Variantes del coronavirus con superficies rojas en un fondo blanco con numerosas rayas negras.

Si hay un tema del que se habla actualmente es la evolución. La variante británica del coronavirus ha sorprendido al mundo con un proceso de transmisión rápido que promete convertirla en la dominante en EE.UU. para marzo.

Los científicos también está monitoreando de cerca la variante de Brasil y la de Sudáfrica, y aunque su expansión aún no llega a los niveles de la de Reino Unido, ha ganado la atención de los medios.

Respecto a ello, la biólogo evolutiva, Sarah Otto, ha publicado un artículo en The Conversation en el que explora las razones por las que la variante británica del coronavirus se está propagando más rápido.

El coronavirus ha estado mutando rápidamente

Como muchos saben, el SARS-CoV-2 es un coronavirus altamente contagioso, y mientras se propaga, también sufre mutaciones que se acumulan y dan lugar a diferencias en su genoma.

El fenómeno no es novedoso, pues los organismos en la Tierra atraviesan dichos procesos para adaptarse a los cambios y sobrevivir. Sin embargo, a los científicos les ha llamado mucho la atención el hecho de que estas nuevas variantes se extiendan con tanta rapidez.

Los biólogos evolucionistas sostienen que la mayoría de estas mutaciones no favorecerán al coronavirus, lo cual, de cierta forma, puede generarnos algo de paz. Pero esto no quiere decir que estamos exentos de riesgo pues puede que alguna de ellas sí termine proporcionándole “nuevas habilidades”.

Variante británica del coronavirus es más contagiosa

Un ejemplo de ello es la variante que surgió en Reino Unido, la B.1.1.7, cuyos datos sugieren que definitivamente es más contagiosa. Sin embargo, los epidemiólogos aún no han encontrado evidencia de que sea más mortal.

Algunos investigadores estiman que B.1.1.7 aumenta el número de reproducción, es decir, el número de infecciones derivadas de un individuo infectado entre un 40 y un 80 por ciento. Otros creen que el porcentaje de aumento ronda entre 50 y 74 por ciento. Pero sin importar si es uno u otro de estos casos, el hecho es que esta es, en parte, una de las razones por las que la variante británica del coronavirus se ha propagado tan rápido.

Los investigadores creen que la variante pudo haber surgido de su salto a un individuo inmunodeprimido, ya que estos experimentan infecciones más prolongadas, como mencionamos en una nota previa. En estos casos, el sistema inmune no puede hacer mucho para lidiar con el problema, mientras ocurren rondas recurrentes de replicación viral que favorecen la evolución del coronavirus.

Mutaciones en la proteína pico

Para comprenderlo mejor, vayamos al punto en el que se centraron los desarrollos de vacunas contra la COVID-19, enfermedad causada por el SARS-CoV-2. Las 23 mutaciones identificadas para la B.1.1.7 no se distribuye de manera aleatoria; en realidad se agrupan en un gen que codifica la famosa proteína pico, la cual usa para infectar las células humanas.

Uno de dichos cambios, llamado N501Y, surgió de manera independiente en las tres variantes más preocupantes hasta ahora. En cambio, otros cambios en dicho gen, como el E484K, sí están presentes en dos de estas tres variantes.

Pero la más intrigante es una mutación que elimina la proteína 6 no estructural (NSP6), la cual comparten las tres variantes de interés. Los científicos aún no tienen claro cuál es el efecto de dicha eliminación, pero los estudios en otro coronavirus sugieren que NSP6 ayuda al virus a pasar desapercibido y, por consiguiente, facilita la infección de las células.

En definitiva, la evolución paralela de estas mismas mutaciones en diferentes países y diferentes pacientes inmunodeprimidos sugiere que el proceso derivó de la selección.

Sin embargo, la historia evolutiva del coronavirus apenas empieza, y esta rápida transmisión, aunque no necesariamente implica enfrentarse a un virus más letal, podría aumentar los casos al punto de colapsar nuevamente los sistemas sanitarios. Es por ello que las autoridades aún insisten en las medidas de contención mientras se distribuyen las vacunas.

Referencia:

Why new COVID-19 variants are on the rise and spreading around the world? https://theconversation.com/why-new-covid-19-variants-are-on-the-rise-and-spreading-around-the-world-153530