En 1934, el Sydney Morning Herald llamó al koala “la mascota nacional de Australia”. Luego, en 1936, el periódico The Evening News de Rockhampton, publicó la siguiente frase: “Ha llegado el momento en que los australianos deben decidir si aceptarán o no la responsabilidad de la perpetuación del koala […]”.

Y qué gran responsabilidad a asumir. El koala no solo es amado por los turistas, sino también por los mismos australianos, siendo considerado incluso como ícono crucial de su identidad nacional. Y de hecho, los esfuerzos por preservarlo no perseguían únicamente intereses ecologistas, sino una especie de defensa de su objetivo turístico. Pero tristemente la especie se encuentra en peligro de extinción.

El koala es la cara de Australia, pero como muchos sabrán, el país ha sido escenario de devastadores incendios forestales que han acabado con la vida de casi medio millón de animales entre los que, como es de esperar, se encuentran precisamente estos marsupiales.

Según un artículo publicado recientemente en The Conversation, se espera que hasta el 30 por ciento de la población población de koalas de la costa noroeste de NSW se pierda en los incendios, junto con el 50 por ciento de los koalas en la Isla Canguro. Estos últimos son igual de preocupantes considerando que ese lugar habita la última población salvaje que no está infectada por clamidia mortal, como mencionamos en un artículo previo.

El ícono turístico de Australia en declive

Kylie Minogue junto a koalas en anuncio publicitario de Tourism Australia. Crédito: Tourism Australia.

Muchos de turistas internacionales viajarían al país solo para ver en persona a los koalas y obtener una foto de recuerdo. Uestudio publicado en 2014 estima que el turismo asociado a los koalas podría valorarse en hasta AU$ 3.2 mil millones para la economía australiana, y generar hasta 30,000 empleos.

Uno de los anuncios publicitarios más populares de la agencia Tourism Australia presenta a la reconocida cantante Kylie Minogue junto a un koala relajándose en un eucalipto en el puerto de Sydney.

El video fue filmado en septiembre, en vísperas de los incendios forestales, pero en un momento en que la situación no había llegado a extremos. Pero según un informe reciente de The Sydney Morning Herald, su emisión ha sido detenida “por respeto”, ante un escenario actual nada similar a lo presentado en la publicidad.

En lugar del anuncio, las redes sociales y diferentes páginas de internet están repletas de imágenes desgarradoras de millones de hectáreas de hábitat forestal y koalas y otros animales gravemente quemados.

¿Pueden salvarse los koalas?

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Los koalas son vulnerables a una variedad de problemas, las infecciones por clamidia, cambio climático y derivados como los incendios forestales.

Investigaciones recientes no solo han indagado en la infección con clamidia presente en casi todos los koalas de Australia, sino también en otros peligros conocidos como la destrucción y fragmentación del hábitat, enfermedades, accidentes automovilísticos y ataques de perros.

Y ahora, además de ser vulnerables al cambio climático a causa de los cambios en la calidad nutricional de las hojas de eucalipto y las altas temperaturas, los incendios forestales también son motivo de alarma.

Pero los australianos parecen estar dispuestos a tomar acciones para proteger al animal, y se ha logrado recaudar casi AU$ 2 millones para el Port Macquarie Koala encargado de su cuidado.

Se trata de una cifra significativa, que deja evidencia de la importancia de la especie a nivel nacional. Sin embargo, si este se extinguiera totalmente, es probable que siga siendo utilizado como imagen turística en el país. Dicho esto, podríamos reflexionar un poco sobre si la importancia de las razones que motivan nuestras acciones.

Referencia:

Koalas are the face of Australian tourism. What now after the fires? https://theconversation.com/koalas-are-the-face-of-australian-tourism-what-now-after-the-fires-129347