Despegue de la nave Chang'e-5 que usará China en su misión en la Luna.
Despegue de Chang'e-5. Crédito: CNSA

La Administración Nacional del Espacio de China lanzó una nave espacial hacia la Luna con un objetivo muy específico: recolectar rocas de su superficie, algo que no se hace dese más de 40 años.

Con esta misión, China no solo actualizará las muestras que han estado analizando los geólogos planetarios desde la última visita al satélite; también marcará un hito en su historia que la dejará a la par con otras grandes potencias que han salido de la Tierra.

Un proyecto ambicioso en una región poco estudiada de la Luna

Foto de la llanura volcánica Mons Rümker, lugar de donde se extraerán las muestras de rocas de la Luna en la misión.
La llanura volcánica Mons Rümker de la Luna. Foto: David Woods/NASA.

La misión Chang’e-5 constituye el sexto paso que da China en su ambicioso proyecto de explorar la Luna, y tiene como objetivo la recolección de muestras de sus rocas. Específicamente, 1.8 kilogramos de roca y polvo lunar de una región hasta ahora inexplorada del satélite: la llanura volcánica llamada Mons Rümker.

Las muestras recolectadas en las misiones previas ejecutadas por Estados Unidos y la Unión Soviética han revelado mucha información útil a los científicos. Las rocas de la Luna han permitido estimar tanto su edad como la de otros planetas, y detalles que los inicios del Sistema Solar.

En cuanto al satélite, llama la atención la actividad volcánica, que data de hace unos 3 mil millones de años. Suena como un tiempo bastante lejano, y de hecho lo es, pero los científicos también creen que la Luna pudo tener actividad volcánica más recientemente.

Por supuesto, no hablamos del año pasado, sino de hace unos 1,200 millones de años, según las observaciones recientes de la superficie lunar, y una de las regiones sospechosas es la llanura de Mons Rümker.

“Esta es una misión realmente audaz”, dijo al New York Times David S. Draper, científico jefe adjunto de la NASA. “Van a mover el balón por el campo a lo grande con respecto a la comprensión de muchas cosas que son importantes sobre la historia lunar”.

La complicada misión de recolectar muestras de rocas de la Luna

La nave despegó del Centro de Lanzamiento de Satélites Wenchang de China en la isla de Hainan el lunes por la tarde, y se espera que entre en la órbita lunar dentro de una semana. Cabe destacar que esto es una estimación, dado que las autoridades a cargo de la misión no han proporcionado un cronograma detallado.

Una vez allá, la nave se dividirá en dos partes: un orbitador, el cual se encargará de mantenerla en órbita; y un descensor, compuesto también por un ascensor y un módulo de aterrizaje, que la guiará la zona objetivo.

Una vez sobre la superficie, el robot podrá proceder con su misión de recolectar las muestras de rocas de la Luna, para lo cual tendrá que taladrar alrededor de 1,8 metros el suelo. Concluido este paso, el módulo de aterrizaje pasará las rocas al vehículo ascendente.

Un día lunar para la misión de China

Suena como algo muy complicado y, de hecho, lo es, pero igual se ha estipulado un corto período de trabajo para ello: un solo día lunar, que equivale a solo 14 días terrestres. Este tiempo de trabajo ha sido estipulado de forma estratégica ya que, de trabajar en la noche lunar, las condiciones de frío extremo podrían dañar sus componentes.

Entonces el vehículo se acoplará nuevamente al orbitador y transferirá la muestra a la cápsula de retorno del mismo. Luego de ello, deberá permanecer en órbita durante seis días hasta que finalmente inicie de su viaje de regreso a la Tierra, donde su punto de caída sería la Mongolia Interior, en diciembre.

De culminar con éxito la misión, China se convertiría en la tercera nación del planeta en traer muestras de rocas de la Luna, después de Estados Unidos y la Unión Soviética. Además, proporcionarían nuevos datos que ayudarían a comprender la actividad volcánica lunar y la edad de otros planetas en función de las huellas de los impactos en su superficie.

Referencia:

China just launched a mission to the moon to collect rock samples — the first time a country will have done so in more than 40 years. https://www.businessinsider.com/china-launches-moon-mission-to-collect-rocks-2020-11?r=US&IR=T