Rayos en el cielo nocturno

Un equipo de científicos ha desarrollado una nueva tecnología que podría ayudarnos a domar uno de los fenómenos de la naturaleza que causa más estragos. En su artículo en la revista Nature Communications presentan un tractor láser que puedes desviar los rayos, esas poderosas descargas eléctricas que suelen “caer” desde el cielo.

La principal causa natural de incendios forestales

La principal causa natural de los devastadores incendios forestales que ocurren en Australia y Estados Unidos son los rayos. Los años 2019 y 2020 nos han dado una muestra de cuántas pérdidas pueden generar estos fenómenos, tanto para la civilización humana como para los ecosistemas natural.

Es por esta razón que los científicos han estado indagando durante décadas para encontrar una forma de evitarlos. Y tal parece que han encontrado una opción con potencial, un tractor láser que puede ayudar a desviar los rayos y reducir la incidencia de los desastres derivados de su caída en tierra.

Suena como algo sacado de una película de ciencia ficción y, de hecho, ha sido planteado en la literatura y series como Star Trek. Pero la realidad es que existen varios tractores láser en la historia, diseñados para diferentes fines. En esta oportunidad, el objetivo era cambiar la dirección de los rayos.

Un tractor láser capaz de desviar los rayos

Para comprender su funcionamiento, conviene repasar algunos aspectos básicos. Dicho de forma muy sencilla, un rayo es una corriente eléctrica que se transporta entre un punto en el cielo y un punto en el suelo con una dinámica de vaivén. El punto en el cielo es la base de una nube de tormenta y tiene carga negativa, mientras que el punto destino en el suelo está cargado positivamente.

El sistema propuesto por los investigadores impide que esto ocurra de manera tan aleatoria, y establece un lugar diferente para que se realice la descarga eléctrica. Hablamos de un tractor láser que refleja el mismo proceso que forma los rayos naturalmente, pero creando una trayectoria y objetivo específico para desviar la descarga.

Según indican en su documento, usan “un haz de vórtice de onda continua de baja potencia que atrapa y transporta partículas que absorben la luz en el aire”.  También indican que utilizaron micropartículas de grafeno como mediado de la carga.

“Aquí, proponemos y demostramos un enfoque eficiente para desencadenar, atrapar y guiar descargas eléctricas en el aire. Se basa en el uso de un haz de vórtice de onda continua de baja potencia que atrapa y transporta partículas que absorben la luz en el aire”.

Ventajas de la nueva tecnología

Los autores destacan que la tecnología funciona a largas distancias, lo que lo hace práctico para las condiciones en las que se producen los ratos. Además, solo requiere un láser de baja potencia (1,000 veces menor a la de estudios anteriores), lo que lo convierte en un sistema asequible y fácil de armar sin sacrificar su precisión.

Ahora bien, los resultados descritos en la revista corresponden a experimentos de laboratorio donde simularon las condiciones atmosféricas en las que se suelen formar los rayos en la vida real. Aún es necesario probar el desempeño del tractor para desviar los rayos que se producen en la naturaleza.

Sin embargo, los científicos lo ven como un sistema con potencial de salvar vidas por el simple hecho de reducir los incendios forestales. Además, puede ayudar a preservar la vida silvestre y mantener los ecosistemas vitales tan dañados por las llamas en los últimos años.

Referencia:

Optical beaming of electrical discharges. https://www.nature.com/articles/s41467-020-19183-0