Imagen que se hizo popular en Twitter por mostrar colores muy juntos en diferentes tonalidades.

Año nuevo, debates nuevos. Al parecer, las teorías conspirativas sobre el coronavirus y las vacunas quedaron obsoletas luego de que empezara a circular una curiosa imagen que parece presentar una especie de ilusión óptica basada en colores.

Al verla, algunos usuarios de la red social han asegurado que solo se ven 7 colores, mientras que otros aseguran ver 11, 13 e incluso 17. Llegar a un consenso será todo un reto, pero como siempre, en TekCrispy nos importan las respuestas enfocadas en la ciencia. A continuación te explicamos por qué hay opiniones tan diversas respecto a los colores en la imagen de Twitter y, por supuesto, las razones detrás de estas diferencias.

La inhibición lateral

Es probable que muchas personas difieran en los colores que ven en la imagen debido a un efecto descrito por el físico austríaco Ernst Mach y que se denomina en su honor Mach Bands. En 1865, mientras trabajaba como profesor de matemáticas y física en la Universidad de Graz, se interesó por una ilusión similar a la de esta imagen.

Aquella mostraba colores de tonos similares, muy difíciles de diferenciar al estar separados, pero fácilmente distinguibles al colocarlos uno junto a otro. Estudiando el fenómeno, Mach concluyó que el efecto iniciaba dentro del ojo, específicamente dentro del tejido fotosensible que forma la retina.

Aunque su estudio data de hace casi dos siglos, resultó bastante acertado, tanto que incluso hoy el mundo debate en Twitter por una imagen que juega con el efecto de los colores. Hoy la ciencia moderna lo llama inhibición lateral.

La luz más brillante inhibe a los receptores cercanos

Resulta que nuestra retina funciona como la pantalla del cine, capturando la luz que se proyecta a través de nuestra pupila. Sobre ella, residen muchos receptores, algunos de los cuales reaccionarán de forma más activa ante una luz más brillante. Luego de ello, enviarán una variedad de señales al cerebro.

Entonces tenemos a varias células enviando señales muy similares al cerebro, y por cuestiones de tiempo y de practicidad, este puede simplemente asumir que se trata del mismo tono. Pero si intentamos ser más minuciosos, podemos valernos de un truco natural que ayudará a nuestro ocupado cerebro a distinguir más fácilmente entre dichos tonos.

Cuando una célula sensible a la luz envía una señal al cerebro, sus vecinas inmediatas se mantienen “quietas”, mientras que otras “siguen” trabajando. En estos casos, la diferencia es poca. Pero en la unión está la fuerza. Si las células quietas se reúnen y se ubican al lado de las inquietas, nuestro cerebro podrá diferenciar más fácilmente unas de otras.

Ahora recordemos que cada una de ellas percibe estímulos y en función de ellos envía señales al cerebro. Si aplicamos la idea a las señales, podremos distinguir mejor los colores en una imagen como la que ha causado revuelo en Twitter. La luz más brillante hace que los receptores activen a sus correspondientes células nerviosas con mayor intensidad, inhibiendo a sus vecinas. Dicho esto, el concepto de la inhibición lateral parece más sencillo.

La inhibición lateral no explica lo que hace que veamos diferentes tonos de colores en la imagen de Twitter

Sin embargo, este efecto no explica por qué a algunas personas les cuesta tanto distinguir entre colores de brillo que apenas contrastan bajo la dinámica ya descrita. Puede que existan factores muy intrínsecos interviniendo en ello más allá de la inhibición lateral, como la composición celular de la retina, las fuentes de luz alrededor, las diferencias de brillo de las pantallas, entre otros.

Puede que esta sea la razón por la que muchos aún seguirán discutiendo sobre los colores presentes en la imagen incluso después de leer esto… o simplemente la terquedad.

Referencia:

How Many Colors in This Image? Here’s The Science Behind The Illusion Dividing Twitter. https://www.sciencealert.com/twitter-s-gone-nuts-over-yet-another-shaded-illusion-here-s-how-we-think-it-works