Puede que vivir en medio de depredadores requiriera mantener alerta el instinto de supervivencia y nos obligara a tomar decisiones rápidas que fácilmente podrían costarnos la vida.

Cambiar al estilo de vida civilizado puede que haya reducido esta necesidad, al punto de que, en teoría, podemos dormir ocho horas nocturnas sin miedo. Pero aún así nos vemos en situaciones que ameritan soluciones rápidas, como cuando conducimos, caminamos en la muchedumbre, o en la práctica de un deporte. En definitiva, de eso se trata la vida.

Los investigadores de la Universidad Complutense de Madrid (UCM) se interesaron por comprender cómo ocurre este proceso, dando con un hallazgo muy interesante. En su estudio publicado en Journal of Advanced Research, informan que el cerebro transforma las situaciones que requieren decisiones rápidas en una imagen estática estilo Matrix. De este modo, podemos comprender mejor todo lo que ocurre y decidir qué hacer.

Hipótesis de la compactación del tiempo

Hace una década, el mismo equipo propuso la hipótesis de la compactación del tiempo para explicar la toma de decisiones rápidas. Esta plantea que, cuando una persona está en una situación dinámica, su cerebro crea una imagen o foto que contiene toda la información de interés para ese momento.

Por ejemplo, imaginemos que nos encontramos entre una muchedumbre y queremos salir de ella. Nuestro cerebro toma una especie de panorámica en la que podemos ver qué caminos podemos seguir para no tropezar tanto.

“Es como si nuestro cerebro convirtiese una película entera en un solo fotograma que, al verlo, permitiese entender toda la película”, destaca Valeri Makarov, investigador del Instituto de Matemática Interdisciplinar de la UCM.

Aprendizaje a través de un juego de computadora

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Los jugadores que usaron la compactación del tiempo aprendieron más rápido la regla durante un juego de computadora.

La hipótesis sugiere que nuestro cerebro trabaja para simplificar la situación de tal forma que podamos decidir y actuar de forma inmediata. Pero en aquel momento no se demostró que fuera cierto, por lo que aprovecharon esta oportunidad para hacerlo.

Los investigadores trabajaron con más de 400 voluntarios de varias universidades nacionales y extranjeras. El experimento consistió en participar un juego de computadora que pone a prueba la capacidad de aprendizaje en diferentes situaciones dinámicas.

Los jugadores debían decidir si pulsar una u otra tecla dependiendo de los que apareciera en pantalla, con el objetivo de deducir una regla a partir de estas decisiones. El autor explica que el número de intentos que necesitaban para aprender dicha regla variaría según los voluntarios emplearan o no la compactación del tiempo.

Tu cerebro te ayuda a simplificar el trabajo de decidir

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El cerebro funciona como una cámara que toma una foto que incluye toda la información necesaria para tomar una decisión rápida.

Y en efecto, en un grupo de voluntarios el aprendizaje de la regla fue mucho más rápido gracias a la compactación del tiempo. En cambio, los que no emplearon este método “fotográfico”, el aprendizaje fue más lento. A propósito de ello, los autores explican que la compactación es algo que se puede controlar mediante estímulos visuales.

Así los investigadores lograron probar la hipótesis que plantearon hace 10 años, dando por sentado que el cerebro convierte el tiempo en espacio para simplificar su trabajo. Este mapa estático que crea en situaciones dinámica se denomina representación interna compacta (CIR, por sus siglas en inglés).

“Nuestros resultados van más allá al demostrar que el cerebro puede eliminar el tiempo convirtiéndolo en espacio (de película a foto)”, afirma Makarov, quien trabajó con otros colegas de la UCM, la UNED y la Universidad Estatal de Nizhni Nóvgorod, en Rusia.

“Esto explicaría cómo somos capaces de tomar decisiones eficaces de forma inmediata en situaciones complejas que cambian con el tiempo, desde conducir o practicar ciertos deportes, hasta luchar, huir o cazar, habilidades clave para sobrevivir durante nuestra evolución como especie”.

La vida es bastante compleja, y aunque los humanos estamos empeñados en comprender cada uno de sus aspectos, para sobrevivir y prosperar es necesario ser prácticos. Tomar estas “fotos” es una buena forma de lograrlo.

Referencia:

Static internal representation of dynamic situations reveals time compaction in human cognition. https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S2090123220301946?via%3Dihub