Ilustración artística del TESS. Crédito: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA

Un exoplaneta es un planeta que orbita fuera de nuestro sistema solar, es decir, orbita alrededor de otras estrellas diferentes a nuestro Sol. Una de las principales interrogantes de la ciencia respecto a este tema es si en alguno de los tantos exoplanetas descubiertos hasta ahora podría haber vivida, o condiciones similares las de la Tierra para ello.

Pero tal parece que los científicos han avanzado en este tema. Según sus hallazgos presentados en la 235ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana, descubrieron dos exoplanetas con potencial para ser habitables: uno del tamaño de la Tierra y otro muy curioso que posee dos soles, como el clásico de la Guerra de las Galaxias.

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Exoplanetas observados por el satélite TESS

Los nuevos exoplanetas fueron observados con el nuevo satélite espacial TESS de la NASA, lanzado en 2018 y especialmente diseñado para la búsqueda de planetas cercanos y brillantes, similares al tamaño de la Tierra.

Con TESS, los investigadores han podido rastrear los cambios en el brillo de las estrellas causados por el paso de los planetas, cuya órbita los cruza frente a sus estrellas desde nuestro punto de vista. A estos eventos se les conoce como tránsitos.

TOI 700 d, un exoplaneta del tamaño de la Tierra

El primer mundo del que hablaron durante la reunión tiene el tamaño de la Tierra y fue denominado TOI 700 d. Se trata de una zona habitable que orbita alrededor de una pequeña y fría estrella enana M que se ubica a un poco más de 100 años luz de distancia de la constelación del sur Dorado.

Ilustración del recién descubierto exoplaneta TOI 700 d. Crédito: Chris Smith (USRA)/Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Para tener una idea de su tamaño, esta estrella representa aproximadamente el 40 por ciento de la masa y el tamaño del Sol, y tiene aproximadamente la mitad de su temperatura superficial.

Su descubrimiento tuvo lugar luego de corregir ciertos parámetros de la estrella con ayuda de un estudiante de secundaria, lo cual modificó a su vez el tamaño de los planetas y las características de habitabilidad de los mismos.

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“Cuando corregimos los parámetros de la estrella, los tamaños de sus planetas cayeron, y nos dimos cuenta de que el más externo era aproximadamente del tamaño de la Tierra y en la zona habitable”, dice Emily Gilbert, una estudiante graduada de la Universidad de Chicago cuyo laboratorio busca Descubre nuevos mundos.

“Además, en 11 meses de datos no vimos destellos de la estrella, lo que mejora las posibilidades de que TOI 700 d sea habitable y hace que sea más fácil modelar sus condiciones atmosféricas y de superficie”.

Partiendo de ello, los investigadores del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, simularon 30 entornos potenciales para TOI 700 d con el fin de determinar si alguno de ellos podría dar condiciones de temperatura y presión adecuadas para la habitabilidad.

Los investigadores notaron que TOI 700 d está bloqueado por mareas a su estrella, por lo que sus formaciones de nubes y sus patrones de viento pueden ser notablemente diferentes de los de la Tierra.

TOI 1338 b, un planeta con dos soles

Una ilustración del planeta 1338 TOI b. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

¿Alguna vez viste la famosa saga de la Guerra de las Galaxias? Una de las escenas más icónicas de la serie corresponde a Luke Skywalker levantado sobre las arenas de planeta ficticio Tatooine, mirando a un cielo en el que se observaban dos soles.

El nuevo mundo, bautizado como TOI 1338 b, se encuentra a 1.300 años luz de distancia de nosotros en la constelación Pictor, su tamaño es casi siete veces más grande que la Tierra y se cree que es un planeta gaseoso.

Lo más resaltante de este es que sus dos estrellas orbitan entre sí cada 15 días: una de ella es aproximadamente 10 por ciento más masiva que nuestro sol, mientras que la otra es más fría, su brillo es más tenue y representa solo un tercio de la masa del sol. Este es el primer y único planeta circumbinario de TESS, el término empleado para aquellos mundos que orbitan alrededor de dos estrellas.

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TOI 1338 b orbita casi exactamente al mismo plano que las estrellas, por lo que suele experimentar eclipses estelares regularmente. Aunque sus tránsitos son irregulares; ocurren entre 93 y 95 días, varían en profundidad y duración debido al movimiento orbital de sus estrellas.

Pero TESS logra captar únicamente los tránsitos que cruzan la estrella más grande: los tránsitos de la estrella más pequeña son demasiado débiles para ser detectados por el satélite. Ante ello, los investigadores ayudados por estudiantes, aplicó un paquete de software llamado Eleonor, como referencia a Arroway, el personaje central en la novela Contact de Carl Sagan, para confirmar los tránsitos del planeta.

“En todas sus imágenes, TESS está monitoreando millones de estrellas”, dice Adina Feinstein, una estudiante graduada en la Universidad de Chicago. “Por eso nuestro equipo creó Eleanor. Es una forma accesible de descargar, analizar y visualizar datos de tránsito. Lo diseñamos pensando en los planetas, pero otros miembros de la comunidad lo usan para estudiar estrellas, asteroides e incluso galaxias”.

Y a medida que fueron analizando los datos, descubrieron que TOI 1338 b también había sido documentado por una misión llamada BEBOP, encargada de medir el bamboleo inducido en estrellas por la masa de planetas en órbita.

David Martin, un investigador postdoctoral al momento del descubrimiento, señala esta como una de las bondades de TESS. TESS detecta estrellas brillante y conocidas, muchas de las cuales ya habían sido observadas en el pasado, pero la combinación de sus datos con los de otros proyectos puede dar lugar a una mejor caracterización del planeta.

Referencia:

NASA’s TESS spacecraft discovers its first habitable planet, first world with two stars. https://news.uchicago.edu/story/nasas-tess-spacecraft-discovers-its-first-habitable-planet-first-world-two-stars

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