En varias oportunidades hemos reseñado estudios que revelan comportamientos bastante excéntricos en ciertas especies del reino animal. Una vez más, la ciencia nos deleita (y asusta) con el descubrimiento de dos nuevas especies de hongos que pueden implantarse en las moscas e irlas devorando poco a poco desde su interior.

Según el artículo publicado Journal of Invertebrate Pathology, los hongos asesinos residen en la región capital de Dinamarca, y sus víctimas favoritas son dos especies de moscas danesas: Coenosia tigrina y Coenosia testacea.

Hongos que comen dos especies de moscas desde sus entrañas

Nadie puede discutir que la naturaleza nos permite apreciar escenas y comportamientos totalmente inspiradores. Pero al mismo tiempo puede llegar a ser tan cruel y despiadada que en lugar de admiración, podemos sentir ese tipo de respeto relacionado con el miedo. El siguiente es uno de esos casos.

Los investigadores de la Universidad de Copenhague han descubierto dos nuevas especies de hongos en Dinamarca: Strongwellsea tigrinae en Jægerspris y Strongwellsea acerosa, en la isla Amager.

Su modo de operación es bastante convencional y siguen la dinámica parasitaria. Primero, invaden a las moscas, y en el proceso crean un agujero enorme en su abdomen donde se alojan durante un tiempo.

Mientras tanto, las moscas continúan su vida con normalidad, zumbando día tras día, quizás sin saber que mientras se movilizan, también liberan esporas de los hongos que las infectaron en el aire. Y como es de esperar, al salir del agujero en su abdomen terminarán infectando a otras moscas y repitiendo el proceso hasta crear una cadena de contagio letal.

Luego empiezan a vivir como parásitos en el interior de las moscas hasta saciarse. Al cabo de unos días, las moscas termina por acostarse boca arriba, agonizante, con espasmos que la conducen lentamente hasta el final de su vida.

Contagiosos y resistentes a condiciones extremas

Esporas del hongo danés Strongwellsea acerosa.
Esporas de Strongwellsea acerosa, uno de los hongos que comen moscas descubiertos en Dinamarca. Crédito: Universidad de Coppenhague.

Sin embargo, no solo pueden permanecer en el interior de sus víctimas, sino también en condiciones extremas, como el invierno. Las esporas en las que son liberados tienen paredes gruesas de color naranja o amarillo capaces de resistir dicho estrés. Luego, cuando llega la primavera, los hongos empiezan a activarse para infectar nuevamente a las moscas.

A pesar de este mecanismo audaz de propagación, los investigadores dicen que estos hongos parásitos recién descubiertos parecen infectar solo a pocos individuos. En su informe indican que podrían solo infectar a un pequeño porcentaje de moscas entre las dos especies mencionadas.

Hongos podrían usar sustancias para convertir a las moscas en zombies

Ahora bien, a los investigadores les llama la atención el hecho de que las moscas puedan continuar con su vida mientras son devoradas por dentro por los hongos. Estudios previos han confirmado que ciertos hongos pueden convertir a las cigarras en zombies, por ejemplo, mientras estas también propagan el patógeno entre sus compañeras.

Puede que los hongos estén produciendo sustancias que dopen a sus huéspedes permitiendo que sigan con sus actividades a pesar de la enfermedad.

“Sospechamos, por tanto, que estos hongos pueden producir sustancias similares a las anfetaminas que mantienen alto el nivel de energía de una mosca hasta el final”, dice Jørgen Eilenberg, profesor de la Universidad de Copenhague y del Museo de Historia Natural de Dinamarca. “Al mismo tiempo, tenemos la teoría de que los hongos también producen sustancias que mantienen a los microorganismos alejados de la herida fúngica de la mosca”.

Y aunque suena tenebroso, como un apocalipsis zombie, los investigadores creen que examinar más a fondo estos comportamientos podría ser útil para la humanidad. Puede que estas sustancias puedan usarse también como terapia médica.

Referencia:

Strongwellsea tigrinae and Strongwellsea acerosa (Entomophthorales: Entomophthoraceae), two new species infecting dipteran hosts from the genus Coenosia (Muscidae). https://www.sciencedirect.com/science/article/abs/pii/S0022201120301506?via%3Dihub

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