El calentamiento global aumenta la temperatura en la Tierra. Esto incluye aquellas regiones normalmente frías, y esto da lugar a una serie de cambios que alteran el perfecto equilibrio que disfrutamos los humanos y una amplia variedad de especies animales y vegetales.

Podemos hablar el hielo marino del Ártico, cuyo derretimiento no solo implicaría un incremento del nivel de los océanos, sino la pérdida de un regulador climático global de vital importancia.

El Ártico tiene capas de banquisas, término que utilizaremos para referirnos al hielo marino, cuyo grosor, extensión y volumen varía a lo largo del año. En marzo esta alcanza su máxima extensión, mientas que en septiembre baja a su mínimo.

Estudiar estos parámetros permite medir y entender los cambios que ocurren en el hielo marino y los factores que influyen ello. Precisamente esta ha sido la referencia que han utilizado los investigadores indios en una nueva investigación publicada en la revista Heliyon.

Tras comparar las variaciones que experimentaron las banquisas del Ártico entre 1979 y 2018, concluyeron que en los últimos 40 años, en el mes de septiembre, la zona ha perdido 82.300 kilómetros cuadrados de hielo marino por año a un ritmo de 12.8 por ciento por década.

Grosor, extensión, volumen y concentración de banquisas árticas

Este estudio consistió en comparar las variaciones del hielo marino en el Ártico en verano de 2018, momento del año en el cual suele llegar a su punto mínimo, con la información disponible desde que se empezaron a registrar dichos cambios en 1979. Esto se hizo a diferentes escalas de tiempo: diaria, mensual, anual y por década.

También reunieron datos como el grosor, la concentración, el volumen y la extensión del hielo marino en la región ártica. En palabras del propio autor, Avishnar Kumar, estos datos “ayudan a determinar los procesos de intercambio de calor entre océano y atmósfera, así como los procesos de crecimiento del hielo marino”.

Fue así como él y su equipo comprobaron que la pérdida de hielo marino durante el verano de 2018 fue tres veces mayor que la registrada hace 40 años. Además, en los últimos 12 años se registraron los septiembres más cálidos y los años con menor extensión de hielo en el Ártico.

Desde hace 40 años, esta zona polar pierde hielo marino en septiembre a una tasa de 12.8 por ciento por década, y pierde 82.300 kilómetros cuadrados al año. El pico de la pérdida de hielo fue de 105.500 kilómetros cuadrados de hielo al día, registrado en julio de 2018, lo cual representa un área más grande que Islandia.

Calentamiento global y fenómeno de El Niño

Los investigadores sugieren que esta pérdida acelerada de banquisas está vinculada al calentamiento de los océanos de todo el planeta, y su consecuente impacto sobre los ciclos de viento y presión atmosférica del Ártico.

Asimismo, el fenómeno de El Niño, que provoca cambios atmosféricos y oceánicos del Pacífico ecuatorial y provoca procesos climáticos extremos en muchas partes del mundo podría tener cierta influencia también. Este fenómeno en particular se hace cada vez más frecuente gracias al incremento de la temperatura global.

Kumar, que trabaja como investigador sénior del Centro Nacional de Investigaciones Polares y Oceánicas (NCPOR) considera que esta reducción “puede provocar que el Ártico pierda todo su hielo en las próximas tres décadas”.

“Desde que tenemos datos disponibles de satélite [1979], se puede observar que cerca del 50 por ciento del hielo marino de septiembre se ha desprendido. Basándonos en nuestro conocimiento sobre la pérdida de hielo marino y en investigaciones en curso, podemos manifestar que la tasa de pérdidas podría incrementarse por el aumento de temperaturas”.

Y dada la importancia del Ártico como regulador de la temperatura global, es sensato pensar que estos cambios tengan impacto en todo el mundo en materia climática. ¿Pero cuán grave sería el resultado si la estimación de Kumar resultara acertada?

Referencia:

Global warming leading to alarming recession of the Arctic sea-ice cover: Insights from remote sensing observations and model reanalysis. https://www.cell.com/heliyon/fulltext/S2405-8440(20)31199-3