Cuando nos hablan de desiertos, imaginamos un paisaje desolado, con amplias dunas de arena y una que otra planta xerófila de decoración. ¿Pero cuántos creerían que el desierto del Sahara tiene millones de árboles actualmente?

Hablamos de dicha posibilidad en una nota previa, tomando en cuenta un pasado en el que su territorio estuvo cubierto por una robusta vegetación. Pero ahora es una realidad, y los científicos nos cuentan los detalles.

Imágenes satelitales para rastrear árboles en el desierto del Sahara

Un equipo internacional de investigadores unió fuerzas para comprender mejor el panorama actual en el desierto más grande del mundo. Entre ellos, expertos de la NASA en Estados Unidos; del Centro Nacional para la Investigación Científica (CNRS) en Francia; y del Centro de Monitoreo Ecológico de Dakar, en Senegal.

Para este trabajo, debieron consultar más de 11.000 imágenes de la región registradas por cuatro satélites de la empresa privada Digital Globe. Cabe destacar que estas imágenes satelitales de alta resolución normalmente se reservan para uso militar o industrial.

Imágenes satelitales e inteligencia artificial

También usaron un tipo de inteligencia artificial conocida como aprendizaje profundo para identificar los árboles del desierto del Sahara en las imágenes de forma precisa. Pero antes de ello, tuvieron que entrenarla etiquetando manualmente el área de la copa de casi 90,000 árboles, una tarea nada sencilla.

Aunque el nivel de detalle de las imágenes era muy alto, era difícil identificar los árboles. Cabe destacar que solo incluyeron en su estudio aquellos con copas con un área mayor de tres metros cuadrados, para evitar confusiones con arbustos.

Así que los investigadores contaron uno a uno cada ejemplar en un área de 1,3 millones de kilómetros cuadrados en el noroeste de África. Esto incluye países como Argelia, Mauritania, Senegal y Mali, partes del Sahara occidental y de la sabana semiárida tropical Sahel.

Un número inesperado de árboles en los desiertos Sahara y Sahel

Árboles en el desierto del Sahara
Árboles en el desierto del Sahara. Foto: Martin Brandt.

En su nuevo trabajo, publicado en la revista Nature, informan que el conteo reveló que hay “un número inesperadamente grande de árboles” en el desierto del Sahara. En total, contabilizaron unos 1,800 millones de árboles, una cifra que excede con creces la que esperaban.

Bajo los criterios anteriores, los investigadores identificaron copas que eran de unos 12 metros cuadrados en promedio. Si a ello sumamos los árboles con copas menores de tres metros cuadrados y arbustos más pequeños, el total de vegetación del Sahara aumenta. Los investigadores estiman que sería 20 por ciento más alto que el presentado en su artículo.

“Se trata de un árbol por hectárea en promedio en el Sahara hiperárido”, señaló el autor del estudio, Martin Brandt, de la Universidad de Copenhague, en Dinamarca. “No suena como mucho, pero creo que es más de lo que uno podría haber pensado”. Y aunque la mayoría están en el Sahel, también hay cientos de millones en el Sahara.

Deforestación en el Sahara sigue siendo grave

Ahora bien, aunque el hallazgo es muy positivo, Brand reconoce que aún no es suficiente para compensar el grave problema de deforestación que sufre esta región de África. “Los árboles de las zonas áridas siempre han estado ahí. Conocer su número y ubicación es importante, pero no es equivalente a que crezcan nuevos árboles”, afirmó.

El área estudiada representa apenas el 20 por ciento del Sahara y el Sahel, así que no es un disparate pensar que el recuento total de árboles en la zona es mucho mayor. Y aunque aún no hay condiciones para contabilizar toda la vegetación del planeta, los autores creen que este método de rastreo puede ayudar en la tarea.

Referencias:

An unexpectedly large count of trees in the West African Sahara and Sahel. https://www.nature.com/articles/s41586-020-2824-5

El increíble hallazgo de cientos de millones de árboles en el desierto del Sahara. https://www.bbc.com/mundo/noticias-54608975