Con la aparición del SARS-CoV-2 y la enfermedad que causa, COVID-19, muchos términos técnicos que eran utilizados prácticamente solo por las profesiones relacionadas con el tema de la salud se han hecho muy populares en la población general.

Incluso profesiones que eran desconocidas o poco valoradas por muchos hasta finales del año pasado ahora parecen recibir todo el mérito que merecen. No solo los médicos y enfermeras, sino también los epidemiólogos, que ciertamente juegan un papel clave en la recolección de información sobre las enfermedades. Por ello dedicaremos el siguiente artículo a explicar cuál es el trabajo de los epidemiólogos y su importancia tanto dentro como fuera de emergencias sanitarias como la actual.

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¿Qué es la epidemiología?

La epidemiología es el estudio de la aparición, distribución y control de enfermedades, discapacidades y muertes entre diferentes grupos de personas. Si vamos a su origen etimológico, la palabra está formada por las palabras griegas “epi” que significa sobre o acontecer, y “demos” que significa “la gente”, lo cual puede interpretarse como “el estudio de lo que le sucede a la gente”.

Se trata de un campo bastante integral que combina aspectos de la biología, la medicina clínica, la sociología, la ecología e incluso las matemáticas, para identificar patrones en los problemas de salud y proponer estrategias para abordarlos.

Y como indica Lewis Kuller, profesor de epidemiología en la Universidad de Pittsburgh Graduate School of Public Health, esta rama del saber constituye una herramienta “para comprender la distribución de la enfermedad en las poblaciones y los factores que conducen a tasas más altas o más bajas de enfermedad y formas de prevenirla de manera efectiva”.

El origen de la epidemiología

Hipócrates, un antiguo médico griego, es considerado el padre de la epidemiología. Esto debido a que, viviendo en un contexto en el que la mayoría de la explicaciones y tratamientos de la salud se limitaban a aspectos meramente supersticiosos, este aplicó enfoques más racionales.

Hipócrates estudiaba con detalle los problemas de salud y los relacionada con factores naturales o ambientales, y aplicaba tratamientos como la cirugía, cambios en la alimentación y remedios herbales.

Pero su aporte no solo se limita al peso del raciocinio, sino también a la adición de nuevos términos que siguen siendo utilizados en nuestros tiempos. Por ejemplo, el adjetivo “endémico” que se refiere a una enfermedad específica en un área determinada, y “epidemia”, que se refiere a una enfermedad específica que ocurre en un determinado momento.

Los epidemiólogos en el contexto actual

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Los epidemiólogos se encargan de estudiar los problemas de salud en las diferentes grupos humanos para conocer los patrones y factores influyentes en ellas.

Dicho esto, en el contexto actual, no debe extrañarnos ya que se hable de epidemiólogos con frecuencia. Gracias a ellos tenemos información detallada sobre las tendencias en la propagación del SARS-CoV-2 y conocemos las estrategias de prevención más prudentes ante la ausencia de una vacuna.

Tenemos por ejemplo el estudio publicado por el Imperial College London, en el que participó el epidemiólogo Neil Ferguson, que detalla las consecuencias de las estrategias de supresión y mitigación del virus en medio de la pandemia. Gracias a este tipo de estudios, las autoridades pueden tener una idea clara de los resultados que podrían obtener de implementar uno u otro método contra el COVID-19.

“Utilizamos las últimas estimaciones de severidad para mostrar que las estrategias de política que apuntan a mitigar la epidemia podrían reducir a la mitad las muertes y reducir la demanda máxima de atención médica en dos tercios, pero que esto no será suficiente para evitar que los sistemas de salud se vean abrumados”, dijo Ferguson en un comunicado.

Gracias a los epidemiólogos sabemos que aplicar distanciamiento social únicamente durante algunas semanas no detendrá por completo la pandemia, ni mucho menos evitará una segunda ola de brotes. Gracias a ellos sabemos que los gobiernos deben aplicar “intervenciones más intensivas y socialmente disruptivas” para poder controlar la emergencia.

Referencia:

What is epidemiology? https://www.livescience.com/epidemiology.html

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