Marte, planeta bajo cuya superficie pudo haber regiones con condiciones idóneas para la vida.

La región con más potencial de haber alojado vida en Marte seguramente correspondía a sus más recónditas profundidades, según los resultados de un nuevo estudio publicado en la revista Science Advances.

Los investigadores de la Universidad Rutgers-New Brunswick dicen que este hallazgo en particular podría constituir una pieza clave en la comprensión de la paradoja del sol joven y tenue.

La paradoja del sol joven y débil

Nuestro sol ha iluminado y calentado la superficie de los planetas que conforman el sistema solar desde hace miles de millones de años. Gracias a él (y a otro montón de condiciones idóneas y simultáneas) existe la vida en la Tierra, pero también gracias a él no parece haber rastros de vida en otros planetas como Marte.

Sin embargo, hace unos 4 mil millones de años, nuestro astro no eran tan imponente como ahora. De hecho, era bastante débil, lo que podría haber contribuido con el clima de Marte temprano que, según los científicos, podría haber estado cubierto de hielo en aquel entonces.

Suena bastante lógico, pero en realidad resulta contradictorio considerando que la superficie del planeta tiene muchos indicadores geológicos y químicos que sugieren que tuvo abundante agua. Los investigadores se refieren a lechos de ríos antiguos que dejaron su rastro en el suelo, así como minerales relacionados con el curso del agua.

Precisamente esta contradicción entre el registro geológico y los modelos climáticos creados hasta ahora da forma a lo que se conoce como la paradoja del sol joven y tenue.

Región subterránea de Marte pudo haber sido la más idónea para la vida

Dicho esto, planetas rocosos como la Tierra, Venus, Mercurio y Marte, cuentan con elementos que producen calor a través de su radiactividad. Entre ellos, el uranio, el torio y el potasio, que generan calor cuando se descomponen.

Si Marte estuvo congelado hace unos 4.100 millones a 3.700 millones de años, en lo que se conoce como la era de Noé, es probale que este calor ayudará a derretir el hielo. Los investigadores estiman que las gruesas capas de hielo que lo conforman entonces podrían haberse convertido en agua gracias a este proceso, incluso aunque el sol fuera joven y tenue.

La idea no es para nada descabellada si tomamos como ejemplo nuestro propio planeta. En la Tierra, el calor geotérmico tiene su contribución en la formación de lagos subglaciales en áreas de la capa de hielo de la Antártida Occidental, el Ártico canadiense y Groenlandia, como han reseñado estudios en los últimos años.

Así que es probable que el planeta Marte, en su época temprana y fría hace 4 mil millones de años, tuviera agua líquida como consecuencia de un proceso de derretimiento similar.

Agua líquida solo a grandes profundidades

Sin embargo, es fácil decirlo, pero el ejercicio de la ciencia es lo que suministra respuestas certeras, o por lo menos más cercanas a la realidad. Los científicos examinaron y procesaron una variedad de datos de Marte a fin de determinar si el calentamiento geotérmico podría haber jugado un papel en la formación de agua en el planeta.

Su análisis demostró que, incluso si Marte hubiese sido cálido y húmedo en lugar de helado hace 4 mil millones de años, sus profundidades habrían sido una región con potencial para alojar vida. Y si de verdad ocurrió así en algún momento (aún no se tiene evidencia de ello), la vida pudo haber seguido el curso del agua líquida, probablemente alcanzando profundidades cada vez mayores.

“A tales profundidades, la vida podría haber sido sostenida por la actividad hidrotermal (calentamiento) y las reacciones roca-agua”, dijo Lujendra Ojha , profesor asistente en el Departamento. de Ciencias de la Tierra y Planetarias en la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad Rutgers-New Brunswick. “Por lo tanto, el subsuelo puede representar el entorno habitable más longevo de Marte”.

De cualquier forma, este estudio sigue siendo una estimación, que aunque parece ser congruente, aún requiere evidencia. Pero probablemente con las próximas misiones a Marte podríamos llegar al fondo de este misterio.

Referencias:

Groundwater production from geothermal heating on early Mars and implication for early martian habitability. https://advances.sciencemag.org/lookup/doi/10.1126/sciadv.abb1669

Best Region For Life on Mars Was Far Below Surface. https://www.rutgers.edu/news/best-region-life-mars-was-far-below-surface