Hoja con pigmento verde que le permite hacer la fotosíntesis.

Los fanáticos del cine, el anime y los libros, sobre todo de ciencia ficción, rara vez se sorprenderán al ver algún personaje de color verde o con características de plantas. Los autores a menudo dan rienda suelta a su imaginación y “crean” seres que sería muy difícil verde en la vida real sin necesidad de un buen maquillaje o disfraz. Pero ya que lo representan tanto en la ficción, vale preguntarnos ¿qué pasaría si los humanos tuvieran la piel verde y pudieran hacer la fotosíntesis?

Asociaciones en la naturaleza para aprovechar la fotosíntesis

En las clases de biología nos explicaron que las plantas son organismos autótrofos, es decir, que pueden crear su propio alimento y, por tanto, energía. Para ello se valen de la fotosíntesis.

Los animales también necesitan comida, pero no pueden producirla por sus propios medios, como las plantas. A pesar de ello, algunos son capaces de aprovechar la luz solar para otras funciones importantes.

Por ejemplo, el pulgón del guisante produce pigmentos que utilizan la luz para generar trifosfato de adenosina (ATP), el compuesto que potencia las reacciones celulares. Por su parte, el avispón oriental, convierte la luz en electricidad, lo que parece estar relacionado con su actividad más pronunciada durante el día.

Lo curioso es que existen animales que también se valen de la fotosíntesis para producir sus nutrientes a través de la luz del sol, el agua y el dióxido de carbono. Como ejemplo, las babosas marinas, que roban los cloroplastos de las algas para sobrevivir durante meses.

Recordemos nuevamente las clases de biología de secundaria: los cloroplastos con aquellas estructuras celulares en las plantas y algas que contienen la clorofila y que intervienen en la fotosíntesis.

También los corales, que se asocian con microbios fotosintéticos llamados zooxantelas, y los huevos de salamandras manchadas reciben oxígeno valioso de las algas. El oxígeno es uno de los productos de la fotosíntesis.

¿Qué recursos requieren los humanos para la fotosíntesis?

En fin, las asociaciones para obtener beneficios son comunes entre los seres vivos, y los humanos están al tanto de ello. Ahora bien, sin hacer mucho ya nos beneficiamos de ella por el simple hecho de poder respirar gracias al oxígeno que producen las plantas en todo el mundo. ¿Pero existirá alguna asociación, o bien, condición en la que los humanos podamos hacer la fotosíntesis a través de nuestra piel?

Para responder esa pregunta, tenemos que repasar aspectos importantes del proceso. En primer lugar, las plantas tienen hojas anchas y planas con las cuales pueden recolectar los recursos necesarios para la fotosíntesis, como la luz solar.

También poseen poros llamados estomas, a través de los cuales ingresa el dióxido de carbono que suministran a sus células. Y otro punto importante es que, a diferencia de los animales y los humanos, estas no necesitan moverse. A menos que hablemos de nuevo de historias de ficción, o de algún Pokemon o Digimon, las plantas son mucho menos activas.

¿Podrían los humanos hacer la fotosíntesis a través de su piel?

Humana con una hoja verde tapando parte de la piel de su cara.
Los humanos necesitarían una amplia extensión de piel porosa para que la fotosíntesis sea un proceso rentable.

La ecóloga de plantas de la Universidad de Oxford en Inglaterra, Lindsay Turnbull, parte de ello para explicar lo que ocurriría si los humanos tuvieran el valioso pigmento verde en su piel y pudieran hacer la fotosíntesis.

Si la piel de una mujer adulta típica tuviera la capacidad de llevar a cabo el proceso, la cantidad de superficie disponible para ello solo satisfaría un 1 por ciento de sus necesidades energéticas diarias. Dicho de forma más sencilla, para que la fotosíntesis sea un proceso rentable para los humanos, necesitarían alrededor de la extensión de una cancha de tenis de piel.

Cabe destacar que esta debería ser lo suficientemente porosa como para dejar entrar el dióxido de carbono. El gran problema con ello es que esto podría crear un desequilibrio desfavorable, ya que por dicho poros también podrían salir líquidos vitales.

La respuesta podría estar en la novela Old Man’s War de John Scalzi

Al principio dijimos que sonaba como una pregunta sacada de un libro de ficción, y de hecho es así. En la novela Old Man’s War, John Scalzi creó soldados humanos equipados con cuerpos diseñados genéticamente con piel verde para poder hacer la fotosíntesis.

Mujer exponiendo su piel al sol y tapando su cuerpo con un sombrero.
Si los humanos pudieran hacer la fotosíntesis, probablemente preferirían ir sin ropa para exponer su piel para recibir la mayor luz solar posible.

El autor parecía haberlo meditado muy bien al escribir la historia, ya que estos soldados no podían obtener toda la energía que necesitaban para sobrevivir solo a través del proceso. Sin embargo, indica que la fotosíntesis les proporcionaba “fuente extra de energía” que les permitía optimizar su cuerpo. “El resultado: se sentirá más fresco, durante más tiempo y en mejores condiciones para realizar sus tareas”, dijo a Live Science

Respecto a lo que pasaría en la vida real si los humanos en realidad pudieran hacer la fotosíntesis a través de una piel verde, no parece muy expectante. Quizás un progreso un poco más acelerado, ya que la energía adicional podría ser utilizada por el cerebro.

Por otro lado, puede que hubiese menos personas tan asiduas al frío y los paisajes invernales. Quizás los climas soleados serían mucho más populares, y la gente ni siquiera lleve ropa para poder captar la luz en todo su cuerpo.

Referencia:

What if humans had photosynthetic skin? https://www.livescience.com/what-if-humans-had-green-skin-photosynthesis.html