La memoria es bastante relativa entre las personas. Algunas son capaces de recordar muchas cosas que pasaron hace mucho tiempo, mientras que otras las recuerdan de manera muy vaga, o simplemente no lo recuerdan.

Por supuesto, muchas veces esto radica en el interés o las sensaciones que dichos acontecimientos nos evoquen. Pero incluso en personas sanas, recordar vagamente algo puede ser un síntoma de envejecimiento.

Para los científicos estas diferencias pueden ser de gran utilidad a la hora de estudiar las complejidades del envejecimiento cerebral, y un estudio publicado en la revisa eLife ha dejado evidencia de ello.

Los investigadores descubrieron que los procesos de recuperación de memoria en los cerebros de los adultos mayores pueden parecerse bastante a los procesos observados previamente en los cerebros de los adultos jóvenes. Pero notaron que en los adultos mayores que tuvieron más problemas para recordar esta evidencia era bastante reducida.

Viajes neuronales, reproducción de sensaciones

Los investigadores midieron la actividad cerebral total en alta resolución de 100 voluntarios con edades comprendidas entre 60 y 82 años mientras estudiaban palabras combinadas con imágenes de personas y lugares famosos.

Luego realizaron una prueba de memoria con escaneo cerebral en la que les preguntaron por las palabras que habían visto inicialmente y les pidieron que recordaran alguna imagen asociada.

De esta forma, los investigadores esperaban evaluar la capacidad individual de recordar asociaciones específicas entre los elementos de un evento particular. Esta forma de memoria es una de las más afectadas en el envejecimiento.

Observaron que los procesos cerebrales involucrados en el recuerdo de los adultos mayores son bastante similares a los procesos que subyacen el recuerdo en los individuos más jóvenes.

Los autores explican que al momento de recordar, se incrementa la actividad del hipocampo, una estructura cerebral clave en la formación de recuerdos. También se restablecen los patrones de actividad en la corteza que ocurrieron en el momento en que el evento en cuestión tuvo lugar.

Dicho de una forma más poética, recordar es como viajar en tiempo y revivir sensaciones. Es viajar en el tiempo neuronal, reproducir patrones que se establecieron previamente en el cerebro.

La actividad y reproducción en el hipocampo como predictivo de buena memoria

“Fue sorprendente que pudiéramos replicar esta relación de momento a momento entre la actividad del hipocampo, la reproducción en la corteza y el recuerdo de la memoria, que anteriormente solo se había observado en adultos jóvenes sanos”, dijo Alexandra Trelle, posdoctoral investigador en la Universidad de Stanford y autora principal del documento. “De hecho, podríamos predecir si un individuo recordaría o no en un momento dado en función de la información transportada en los patrones de actividad cerebral”.

“Algunas personas exhiben un notable mantenimiento de la función de la memoria a lo largo de la adultez tardía, mientras que otras experimentan una disminución significativa de la memoria. Estudiar estas diferencias entre las personas es fundamental para comprender las complejidades del envejecimiento cerebral, incluida la forma de promover la resiliencia y la longevidad”.

En promedio, la capacidad de recordar se redujo con el avance de la edad; pero en general, la actividad y la repetición del hipocampo de manera más intensa se relacionó con un mejor rendimiento de la memoria, independientemente de la edad.

Esto llevó a los investigadores a preguntar si las diferencias en esta capacidad de viajar mentalmente en el tiempo pueden estar relacionadas con la aparición de alguna enfermedad cerebral asintomática. ¿Podría esta capacidad funcionar como un factor predictivo para diagnósticos futuros para Alzheimer, por ejemplo? El equipo está trabajando en herramientas más sensibles para determinarlo.

Referencia:

Hippocampal and cortical mechanisms at retrieval explain variability in episodic remembering in older adults. http://dx.doi.org/10.7554/eLife.55335

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