espacio Profundo Goldstone de la NASA en California y el Telescopio Green Bank en Virginia Occidental, los investigadores sí podrán dar un vistazo único al asteroide. Por lo que, al menos pasará lo suficientemente cerca para que podamos obtener más información sobre él.

Gracias a este, se podrá entender mejor al asteroide cuyo primer avistamiento se dio en el 2004 y del cual aún no sabemos mucho. La ventana de observación para los científicos se dará a las 8:15 pm (EST) o a las 01:15 am (GMT) del 6 de marzo.

¿El asteroide Apophis podría impactar la Tierra este viernes?

No. De hecho, el asteroide Apophis estará a una distancia de más de 150 millones de kilómetros de la Tierra. Para hacernos una idea, esto es más de 40 veces la distancia que existe entre nuestro planeta y la Luna. Debido a esto, no existe un verdadero riesgo de colisión con la Tierra durante su acercamiento de esta noche.

Cuando se descubrió el asteroide se creyó que había un 3% de posibilidades de que hubiera una colisión en el 2029. Ahora, se ha determinado que, aunque el acercamiento de ese año será diferente, realmente no hay riesgo de impacto.

¿Por qué el paso de Apophis durante el 2029 será diferente?

Representación de la Tierra y de la órbita que dará el asteroide Apophis al pasar cerca de ella.
Vía NASA./JPL-Caltech.

Después de que el asteroide Apophis visite la Tierra hoy por la noche, no volveremos a saber de él hasta el 13 de abril de 2029. Ese día, la roca espacial posiblemente se acerque lo suficientemente a la Tierra como para hacerse visible a los ojos en ciertas áreas del mundo como Australia.

Según los cálculos de los investigadores, el asteroide gigante estará más cerca de la Tierra que la Luna (a 31.900 kilómetros) y orbitará en la misma área que muchas de nuestras naves y satélites. Esto no necesariamente implica un riesgo de colisión con ellos, sino más bien una oportunidad única de investigación.

Gracias a la cercanía, los investigadores podrán determinar finalmente la forma del asteroide y de qué modo se mueve. Asimismo, dependiendo de cómo interactúe con la fuerza gravitacional de la Tierra, también esperan conocer mejor la composición interna del asteroide.

¿El asteroide Apophis podría golpear la Tierra en algún momento?

Los científicos no están totalmente seguros. Ya se sabe que la colisión no ocurrirá en el 2021, en el 2029 o en el 2036. Ahora, los investigadores aún tienen sus reservas con respecto a al regreso del asteroide Apophis a la Tierra durante el 2068.

Esto no significa que hay un riesgo de choque inminente, sino que existe una posibilidad que aún no se ha podido eliminar por completo. Los científicos esperan que las observaciones del 2021 y del 2029 justamente ayuden a cambiar esto y a tener una idea más clara de lo que Apophis significa para nosotros.

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