Gran Colisionador de Hadrones (Large Hadron Collider, LHC).

El 2019 está a punto de llegar a su fin y con él, no solo cierra un año lleno de innovaciones, sino también toda una década revolucionaria en el campo de la ciencia. Gracias a la accesibilidad actual que hay a la información, los descubrimientos pudieron notificarse con más rapidez y también se pudieron obtener los medios necesarios para llevar los experimentos o investigaciones a cabo.

Indudablemente, se puede decir que la década del 2010 estuvo bullente de curiosidad y descubrimientos científicos. Sin embargo, hubo algunos que simplemente se destacaron por sacudir las nociones actuales de la ciencia a través de descubrimientos o innovaciones.

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A continuación, expondremos los eventos que hemos considerado más significativos a través del estándar antes mencionado. Con ellos, esperamos poder resaltar los momentos más llamativos e influyentes de la ciencia en la última década.

Descubren más de 2.700 exoplanetas por el telescopio Kepler (2009-2017)

El espacio es simplemente uno de los misterios de la vida moderna. Es posible que no pasemos gran parte de nuestros días pensando en ello (a menos que ese sea nuestro trabajo), pero una parte de nosotros siempre siente curiosidad.

A pesar de todo lo que ha avanzado la ciencia, aún hay mucho que no sabemos de él. Por suerte, la NASA junto a su telescopio espacial Kepler, pudieron colaborar para hacer que la brecha de conocimiento que nos separa de los secretos del espacio fuera por lo menos un poco más delgada.

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Con la cantidad de años en los que estuvo funcionando, fue capaz de detectar en el espacio más de 2.700 exoplanetas de los cuales antes simplemente no sabíamos nada. La misión inicial de Kepler era ubicar planetas con características similares a la Tierra, la primera vez que pudo llevar esto a cabo fue en el 2011, cuando detectó la presencia de Kepler 22-b.

Desde entonces, ha sido capaz de ubicar otros exoplanetas que también cumplen con las características. Uno de los descubrimientos más notorios hasta la fecha ha sido la ubicación de TRAPPIST-1 un sistema estelar con 7 planetas de dimensiones similares a la Tierra orbitando alrededor de una estrella parecida al Sol.

Gracias a este telescopio el mundo ha sido capaz de comprender de nuevo la amplitud y variedad que aguarda en el espacio. Sobre todo porque, desde su primer uso, este ha sido capaz de encontrar más de la mitad de los exoplanetas encontrados hasta la fecha, mostrándonos que, ahora es que queda mucho por descubrir. Su sucesor, TESS ha comenzado a ser puesto a prueba y ya ha logrado ubicar 34 nuevos exoplanetas, por lo cual podemos decir que esta década de descubrimientos podría continuar su racha hasta el inicio de la siguiente con la llegada del 2020.

La NASA lanza rover Curiosity a Marte (2011-2012)

Un hecho que no se puede negar es que durante esta década, la actividad de exploración espacial ha vuelto a tener un aumento. Desde la carrera espacial, a pesar de que los intentos por conocer el espacio nunca se detuvieron, el fervor con el que se realizaban y seguían los mismos mermó un poco.

Ahora, desde el 2010 tanto organismos privados como públicos se han interesado por reingresar con fuerza en este ámbito. Un claro ejemplo de ello se trata del lanzamiento que la NASA realizó en el 2011.

De nuestra atmosfera salió el que hoy conocemos como rover Curiosity. Su llegada a Marte –su destino final– ocurrió en el 2012 y desde entonces se ha encargado de explorar el cráter Gale del planeta rojo.

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Allí, junto a su predecesor, Opportunity, Curiosity ha tenido la labor de investigar los alrededores y averiguar tanto si el planeta posee o alguna vez poseyó agua, además de pruebas que ofrecieran sustento a la teoría de que la vida biológica era posible en ese planeta, cosa que logró en el 2013.

Hasta la fecha, Curiosity se trata del rover más completo alguna vez enviado a Marte. Su llegada a este planeta no solo significó la posibilidad de explorar más a fondo el planeta, sino que sirvió como una representación de la curiosidad por saber más del mundo y lo que hay en él y más allá que definió la actitud investigadora de toda esta época.

Crean la primera hamburguesa de laboratorio (2011-2013)

En la actualidad, ha comenzado toda una movida con respecto al consumo de comidas saludables y a evitar consumir productos animales. La primera medida aparece como un intento de cuidar nuestra propia salud y la segunda como uno por cuidar a los animales.

Es más que claro que las grandes productoras y distribuidoras de productos animales no les dan a estos el mejor tratamiento en vida, por lo que, seguirla consumiendo implica seguir dándole cuerda a este grave problema de maltrato.

Muchos con gran fuerza de voluntad se han convertido al vegetarianismo o al veganismo, pero, a aquellos que nos encanta la carne, este paso se nos ha vuelto más difícil. Ahora, tal vez exista una oportunidad en la que no haya que elegir entre un bando u otro.

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En el 2013, se dio a conocer al mundo la primera hamburguesa (de carne de res) creada en un laboratorio. Su manufactura tomó dos años y más de 200 mil dólares, por lo que, claramente en estos momentos no se trata de una alternativa sostenible para el mundo.

Sin embargo, gracias a este experimento, ahora existe la seguridad de que es posible generar nuestra propia comida, sin tener que maltratar animales en el camino. De este modo, es posible eliminar paulatinamente los problemas de maltrato y, a largo plazo, asegurar a la humanidad una fuente constante de alimento manejada y administrada por ella misma. Aunque esta idea parece lejana, tal vez con el avance de la tecnología pueda estar mucho más cerca de lo que esperamos.

SpaceX lanza su primera nave comercial que llega a la Estación Espacial Internacional (2012)

La década del 2010 ha estado colmada de innovaciones que han redefinido el rumbo de la ciencia. Un ejemplo de ello ha sido la incursión de la empresa privada SpaceX de forma seria en el mundo de los viajes espaciales.

En un principio, los intentos por conocer el espacio se trataban de una materia exclusiva de los países y sus gobiernos. Ahora, Elon Musk, propietario y CEO de SpaceX está desafiando esas convicciones.

Desde la creación de la compañía, esta se ha encargado de trabajar en el diseño de naves espaciales capaces de surcar los cielos y llegar al espacio. Sin embargo, solo en 2012 tuvieron la oportunidad de poner esto completamente a prueba.

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El modelo que se encargó de hacer el primer viaje espacial completo de SpaceX fue el conocido Dragon C2+. Este no solo logró salir de la atmósfera con éxito, sino que también encontró su camino hasta la Estación Espacial Internacional.

Con ello, se marcó un precedente, ya que se trató de la primera iniciativa privada en lograr alcanzar esta meta. Luego de ello, SpaceX no se ha detenido en su intento por crear naves que no solo les permitan conocer sino también conquistar el espacio. Sobra decir que, incluso, Musk tiene la meta de realizar el primer viaje espacial comercial para este cercano 2021, en esta fecha, podría incluso vencer a la NASA en la carrera por ser el primero en lograrlo.

Inicia la edición genética, mutación y clonación de especies vivas (2012-2018)

La idea de la clonación se trata de una que ha sido más ampliamente tratada en la ficción que en la realidad. Sin embargo, ello no implica que esta no sea posible.

Para muestra de ello tenemos a la popular oveja clonada, Dolly, que vivió poco en nuestro mundo, pero continúa existiendo en la memoria de todos. Muchas veces por miedo a propasar la línea, muchas investigaciones habían sido limitadas para evitar llegar al extremo de experimentar con el genoma humano.

No obstante, para el 2012 al menos se dio a conocer una ley que aprobaba el uso de ciertos compuestos para modificar el ADN –mientras no fuera humano claro. Desde entonces, se han realizado variados experimentos en diferentes especies animales como ratones, simios y lagartijas, solo por nombrar algunos.

En el caso de los ratones, en el 2018 fue posible hacer que dos compañeros del mismo sexo fueran capaces de procrear y tener descendencia. Ello ha constituido una prueba clara de que las nociones que hemos tenido hasta ahora de las capacidades reproductivas de una especie han estado limitadas desde hace mucho tiempo.

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Asimismo, a pesar de que se había acordado no experimentar con ADN humano, se han realizado algunas incursiones al respecto. Como ejemplo podemos nombrar al bebé de tres padres: el esperma del padre, el núcleo de células de la madre y el óvulo (sin núcleo) de una tercera donante.

Aunque ello se realizó para alejar del bebé problemas en los óvulos de la madre, esta práctica aún se encuentra en un debate sobre si fue o no éticamente correcta. Asimismo, en 2018, en China se anunció la edición del ADN de dos embriones humanos por el genetista chino He Jiankui.

Ya sea que unas prácticas hayan sido más o menos éticas que otras, lo que todas han tenido en común es que nos han llenado de nueva información. Una que, antes de esta movida década no hubiéramos ni soñado con tener.

Detectan el Bosón de Higgs, la “Partícula de Dios” (2012)

Si hablamos de física teórica, el Bosón de Higgs se trata del todo en esta área. Básicamente, esta partícula es capaz de dar masa a todas las demás partículas del universo (protones y electrones, por ejemplo).

Sin ella, simplemente ninguna materia en el universo podría tener masa y, como consecuencia, nosotros y todo lo que conocemos no existiría. Es debido a esto que este importante componente del universo ha sido nombrado también como la “Partícula de Dios”.

A pesar de que los físicos y científicos sabían que debía existir esta partícula para que todo funcionara, solo pudieron probar su existencia en el 2012. La Organización Europea para la Investigación Nuclear fue la encargada de dar a conocer los resultados obtenidos por la LHS en los experimentos denominados ATLAS y CMS.

Descubren al espécimen neandertal faltante: Homo Naledi (2015)

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Lee Berger.

Uno de los descubrimientos que no podíamos dejar de nombrar tiene que ver con un evento que sacudió las bases de lo que conocíamos sobre la evolución genética humana. Por mucho tiempo, a causa de un gran hoyo entre fósiles encontrados de hace 3 millones de años y 2 millones de años, se tuvo al Homo Habilis como el eslabón que inicia la cadena evolutiva final del hombre.

Sin embargo, Lee Berger, paleantropólogo, no opinaba lo mismo. Para él, este predecesor era simplemente demasiado “joven” para ser el inicio de la escala evolutiva humana. Por muchos años, este se dio a la tarea poco fructuosa de investigar en el Sur de África en busca del verdadero ancestro del Homo Sapiens actual.

Finalmente, su empresa tuvo éxito luego de que dos aficionados a las cuevas atendieran a su solicitud de explorar la cueva Rising Star en busca de fósiles. La dupla no solo tuvo éxito, sino que encontró el yacimiento de lo que sería un descubrimiento inigualable.

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Berger luego configuró un equipo de investigación que fuera capaz de ingresar a la cueva y retirar los fósiles tratando de conservarlos lo más posible. En total, terminaron siendo los huesos de al menos 15 individuos diferentes. Una vez afuera, se pudieron estudiar y Berger llegó a una conclusión que lo cambió todo.

Estos fósiles pertenecieron a una antigua especie de homínido que podría ser el enlace perdido de la cadena evolutiva. A pesar de que muchos de los huesos contaban con características humanas actuales, había discrepancias que apuntaban a una criatura mucho más antigua.

Por ejemplo, su cráneo posiblemente albergaba un cerebro mucho más pequeño del que actualmente es promedio. Asimismo, sus dientes y sus hombros presentaban formaciones que asemejaban a de los primates. A este nuevo individuo se lo llamó Homo Naledi y su existencia podría ayudar a terminar de construir finalmente la cadena evolutiva de la humanidad.

La sonda New Horizons se aproxima a Plutón (2015)

La historia de la sonda New Horizons tiene su inicio antes de que esta década comenzara, en el 2006. Durante ese año, esta fue lanzada al espacio por la NASA desde Cabo Cañaveral.

Luego de ello, la sonda ha recorrido un gran camino por el sistema solar recolectando toda la información que se le hace posible de cada planeta y región que orbita. Luego de su lanzamiento, a pesar de que se mantenía un monitoreo constante de la misma, no hubo muchas noticias resaltantes que pudiera ofrecer. O, por lo menos, no lo hubo hasta el 2015.

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En ese año, la sonda logró acercarse a Plutón lo suficiente como para poder recolectar información del mismo. Lo orbitó por alrededor de unos 15 minutos durante los cuales recolectó toda la información que le fue posible del mismo para luego dirigirse a una de sus lunas, Charon.

Este “encuentro cercano” se trata de otro avance monumental en esta década pues implica la posibilidad de captar información antes inalcanzable que nos llevará a la obtención de nuevos y hasta inesperados conocimientos.

Descubren el nuevo continente, Zelandia, en el océano pacifico (2017)

Desde que éramos pequeños crecimos escuchando que en el mundo solo había siete continentes, de los cuales, el descubrimiento más famoso fue el realizado por Cristóbal Colón la primera vez que llegó a América. Sin embargo, en el 2017 se descubrió que esta concepción podría estar errada.

Gracias a la investigación de un grupo de científicos, se descubrió la existencia del continente denominado Zelandia, que se encuentra ubicado bajo el Océano Pacífico y del cual forma parte Nueva Zelanda.

Según los estudios, el 99% de este continente se encuentra hundido en la actualidad, pero no siempre lo estuvo. Debido a varios fósiles que los investigadores han podido detectar, se ha podido ubicar materia vegetal en el suelo submarino.

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En pocas palabras, se ha comprobado que, en algún momento, este terreno se encontró por encima del nivel del mar. Es posible que el movimiento de las placas tectónicas que causó el traslado de los continentes hasta la posición que tienen ahora se trate del responsable también del hundimiento de Zelandia.

Luego del descubrimiento del que algunos consideran el octavo continente, se ha encontrado evidencia de que incluso podría existir un noveno. Su primer avistamiento ha ocurrido en el 2019 y se sospecha que las fuerzas de las placas tectónicas lo empujaron bajo Europa, el nombre que le han dado es Greater Adria. Sin embargo, aún debe pasar un tiempo para que sea aceptada como un nuevo continente tal como ha pasado con Zelandia.

Llegan los primeros vehículos manejados automáticamente (2017)

Durante el 2017 no solo aprendimos más sobre nuestro pasado, sino que tuvimos una de las primeras pruebas de lo que será nuestro futuro. Todo ello gracias a la llegada oficial de los vehículos autónomos.

El primer auto que contó con completa autonomía (Nivel 3) se trató del modelo A8 de Audi. Ya que, este era capaz de movilizarse sin requerir de la asistencia humana en ningún momento. Es decir que, el conductor no tenía por qué tener ni sus ojos, manos ni pies dedicados al manejo del automóvil.

Ese mismo año Waymo (de Google) reveló que también se encontraba interesado en el desarrollo de este tipo de vehículos. Incluso, Tesla –que ha estado en este ámbito desde el principio– comenzó a prestar más atención a esta área para intentar elevar sus vehículos autónomos de los niveles 1 y 2 al 3.

A pesar de que aún falta un tiempo para que estos vehículos se vuelvan comunes, esta década será recordada por ser aquella que sembró el germen del cual se originarán todas las iniciativas de esta área por venir a partir del 2020. Asimismo, se ha convertido en una prueba de lo que la humanidad es capaz de hacer en su camino por construir su propio futuro.

Los glaciares de Groenlandia y la Antártica se derriten aceleradamente (2019)

En efecto, debido a los cambios de estaciones, los icebergs y glaciares en los polos siempre han estados sometidos a una especie de derretimiento sostenido. Sin embargo, el invierno era lo suficientemente frío para que estos pudieran recuperar parte de la masa perdida durante el verano.

Ahora, la cantidad de gases emitidos han creado en el planeta lo que conocemos como efecto invernadero, el cual es el motivo de los problemas como el calentamiento global y el consecuente cambio climático. Debido a esta situación, la Tierra se ha convertido en un lugar cada vez más caliente.

El 2019 solo sigue al 2016 en el top de los años más calurosos en la historia de la humanidad desde que la temperatura comenzó a registrarse hace 140 años. Obviamente, este aumento de temperatura generalizado tiene consecuencias y en la Antártica así como en Groenlandia se están viendo claramente.

Según un estudio publicado este año, en promedio los glaciares pierden 286 billones de toneladas de hielo por año. Una cantidad nunca antes registrada en la historia y que ha ido en aumento año tras año. Esto ha causado que los glaciares pierdan masa con mucha más rapidez y, luego, no cuentan con el suficiente frío como para recuperarla en invierno.

Está claro que este no se trata de un evento bueno que haya marcado esta década, pero igual debe ser mencionado. Después de todo, solo a través de la concientización del mismo y del rol que nosotros como sociedad hemos tenido en este son el único modo de comenzar a tomar acciones para cambiarlo, mientras aún estamos a tiempo.

Vemos la primera foto de un hoyo negro (2019)

Los Agujeros Negros se tratan de un fenómeno espacial que no ha dejado de ser explotado por el área de la ciencia ficción. El poder y misterio que estos evocan los convierte en elementos perfectos para dar la sensación de peligro y novedad a una historia de esta rama de la narrativa.

Sin embargo, la forma en la que estos se presentan en la realidad es un poco distinta. De hecho, es poco lo que se sabe de ellos hasta la fecha debido a lo dificultoso que puede resultar acercar equipos a los mismos para recolectar datos.

Tal ha sido la dificultad que apenas es este año que se ha podido conseguir la primera foto real de un agujero negro. Esta llegó a nosotros gracias al acercamiento que hicieron los científicos que utilizaban en telescopio Event Horizon. Su mirada se posó en la galaxia M87, cercana a la constelación de Virgo. Gracias a su esfuerzo conjunto es que, durante varios días del mes de abril, fue posible obtener imágenes de la actividad de este hoyo negro casi en el centro de esa galaxia. Debido a este evento, la humanidad conoció otro detalle nunca antes visto del mundo que la rodea.

Google declara haber logrado la Supremacía Cuántica (2019)

Computadora cuántica de Google.

Para cerrar este recuento de los eventos que más han marcado el mundo científico en los últimos años no podemos ignorar la más reciente declaración de Google. Su equipo de investigación y desarrollo había estado trabajando en alcanzar lo que se conoce como Supremacía Cuántica.

La misma se trata de alcanzar un estilo de procesamiento que simplemente sea capaz de dejar obsoleto al usado por las súpercomputadoras en la actualidad. La computación cuántica se enfoca en el uso de qubits en lugar de bits. Estos primeros permiten mejorar el desempeño del equipo al interactuar más rápidamente en procesos complejos.

Gracias a esta habilidad es que, cuando Google completó la construcción de su chip Sycamore, al ponerlo a prueba esta fue capaz de resolver en 3 minutos y 20 segundos lo que a la mejor súpercomputadora del mundo le hubiera tomado hasta 10 mil años.

Con la llegada de la computación cuántica, las puertas de un nuevo estilo de procesamiento se abren. Ahora, podrían comenzar a generarse muchas nuevas, y antes inimaginables, tecnologías. La computación cuántica también representa un paso más para la ciencia en su cruzada por comprender al mundo y la forma en la que funciona. De hacerlo bien, podríamos volver a usar este conocimiento a nuestro favor. Tal como nuestros ancestros lo hicieron en su momento hasta evolucionar y convertirnos en lo que somos hoy.

Referencias:

Homo naledi, a new species of the genus Homo from the Dinaledi Chamber, South Africa: https://doi.org/10.7554/eLife.09560.001

Forty-six years of Greenland Ice Sheet mass balance from 1972 to 2018: https://doi.org/10.1073/pnas.1904242116

 

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