Uno de los temas más debatidos en esta pandemia ha sido la posibilidad de que los casos asintomáticos de COVID-19 sean capaces de generar nuevas infecciones. Los investigadores de la Organización Mundial de la Salud, otras agencias sanitarias y universidades han trabajado arduamente para determinarlo durante los últimos meses, aún a pesar de que representa un gran reto.

La respuesta parece haber llegado en un nuevo estudio publicado en Journal of the American Medical Association. En este, los autores aseguran que los casos asintomáticos sí pueden propagar la enfermedad, y que, de hecho, son responsables de al menos 50 por ciento de las nuevas infecciones.

Presintomáticos, asintomáticos y sintomáticos

Los investigadores modelaron tres grupos de transmisores del coronavirus SARS-CoV-2 en función de la presencia de sus síntomas. Estos fueron: casos presintomáticos, es decir, personas que no había experimentado síntomas; casos que nunca desarrollaron síntomas; y, por supuesto, los que sí los experimentaron.

El objetivo era determinar cuánto COVID-19 esparciría cada grupo dependiendo del día en que las personas que los conformaban fueran más infecciosas; para ello, tomaron en cuenta varios escenarios.

Uno de ellos fue que el 30 por ciento de las personas eran asintomáticas, y que esas personas eran 75 por ciento tan infecciosas como las personas que los mostraban o que los mostrarían en algún momento. Esta simulación arrojó que los casos asintomáticos eran responsables del 24 por ciento de las nuevas infecciones.

Casos asintomáticos de COVID-19 son responsables de gran parte de las nuevas infecciones

Inicialmente, los investigadores asumieron que el punto en que todas las personas serían más infecciosas serían cinco días después de la exposición el patógeno. Esto siguiendo los hallazgos científicos que sugieren que este es tiempo medio de incubación, es decir, el período que tardan en aparecer los síntomas.

Pero en los otros escenarios plantearon puntos en los que habría más capacidad de propagar la infección diferentes: tres, cuatro, seis y siete días; además, redujeron y aumentaron el porcentaje de asintomáticos con COVID-19 para observar cómo se relacionan estos casos con las nuevas infecciones.

Fue así como descubrieron que las personas sin síntomas (tanto asintomáticos como presintomáticos) transmiten al menos el 50 por ciento de las nuevas infecciones de COVID-19.

Estos resultados coinciden con estimaciones previas realizadas por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedad (CDC, por sus siglas en inglés). Sus estudios habían sugerido anteriormente que los casos asintomáticos podían transmitir la enfermedad en una proporción similar.

Los presintomáticos parecen ser los mayores transmisores de nuevas infecciones de COVID-19

“La proporción de transmisiones se mantuvo en general por encima del 50 por ciento en una amplia gama de valores base”, dijo Jay Butler, subdirector de enfermedades infecciosas de los CDC y autor principal del nuevo estudio.

Aunque los presintomáticos parecen ser un grupo que merece mayor atención. En el escenario en que el punto máximo de transmisión se produjo siete días después de la exposición, los casos asintomáticos fueron responsables de 0 por ciento de las nuevas infecciones de COVID-19. En cambio, el grupo presintomático causó más del 25 por ciento de los casos en general.

La importancia de continuar el uso de mascarillas y el distanciamiento físico

Butler destaca que estos hallazgos nos recuerdan la importancia de seguir apegados a las recomendaciones preventivas contra el coronavirus, en especial, el uso de mascarillas y el distanciamiento social.

“Este estudio demuestra que, si bien la detección de síntomas puede tener algún valor, la mitigación, así como las pruebas planificadas estratégicamente de personas en algún entorno, serán un beneficio significativo”.

A pesar de que son muchos los estudios que confirman la eficacia de dichos métodos, aún hay mucho descontento en tener que continuarlas. Pero debemos recordar que, incluso aunque las vacunas han empezado a distribuirse, el proceso es lento y existen mutaciones que están generando preocupación entre los científicos.

Referencias:

At least 50% of COVID-19 cases spread from people without symptoms, a new study found. https://www.businessinsider.com/half-covid-19-cases-spread-from-people-without-symptoms-2021-1

SARS-CoV-2 Transmission From People Without COVID-19 Symptoms. https://jamanetwork.com/journals/jamanetworkopen/fullarticle/2774707

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