Pues sí, el titular no se equivoca. Esta historia se trata de una mujer que se hizo pasar por hombre durante prácticamente toda su vida y se convirtió en la primera doctora y cirujana de la historia, adelantándose 50 años a Elizabeth Garrett Anderson.

Hablamos de James Miranda Barry, nacida bajo el nombre de Margaret Ann Bulkley en Cork, Irlanda, en 1789. Su biografía antes de convertirse en doctora es muy poco conocida, pero los detalles que se conocen acerca de su vida son suficientes para armar el rompecabezas. Fue la segunda de tres hijos y sus padres fueron Jeremiah y Mary-Ann Bulkley.

Mary-Ann era hermana del famoso pintor irlandés James Barry y, según algunas cartas encontradas, se dice que entre ella, su hermano, algunos de sus amigos (de los cuales destacan el político venezolano Francisco de Miranda y el físico inglés Edward Fryer) junto con el abogado de la familia, orquestaron un plan para que Margaret pudiera cumplir su sueño y estudiar medicina.

Naturalmente, que una mujer estudiara medicina en ese entonces era misión imposible. Sin embargo, y tal como otras mujeres hicieron en su tiempo, como la matemática Sophie Germain o la botánica Jeanne Baret, tuvo que esconder su verdadera identidad y se hizo pasar por un hombre, cambiando su nombre al de James Barry, tal como su tío.

Así, siendo James, comenzó a estudiar medicina en la University of Edinburgh Medical School en 1809, logrando obtener su diploma tres años después. Entonces, regresó a Londres para presentar el examen de cirugía en el Royal College of Surgeons y, una vez que lo aprobó, se alistó como asistente hospitalario de la Armada Británica, sirviendo en la India y Sudáfrica, específicamente en Ciudad del Cabo.

James Barry y su sirviente John

En esta ciudad, se encargó de mejorar la red hidráulica de la zona y también llevó a cabo las primeras cesáreas exitosas, en las cuales sobrevivieron tanto las madres como sus hijos. Así mismo, también criticó la gestión de asuntos médicos de la ciudad, ganándose algunos enemigos por su carácter insubordinado y directo.

En 1928 se fue a la Isla Mauricio en Trinidad y Tobago y la Isla de Santa Helena. En esa época también visitó Malta, Corfú, Crimea, Jamaica, Canadá y las Indias occidentales, con el objetivo de contribuir en la salud de los indígenas y mejorar la condición de vida de las tropas británicas. Sin embargo, tuvo que volver a Inglaterra en 1845 debido a que contrajo fiebre amarilla.

Un año más tarde, volvió a Malta para contribuir con una epidemia de cólera que duró cuatro años. En 1854 se dirigió a Crimea para colaborar con los heridos de la guerra y ahí conoció a Florence Nightingale, mujer reconocida por ser una de las mejores enfermeras que haya existido (incluso crearon el Día Internacional de la Enfermera en su honor). Sin embargo, la enfermera relató en una carta que Barry era la persona “más endurecida que había conocido”.

En 1857, Barry partió a Canadá a ayudar en la mejora de la higiene pública y el cuidado de los leprosos. Allí permaneció hasta 1864, cuando se jubiló y decidió volver a Inglaterra.

Falleció el 25 de julio de 1865 de disentería, una enfermedad infecciosa caracterizada por la inflamación de los intestinos. En ese entonces, la mujer encargada de preparar el cuerpo de Barry para su entierro, Sophia Bishop, se llevó una sorpresa al descubrir que no era un hombre.

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Todos los que conocían a Barry se quedaron perplejos, entre ellos Georges Graham, empleado del General Register Office, y D. R. McKinnon, el doctor personal de Barry. El primero, al descubrir la verdad, se comunicó con McKinnon a través de una carta, evidentemente consternado:

Señor,

Me han manifestado que el Inspector General Dr. James Barry, fallecido en Margaret Street 14 el 25 de julio de 1865, era de hecho una mujer como se descubrió tras su muerte. Puesto que usted suministró el certificado de defunción, me tomo la libertad de preguntarle si lo que he oído es cierto, y si usted había determinado que se trataba de una mujer y ¿aparentemente que fue madre? […]

Georges Graham

A esto, el doctor respondió lo siguiente:

Señor,

He sido una persona próxima al doctor desde hace muchos años, tanto en Londres como en las Indias Occidentales, y nunca he tenido la sospecha de que el Dr. Barry fuera una mujer. Le he atendido durante sus últimas enfermedades (bronquitis y después diarrea). Una única vez, tras la muerte del Dr. Barry, en la oficina de Sir Charles McGregor, una mujer que debía realizar los últimos oficios esperaba para hablar conmigo. […] Entre otras cosas, me dijo que el Dr. Barry era una mujer, y que yo era un médico terrible por no saberlo, y que nunca se dejaría tratar por mí. Le informé que no era de mi incumbencia si el Dr. Barry era un hombre o una mujer, y que pensaba que podría no haber sido ni lo uno ni lo otro, es decir, un hombre desarrollado de manera imperfecta. Ella me dijo entonces que había examinado el cuerpo, que era una mujer perfecta y, aun más, que había señales de que había tenido un niño cuando era muy joven. Le pregunté entonces como había llegado a esa conclusión. La mujer, señalando la parte baja del estómago, me dijo ‘a partir de marcas aquí. Soy una mujer casada y madre de nueve niños, y debería saberlo.’

La mujer parecía pensar que había descubierto un importante secreto y quería dinero para guardarlo. Le informé que los parientes del Dr. Barry estaban muertos, que no había ningún secreto para mi, y que en mi opinión, el Dr. Barry era un hermafrodita. Pero si el Dr. Barry era un hombre, una mujer o un hermafrodita, lo ignoro, y poco importa porque puedo positivamente afirmar que la identidad de ese cuerpo era el de la persona que he conocido como Inspector General de Hospitales durante varios años.[…]

D.R. McKinnon

En fin, hoy en día no puede asegurarse realmente si Barry decidió hacerse pasar por hombre porque quería ejercer su profesión o si tenía alguna razón además de esa. De lo que sí podemos estar seguros es de que su vocación y trabajo por la salud fue muy notable y definitivamente logró destacar como la mejor cirujana de su tiempo.

Fuente: https://mujeresconciencia.com/2017/02/28/el-medico-james-barry-o-la-sobrina-del-pintor-james-barry/

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