A pesar de que la atención del mundo está puesta sobre un virus imposible de ver a simple vista, hay otras preocupaciones que siguen latentes, como el rápido proceso de desaparición que están experimentando muchas especies animales y plantas.

Por supuesto, los humanos tienen mucha responsabilidad en ello, aunque no necesariamente la alteración de los ecosistemas para las actividades agrícolas. No podemos pasar por alto un hecho que, aunque muchos ignoran, juega un papel clave en este problema: dependemos de las plantas y de los animales para la producción de medicinas.

Y aunque suene difícil de creer, esta dependencia ha llevado a un aumento alarmante en el número de especies de plantas y animales con atributos medicinales que se encuentran en peligro de extinción.

En el siguiente artículo ahondaremos en este tema, sin olvidar la influencia de China y su medicina tradicional y su reciente aprobación por parte de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Dependencia de animales y plantas para la medicina

De hecho, la misma OMS ha dicho que casi el 80 por ciento de la población mundial es dependiente de derivados de plantas y animales para satisfacer sus necesidades de atención primaria de salud con medicamentos.

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La medicina tradicional china usa una variedad de plantas y derivados de animales como ingredientes para medicinas.

Esta es una realidad aún más visible en aquellos países adeptos a las medicinas tradicionales. Aunque siendo sinceros, la urgencia por encontrar curas a tantas enfermedades que nos aquejan y las investigaciones en torno a ello también requieren de estos recursos.

La situación se vuelve aún más tensa si consideramos el crecimiento de las poblaciones humanas, los intereses por la riqueza, los pésimos hábitos de consumo y de vida en general, y la popularidad de los remedios naturales en todo el mundo.

Lo peor es que este problema podría acentuarse aún más gracias a una extraña decisión tomada por la OMS: incluir la medicina tradicional china en su Clasificación Internacional de Enfermedades.

Este es un documento que sirve de referencia para profesionales en todo el mundo en el que se clasifican una variedad de afecciones médicas, los criterios para el diagnóstico y si las compañías de seguro podrían cubrir sus tratamientos. Y por primera vez, se incluyen estos procedimientos.

Medicina tradicional china

Pero antes de repartir culpas, pongámonos en contexto. La medicina tradicional china es un sistema de atención médica en el que los pacientes reciben tratamientos basdos en remedios naturales elaborados con plantas, animales y minerales.

Sin embargo, no se trata de algo implementado porque sí. Según los chinos, una persona sana tiene una energía o fuerza vital conocida como qi que se mueve suavemente por el cuerpo, y que además existe un equilibrio entre yin y yang, que puede ser frío y calor, pasivo y activo, y absorbente y penetrante.

Cuando este equilibrio se rompe, ocurren las enfermedades o lesiones. Por ende, el objetivo de la medicina tradicional china es restaurar el movimiento suave de esta energía vital y el equilibrio entre las fuerzas yin y yang en los pacientes afectados. Y para ello recurren a alternativas naturales.

Sin lugar a dudas, suena muy atractivo dada la mala fama que tienen los medicamentos sintéticos que utilizan ampliamente los médicos de todo el mundo para sanar infecciones y tratar de alivias los síntomas de enfermedades autoinmunes. Sin embargo, esto tiene su parte preocupante y ahora veremos cuál es.

Las especies en riesgo por la medicina tradicional china

La medicina tradicional china está conformada por una cantidad de tradiciones milenarias que incluyen aproximadamente 1,000 especies de plantas y 36 animales. Este estos últimos, los más populares son el tigre, el rinoceronte, el oso negro, el ciervo almizclero y el caballito de mar; el tigre, el rinoceronte y el caballito de mar. Pero tristemente estos están en peligro de extinción.

Tigres

Por ejemplo, los huesos de los tigres son utilizados en vinos, yesos y medicamentos fabricados para tratar la artritis y otras dolencias articulares. Y como es de esperar, necesitándose precisamente sus huesos, la caza indiscriminada para poder hacer uso de ellos para “sanar” estas enfermedades se incrementó al punto de causar una crisis.

En la actualidad, existen entre 5.000 y 7.000 tigres en estado salvaje, una población muy pequeña que ha merecido su inclusión en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

Rinoceronte

La medicina tradicional china usa el cuerno de rinoceronte para tratar la fiebre, las convulsiones y el delirio, siendo especialmente popular en África y Asia, donde la caza furtiva ha reducido su cantidad.

De hecho, el Fondo Mundial para la Naturaleza indicó que solo existen 3.100 rinocerontes negros en África, y 2.800 de las tres especies asiáticas (Sumatra, Javan e India) en Asia. Los de Sumatra y Javan están en peligro crítico en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), mientras que el indio en peligro de extinción.

Oso negro

La medicina tradicional china usa la bilis del oso, la cual se extrae en un procedimiento doloroso y muchas veces mortal.

La medicina tradicional china usa la bilis de oso para tratar dolencias hepáticas y dolores de cabeza, entre otras enfermedades y lesiones. Lo curioso es que aunque existen alternativas para este derivado en particular, la bilis de oso sigue teniendo una gran demanda, y existen granjas en las que se les extrae a través de catéteres en un procedimiento doloroso y mortal.

Ciervo almizclero

Uno de los ingredientes más empleados en la medicina tradicional china es el almizcle del ciervo almizclero, aunque también es muy popular en varios remedios en la homeopatía occidental y de algunos perfumes. Se receta principalmente para estimular la circulación y para tratar infecciones de la piel y dolor abdominal.

Para poder satisfacer su demanda de 500-1,000 kilogramos por año, China debe utilizar las glándulas de almizcle de al menos 100,000 ciervos, pero en todo el mundo solo quedan unos 700,000 individuos en estado salvaje.

Por el momento, parece haber alternativas para dejar respirar un poco a esta especie: la rata almizclera, dos especies de civeta y materiales sintéticos, aunque estos se encuentran bajo consideración.

Caballito de mar

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A pesar de que muchos países han decidido unirse en la cría de caballitos de mar, la demanda mundial sigue siendo difícil de abastecer.

El caballito de mar también es un animal popular entre los adeptos a estos procedimientos. Estos se utilizan para tratar enfermedades renales, circulatorios e impotencia, y forman parte de aproximadamente 90 productos de salud y medicina tanto en China como fuera de ella.

Y a pesar de que 32 jurisdicciones participan en la cosecha de unos 20,000,000 de caballitos de mar cada año, esta cantidad se ha insuficiente para satisfacer la demanda mundial. Para tener una idea: solo en China, la demanda era de 200 a 250 toneladas por año, el 95 por ciento de las cuales tuvo que ser importada.

A pesar de ello, el caballito de mar no se encuentra en listas de especies en peligro de extinción, pero esto no necesariamente sea bueno. Y es que tampoco existen regulaciones internacionales que rijan el comercio de estos animales, lo cual podría llevar a una situación similar a la de los ya mencionados.

¿Funcionan en realidad estos ingredientes como lo plantea la medicina tradicional china?

Prescripción para extinción
Mucha gente, especialmente los viejos, prefieren la medicina tradicional oriental a las drogas de los químicos. Crédito: Hoang Dinh Nam/AFP.

Estos procedimientos se extendieron primero por todo el territorio chino, luego el de Japón, Corea, hasta abarcar el sudeste asiático. Incluso hoy, cuando la ciencia parece tener mayor importancia en todo, la medicina tradicional china sigue siendo respetada en este país.

Pero irónicamente, el hecho de que algo sea ampliamente aceptado no necesariamente lo hace correcto o certero, y este parece ser un ejemplo de ello. Hay poca evidencia de que las preparaciones hechas con estos derivados de animales realmente brinden los beneficios que prometen. De hecho, la mayoría de los investigdores y médicos en Occidente miran estos métodos con mucho escepticismo, y sugieren inclus que pueden ser perjudiciales.

Pero entonces, si es así, ¿vale la pena sacrificar tantas especies de animales y plantas por extender procedimientos que ni siquiera han sido corroborados por la ciencia? Esta es la pregunta que se han hecho muchos, más allá de las razones que motivaron a la OMS a incluir la medicina tradicional china en su catálogo.

Estás prácticas están ampliamente arraigadas, y con esta decisión puede que se amplíen aún más. Sin embargo, los conservacionistas y profesionales de la medicina tradicional china se encuentran buscando un punto de equilibrio para preservar los ecosistemas que proveen los recursos para estos procedimientos.

Referencia:

Traditional Chinese Medicine and Endangered Animals. https://www.britannica.com/explore/savingearth/chinese-medicine/

The World Health Organization’s decision about traditional Chinese medicine could backfire. https://www.nature.com/articles/d41586-019-01726-1

Medicina tradicional: definiciones. https://www.who.int/topics/traditional_medicine/definitions/es/