Recientemente, la empresa Quaker Oats anunció que la popular marca de sirope de maple, mezcla de panqueques y otros productos de desayuno, Aunt Jemima, sería retirada del mercado por su aparente connotación racista. Esta marca, que ha existido por más de 130 años, se ha caracterizado por posicionarse con base en estereotipos raciales, por lo cual la compañía decidió cancelar su distribución.

Ahora bien, ¿qué fue lo que sucedió exactamente con Aunt Jemima a lo largo de sus 130 años en el mercado? Para entenderlo, debemos conocer su historia desde sus orígenes.

La marca Aunt Jemima fue creada en 1893, aunque su famosa mezcla de panqueques debutó más tarde, en 1989. El nombre de la misma se basan en la canción “Old Aunt Jemima”, la cual proviene de un artista trovador y, según se dice, era cantada por esclavos. Por otro lado, el logotipo hace referencia a Nancy Green, quien fue una de las primeras modelos afroamericanas en ser contratadas para promover una marca corporativa.

Además de esto, Green también era narradora, cocinera y trabajadora misionera, que nació en 1834 en esclavitud. Este último aspecto no fue mencionado en el sitio web oficial de dicha marca.

Green fue contratada por la R. T. Milling Company para representar a Aunt Jemima, una “mammy” cuya labor era ser la criada de una familia adinerada y cuidar a sus hijos, aunque su trabajo principal en la compañía era utilizar un dispositivo para hacer panqueques. La historia que se creó para este personaje era que Jemima era la cocinera de la familia Walker, cuyos hijos se convirtieron en Charles M. Walker, juez de Chicago; y Samuel Walker, doctor de la misma localidad.

Esta campaña fue todo un éxito. Green recibió una medalla y un certificado por su labor y, además, se le ofreció un contrato de por vida para adoptar el apodo de Jemima y continuar promoviendo la marca de mezcla para panqueques. Tanto fue el éxito, que la compañía pasó a llamarse Aunt Jemima Mills Company en 1914.

Sin embargo, muchas injusticias tuvo que vivir Green junto con las ocho modelos posteriores de Aunt Jemima. Acorde a una demanda presentada por los nietos de la modelo Anna Short Harrington, quien trabajó con Green al inicio de la marca, los herederos de todas las modelos de Aunt Jemima merecen al menos $2 millones aunado a los ingresos futuros de las ventas de la marca. Dicha demanda también expresó que Green fue quien propuso la inclusión de leche en polvo a la mezcla para darle un mejor sabor a los panqueques, pero no obtuvo reconocimiento por ello.

A pesar de esto, la demanda fue desestimada debido a que no se encontró ninguna relación entre los demandantes y Aunt Jemima. Además, tampoco se encontraron los contratos entre la compañía y las modelos. Así, luego de la muerte de Green, su trabajo no fue reconocido y su familia tampoco recibió compensación por su trabajo durante todos esos años como Aunt Jemima, a pesar de que aún es la imagen de la marca.

¿Cómo es la situación actual de Aunt Jemima?

La marca se describe como una que representa “calidez, nutrición y confianza, cualidades que encontrarás en madres amorosas de diversos orígenes que desean lo mejor para sus familias”. Esta pertenece a Quaker Oats desde el año 1926 y a la vez, esta empresa pertenece a PepsiCo desde el 2001.

Sin embargo, las quejas hacia la identidad de Aunt Jemima han prevalecido. En el 2015, Riché Richardson, profesor de la Universidad de Cornell, publicó un artículo en The New York Times en el que aseguró que el logotipo está “muy relacionado con el racismo sureño”.

Posteriormente, en 2017, el esposo de la presentadora de televisión estadounidense B. Smith, Dan Gasby, pidió a la compañía que cambiara debido a que era “el epítome de la humillación femenina”.

Es por esto, y aunado también al contexto actual del racismo en Estados Unidos, que la compañía tomó la decisión de cancelar la marca. Kristin Kroepfl, directora de marketing de Quaker Oats North America, expresó en un comunicado lo siguiente: “Si bien se ha trabajado a lo largo de los años para actualizar la marca de una manera que sea apropiada y respetuosa, nos damos cuenta de que esos cambios no son suficientes”.

Así mismo, en un comunicado a CNN Business, PepsiCo aseguró: “A medida que trabajamos para avanzar hacia la igualdad racial a través de varias iniciativas, también debemos analizar detenidamente nuestro portafolio de marcas y asegurarnos de que reflejen nuestros valores y cumplan las expectativas de nuestros consumidores”.

La marca Aunt Jemima, para apoyar la causa, donará $5 millones durante los próximos 5 años a iniciativas que promuevan la igualdad racial en el país. De la misma forma, PepsiCo anunció que donaría $400 millones a diversas iniciativas que apoyen a la comunidad afroamericana.

Y con respecto a los productos de desayuno, PepsiCo anunciará en otoño el nombre y logotipo de la nueva marca destinada a esta área, demostrando su compromiso a apoyar el movimiento anti racial y a mejorar su imagen como empresa.

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