Persona sosteniendo una bolsa usada comúnmente para hiperventilación

Los investigadores del Instituto de Investigación del Hospital General de Toronto descubrieron algo que podría salvar miles de vidas en los hospitales: la hiperventilación ayudar a eliminar el alcohol del cuerpo más rápidamente.

Hasta ahora, los médicos en los hospitales que recibían pacientes con altos niveles de intoxicación por alcohol no tenían muchas opciones efectivas para depurar su organismo. Pero con este nuevo hallazgo, descrito en un artículo en la revista Scientific Reports, es probable que se introduzca un nuevo método más efectivo.

Sin recursos eficaces para desintoxicar a los pacientes

Mujer boca abajo sobre una mesa con botellas de alcohol a su alrededor.

Cada año, mueren alrededor de tres millones de personas en todo el mundo por muertes relacionadas con el consumo de alcohol. Como indica Joseph Fisher, anestesista y científico principal del Instituto de Investigación del Hospital General de Toronto, los hospitales por lo general no tienen más recursos que la diálisis para desintoxicar a los pacientes. Sin embargo, este procedimiento suele resultar ineficaz para barrer el exceso de etanol del cuerpo.

“Los pacientes llegan inconscientes y muy intoxicados por el alcohol, por lo que es difícil examinarlos… Y no hay nada que puedas hacer. Tienes que esperar hasta que sus hígados lo metabolicen”, dijo Fisher a Canadian Press.

Un dispositivo de hiperventilación para eliminar el alcohol del cuerpo

En un intento por encontrar una solución al problema, los investigadores probaron un método basado en la hipótesis de que los pulmones ayudan en la eliminación del etanol. Entonces usaron un dispositivo de hiperventilación para un estudio piloto de prueba de concepto.

El dispositivo se usa normalmente para acelerar el ritmo respiratorio por encima de lo normal y reducir el dióxido de carbono en la sangre, pero en esta oportunidad el objetivo era probar su capacidad de eliminar el alcohol de la sangre.

Lo describen del tamaño de un maletín y con un tanque integrado con dióxido de carbono que se suministra a los usuarios a fin de mantener sus niveles en la sangre constante. De este modo, evitan los mareos y náuseas durante la hiperventilación.

Hicieron que un grupo de cinco adultos bebieran medio vaso de vodka en dos ocasiones controlándola con ventilación normal e hiperpnea isocápnica (hiperventilación). En la primera, los participantes tardaron entre dos y tres horas en eliminar la mitad del etanol de sus cuerpos; durante la segunda, les pidieron que hiperventilaran, y los resultados fueron sustancialmente diferentes.

Cada exhalación libera alcohol en la sangre

Según Fisher, con cada exhalación, los participantes liberaban el alcohol evaporado de su sangre. Y al final, el cuerpo pudo metabolizar el etanol a un ritmo tres veces más rápido que esperando que el hígado lo procesara de manera natural.

“La hiperpnea isocápnica aumentó la tasa de eliminación de etanol en proporción a los niveles sanguíneos, aumentando la tasa de eliminación más de tres veces”, escribieron los autores. “El aumento de las diferencias de concentración de etanol venoarterial durante la hiperpnea isocápnica verificó la eficacia del aclaramiento de etanol a través del pulmón”.

Cabe recordar que la muestra es bastante pequeña, y que para poder obtener mayor confianza sobre el método, es necesario llevar a cabo más pruebas. Sin embargo, estos resultados han sido alentadores considerando el contexto en el que no hay muchas opciones para atender a los pacientes intoxicados.

Por último, los investigadores dicen que el dispositivo de hiperventilación podría incluso ayudar a eliminar el alcohol de los cuerpos de niños pequeños que lo ingirieron por accidente. Aunque son pocos los casos, pueden ocurrir y es necesario estar preparados. Usar este método puede ayudar a salvar sus vidas.

Referencia:

Accelerated ethanol elimination via the lungs. https://www.nature.com/articles/s41598-020-76233-9