Con la declaración de pandemia por parte de la Organización Mundial de la Salud, se ha intensificado la difusión de información referente a formas de prevenir el contagio con el SARS-CoV-2.

Entre ellas, las más recomendada por las autoridades de todo el mundo son el distanciamiento social, junto con las correctas medidas de higiene, enfocadas en el lavado adecuado y frecuente de las manos y el uso de gel antibacterial.

Y con ello, se ha incrementado el interés de las personas en obtener estos productos. De hecho, un artículo publicado en febrero en Nielsen reveló que las ventas de alimentos y de productos desinfectantes como geles antibacteriales para manos se dispararon en Estados Unidos y otros países del mundo.

Tal ha sido la demanda que los varios establecimientos comerciales exhiben estantes vacíos, y ante la escasez y demanda no satisfecha, los poseedores de los productos han llegado a la especulación de precios. Sin embargo, en algunos lugares se ha buscado solución al problema. Por ejemplo, el estado de Nueva York anunció la creación de su propio gen antibacterial a fin de garantizar su suministro a la población.

Sin embargo, ¿son realmente efectivos estos productos en lo que se refiere a detener la propagación entre las personas? A continuación analizamos este tema.

El antibacterial sí funciona, pero a esta concentración de alcohol

Revisando las redes sociales y los grupos de mensajería instantánea, seguro te habrás topado con algún comentario que sugiere que los geles antibacteriales no ayudan a prevenir el contagio con el coronavirus. Esta afirmación está errada.

En su sitio web, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC por sus siglas en inglés) de los Estados Unidos, indican claramente que estos productos pueden utilizarse como medida preventiva. El organismo recomienda usar el gel antibacterial en aquellos casos en los que no se tengan acceso a agua y jabón.

“Lávate las manos seguido con jabón y agua durante por lo menos 20 segundos, especialmente después de haber ido al baño; antes de comer; y después de sonarte la nariz, toser o estornudar. Si no tienes acceso a jabón y agua, usa un gel antibacterial a base de alcohol con por lo menos 60 por ciento de alcohol”.

Lo que sí es cierto es que los geles antibacteriales más guiados a los aromas y a la estética no necesariamente sean eficaces, porque rara vez cumplirán con dichos requerimientos. Si quieres un producto eficaz para reducir la probabilidad de contagio, un gel antibacterial a base de alcohol con una concentración mínima de 60 por ciento, algo de lo que debes cerciorarte revisando la etiqueta.

Esta recomendación también ha sido emitida por la OMS, que en su sitio web sugiere lavar las manos jabón y agua o usando un desinfectante a base de alcohol mata los virus que pueden estar en tus manos”.

Pero solo usar gel antibacterial no es suficiente

Por si aún los más incrédulos dudaran de las recomendaciones emitidas por la OMS y los CDC, algunos expertos en el tema también han emitido comentarios dirigidos a aclarar la situación respecto a los geles desinfectantes para manos.

El jabón es capaz de romper la cobertura del coronavirus, mientras que el antibacterial cambia sus propiedades químicas haciéndola más vulnerable.

Por ejemplo, Benhur Lee afirma que hay buena evidencia científica sobre la efectividad de los desinfectantes a base de alcohol para desactivar bacterias y virus que se transmiten comúnmente, “especialmente aquellos virus cubiertos de lípidos como los coronavirus”. Como explicamos en otras oportunidades, el SARS-CoV-2 está cubierto de una capa lipídica, o de grasa, que se puede romper con etanol o alcohol isopropílico, componentes de estos productos.

“Los desinfectantes a base de alcohol SÍ funcionan contra los coronavirus; es lo que es recomendado universalmente por el control de infecciones de hospitales para prevenir la propagación del Covid-19, la enfermedad causada por el SARS-CoV-2. Sin embargo, los desinfectantes a base de alcohol complementan pero no reemplazan un lavado de manos bien hecho con jabón y agua”.

¿Cómo actúa el antibacterial en el coronavirus?

Sin embargo, a pesar de ser capaces de romper la capa exterior de los virus, su uso definitivamente no reemplaza un buen lavado de manos con agua y jabón. Lee citó un artículo reciente publicado en Smithsonian Magazine que discuta la efectividad de estos geles y explica cómo funcionan el jabón y el gel al entrar en contacto con el virus:

“Mientras que el jabón desmantela físicamente la cobertura del coronavirus usando fuerza bruta, el alcohol cambia las propiedades químicas de la cobertura, volviéndola menos estable y más permeable al mundo exterior”.

En el artículo se afirma que “el alcohol también puede penetrar profundamente al interior del patógeno, causando estragos en las proteínas del virus”. Sin embargo, resaltan que no todos los virus tienen una cobertura exterior, no necesariamente sean susceptibles a estos agentes de limpieza como los que sí.

¿Cuántas veces lavar las manos y de qué forma?

Desde pequeños nos han indicado que lavar nuestras manos con agua y jabón puede prevenir muchas enfermedades, y esto es algo que la llegada del nuevo coronavirus nos ha recordado a todos.

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Los CDC recomiendan lavar las manos siempre que luzcan sucias, así como después de estornudar o toser.

Los CDC recomiendan lavar las manos con agua y jabón siempre que estén visiblemente sucias, pero también después de ir al baño, antes de comer, y después de sonarse la nariz, toser o estornudar.

En su apartado especial para el lavado de manos, explican que debe hacerse de la manera siguiente: mojar las manos con agua corriente fría o tibia para luego enjabonarlas hasta que se forme espuma. Entonces hay que empezar a frotar la espuma por el dorso de las manos, entre los dedos e incluso por debajo de las uñas, durante 20 segundos. Una vez que se haya cumplido este tiempo (midiéndolo por el canto de una canción por ejemplo), se procede a enjuagar las manos con agua corriente limpia y secarlas con un paño.

Así que cuando leas nuevamente que estos productos no funcionan, no te alarmes. Ya sabes, de parte de organismos de salud internacionales, que estos son eficaces cuando no tienes posibilidad de lavarte las manos debidamente, siempre y cuando tengan una concentración de al menos 60 por ciento de alcohol.

Referencias:

CDC: Enfermedad del COVID-19. Prevención y tratamiento. https://www.cdc.gov/coronavirus/2019-ncov/about/prevention-sp.html

CDC: Sepa más sobre cuándo y cómo lavarse las manos. https://www.cdc.gov/handwashing/esp/when-how-handwashing.html

“Pandemic pantries” pressure supply chain amid COVID-19 fears. https://www.nielsen.com/us/en/insights/article/2020/nielsen-investigation-pandemic-pantries-pressure-supply-chain-amidst-covid-19-fears/

Coronavirus disease (COVID-19) advice for the public. https://www.who.int/emergencies/diseases/novel-coronavirus-2019/advice-for-public

Why Is Washing Your Hands So Important, Anyway? https://www.smithsonianmag.com/science-nature/why-washing-your-hands-so-important-anyway-180974355/