Slot para procesadores PowerPc o Intel

Apple, una empresa que comenzó en un garaje, y hoy día es una potencia tecnológica valorada en más de 2 mil millones de dólares, se caracteriza por innovar, por anteponer la calidad por encima de todo. Cada producto que lanza supera los estándares del mercado, además de nuestras expectativas.

Si bien se sabe, Apple es pionera en el mundo de los ordenadores, hasta ahora ha experimentado varias transiciones en cuanto a procesador se refiere. Una de ellas fue de Motorola 68k a PowerPC, después de PowerPC a Intel, y recientemente de Intel hacia sus propios procesadores, los Apple Silicon M1.

Sin embargo, en este artículo nos centraremos en la transición de PowerPc a Intel. ¿Cuándo ocurrió? ¿Cuáles fueron las razones que llevaron a Apple a tomar esta decisión? Son algunas de las preguntas a las que intentaremos darle respuesta.

Imposibilidad de IBM para producir chip G5 que se adaptaran a portátiles

La razón principal por la que Apple decide migrar de PowerPc a Intel radica en la imposibilidad de IBM de producir un procesador de 3 Ghz. PowerPC no logró este objetivo porque tenía un problema de arquitectura imposible de resolver.

Al mismo tiempo, Apple se planteaba la idea de ampliar su línea de ordenadores con la incorporación de nuevas portátiles, para ello necesitaba chips G5 que se adaptaran al nuevo diseño. Sin embargo, se enfrentaba a otro gran problema, IBM no lograba adaptar el G5 a MacBook, este se acoplaba a estaciones de trabajo, computadoras sumamente grandes, lo cual se traducía en equipos con altas temperatura y con grandes requerimientos de consumo energético.

Chi G5 de Mac
Mac con procesador G5

Ante esta situación, y al ver que IBM prometía y prometía, pero no cumplía, Apple pensó en Intel. Su hoja de ruta ofrecía 70 unidades por vatio, por encima de los 15 que planteaba PowerPC. Esto era más que suficiente para Jobs, y sobre el camino que debía seguir, quien llegó a decir que “Intel producía unos procesadores mucho más apropiados para el mercado en que se desenvuelve Apple”.

Aunado a ello, los chips de Intel prometían mayor rendimiento por vatio, y menor consumo de energía. Algo que no lograba con los procesadores de IBM, estos se calentaban muy rápido.

En el 2000 Apple inicia un proyecto en secreto para lograr ejecutar OS X en Intel

El Mac OS X operaba en secreto desde el 2000. Una tarea encomendada al ingeniero John Kullman, que tras 13 años de servicio ya no laboraba para Apple, sin embargo, la empresa confiaba en él, muchísimo.

Hasta el punto de encargarle un importantísimo proyecto, lograr que el sistema operativo de Apple pudiera ejecutarse en una pc con procesador Intel. El proyecto se conocería como “Marklar”, y durante año y medio solo seis personas sabían de su existencia.

Para el 2001, Kullman ya tenía tres “equipos clónicos” ejecutando Mac OS X, como era un proyecto secreto tenía que buscar equipos similares a los de Apple, sin tener que recurrir a la misma empresa de Cupertino. Proceso que mostró a Joe Sokol, jefe del proyecto y Bertrand Serlet, vicepresidente de ingeniería de software.

Interfaz de Mac OS X
Mac OS X

Mientras observaban la secuencia de arranque del ordenador, Serlet comentó: “¿cuánto tiempo podrías tardar en hacer esto con un Sony Vaio?” A lo que Kullman respondió con certeza “no mucho”. Serlet volvió a preguntar: “¿cuánto es eso?, ¿dos o tres semanas?”, para su sorpresa Kullman respondió “no, dos o tres horas como mucho”.

Ese mismo día probaron el sistema operativo en la mejor portátil de Sony, sin problema alguno. Horas después, Steve Jobs estaba volando a Japón para reunirse con el presidente de la compañía fabricante de equipos.

Pero, ¿qué pasó? ¿Apple se alió con Sony? No, el Ceo de la compañía de Cupertino no pudo convencer al fabricante de VAIO. Ante la negativa de Sony, Apple emprendió un nuevo camino, afinar los detalles para poner a funcionar el OS X en ordenadores Mac, mientras prometía una PowerBook G5 que nunca llegó.

La transición de PowerPc a Intel se anuncia en la WWDC del 2005

Steve Jobs en la WWDC 2005 anunciando la transición de PowerPc a Intel
Steve Jobs en la WWDC 2005

En la WWDC del 2005, Steve Jobs anunciaba que IBM no continuaría fabricando procesadores para la compañía de Cupertino. Incluso sorprendió a todos, revelando que llevaba cinco años compilando en secreto Mac OS X para procesadores Intel, es decir, que el sistema operativo tenía una doble vida, se utilizaba en ordenadores con PowerPc e Intel.

En ese mismo evento Apple presentó una nueva herramienta llamada Rosetta, la cual permitía a los desarrolladores ejecutar el código creado para PowerPC en Mac con tecnología Intel.

Una vez anunciada la transición, la empresa se planteaba llevarla a cabo en 18 meses. Sin embargo, el proceso fue mucho más rápido de lo previsto, se ejecutó en 14 meses.

iMac con Intel
iMac con Intel

A nivel de hardware y software, ¿Cómo fue el impacto?

Tras esta decisión, Apple enfrentaba grandes retos. ¿Rechazo o apoyo por parte de los programadores?, ¿Cómo lograr compatibilidad con Windows?

A nivel de hardware y software no representó un gran cambio. Intel era una plataforma bastante conocida, gozaba de popularidad y para aquel entonces se mostraba como una de las mejores opciones.

Apple no tuvo problemas para conseguir apoyo de desarrolladores. En todo momento, los de Cupertino apoyaron a las empresas desarrolladoras de software, facilitándoles información y herramientas para lograr aplicaciones compatibles con su sistema operativo.

Incluso, lograr compatibilidad entre OS X y Windows, algo realmente necesario para atraer a usuarios profesionales. Al final lo logró, y con ello ganó un porcentaje importante del mercado que no habría podido lograr de seguir usando PowerPC.

En el Macworld del 2006, Apple ya estaba presentando los primeros iMac y MacBook Pro con procesadores Intel y con Mac OS X 10.4.4 Tiger. Ese mismo día, la compañía de Cupertino puso a la venta los equipos recién lanzados, obviamente con el nuevo procesador Intel. Los últimos ordenadores en montar este procesador fueron el Mac Pro y el Xserve.

Así pues, el iMac fue el primer ordenador de Apple en incorporar un procesador Intel, un Core Duo de entre 1,83 GHz y 2 GHz. Un equipo que abrió el camino a nueva era de ordenadores para Apple. Un cambio significativo en cuanto a potencia se refiere.

La empresa de Cupertino siguió avanzando y al mismo tiempo aumentaba su popularidad, no por estilo, sino por el buen servicio y calidad de equipos que ofrecía. En el 2008, sorprende nuevamente y presenta Macbook Air, un equipo portátil bastante ligero, de menos de un kilogramo de peso y con un centímetro de grosor.

Pero, ¿qué pasó con los equipos Apple que ejecutaban PowerPC?

La historia cuenta, que tras el anuncio de la transición de PowerPC a Intel, Apple por tres años le dio soporte a las aplicaciones ejecutadas por este procesador. Para los de Cupertino, este tiempo era más que suficiente para sus usuarios migraran a Intel. Después de todo ofrecía equipos con mayor rendimiento y capacidad. Los últimos dos sistemas operativos que usaron este chip fueron OS X 10.4 y 10.5.

Mac OS X "Snow Leopard"
Interfaz de Mac OS X “Snow Leopard”

En el 2009, Apple lanza Mac OS X v10.6 “Snow Leopard” y con él le pone fin a su relación con IBM, además de convertirse en el último sistema operativo en ejecutar Rosetta, el emulador presentado en la WWDC 2005 que se encargaba de ejecutar aplicaciones nativas de PowerPc.

De esta forma, Apple se desprendió de una alianza de más de una década. Donde le dio uso a procesadores G3, G4 y G5, de PowerPC. Pero que lastimosamente para IBM tuvo que romper, porque esta no encontró una forma eficiente de incluir procesadores más rápidos en espacios más chicos.

En pocas palabras, la historia de PowerPC a Intel nos deja un mensaje claro, Apple sabe cuándo debe realizar cambios importantes. La transición de IBM a x86 fue bastante lucrativa, pues permitió que la empresa lograra posicionarse en el mercado. Ahora bien, después de 15 años la historia se repite, pero esta vez Apple no recurre a una compañía externa para fabricar sus chips, los elabora ella misma, este último se conoce como M1.