La oxitocina, mejor conocida como la “hormona del amor”, es una sustancia que secreta el cerebro durante experiencias de vinculación, como las relaciones sexuales, el parto de un bebé, o la lactancia.

La hormona juega un papel importante en el comportamiento social y el desarrollo de vínculos emocionales con otros desde la vida temprana, y también se ha relacionado con la crianza de los hijos, el apego y la ansiedad.

Ahora un nuevo estudio publicado en Journal of Comparative Psychology ha indagado en un aspecto en el que su actividad aún era poco conocida: el vínculo entre la oxitocina, las experiencias durante la infancia y su impacto más adelante, durante la adultez.

Y entre otros hallazgos, los expertos de la Universidad de Baylor, descubrieron que las personas que vieron el divorcio de sus padres durante la niñez mostraron nieles más bajos de oxitocina cuando eran adultos en comparación con aquellos cuyos padres permanecieron casados.

Menos hormona del amor en la adultez

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Niveles más bajos de oxitocina podrían implicar dificultades en el cuidado y establecimiento de relaciones.

El equipo examinó el efecto de la experiencia del divorcio de los padres en la infancia sobre los niveles de oxitocina en su vida adulto. Para ello, los investigadores reclutaron a 128 personas de entre 18 y 62 años en dos instituciones de educación superior en el sureste de los Estados Unidos. Les pidieron que vaciaran sus vejigas, y les dieron una botella de aproximadamente medio litro de agua para que bebieran antes de completar un cuestionario.

Las preguntas estaban dirigidas a indagar en el estilo de vida de sus padres en lo referente al afecto, la protección, la indiferencia, el control excesivo y el abuso, así como aspectos propios de su personalidad como sus niveles de confianza, incomodidad con la cercanía, necesidad de aprobación y la forma en que cuidan y establecen relaciones con otros.

Una vez completado el cuestionario, los investigadores recolectaron muestras de orina que analizaron a fin de determinar sus concentraciones de oxitocina. Así descubrieron que los niveles de la hormona fueron sustancialmente más bajos en las personas que presenciaron el divorcio de sus padres en su niñez.

Este grupo en particular también calificó a sus padres como personas menos cariñosas y más indiferentes, y en algunos casos, como más abusivos. Los encuestados que experimentaron el divorcio de los padres durante la infancia también tenían menos confianza en sí mismos, se sentían más incómodos con la cercanía con otros y menos seguros en sus relaciones. Los resultados también mostraron que estos calificaban su propio estilo de cuidado como menos sensible y cercano que los participantes cuyos padres habían permanecido juntos.

El impacto de eventos estresantes durante la infancia

La autora principal del estudio, Maria Boccia, explica que la oxitocina es una neurohormona sensible al impacto de los eventos estresantes de la vida en los primeros años de vida, lo cual podría explicar estos resultados.

“Estos resultados sugieren que los niveles de oxitocina se ven afectados negativamente por el divorcio de los padres y pueden estar relacionados con otros efectos que se han documentado en personas que experimentan el divorcio de los padres”.

El divorcio de los padres constituye un evento que marca la vida de los hijos que lo experimentaron, sobre todo si ocurre durante los primeros años de vida. Estudios previos ya han encontrado evidencia de que este puede influir en la aparición de trastornos del estado de ánimo y abuso de sustancias, todos estos también asociados con la oxitocina.

Pero aún quedan muchas dudas por resolver, por ejemplo, si la edad del niño al momento en que se produce el divorcio puede hacer diferencia en sus niveles de oxitocina en el futuro. Para Boccia, esta es una pregunta urgente que merece una investigación más detallada.

Referencia:

Parental divorce in childhood is related to lower urinary oxytocin concentrations in adulthood. https://doi.apa.org/doiLanding?doi=10.1037%2Fcom0000248