La delimitación de las especies crípticas por parte de los filogeógrafos es inherentemente desafiada por la naturaleza continua y dinámica de los procesos de especiación. En la era de la “molecularización de la taxonomía”, los biólogos evolutivos pueden nunca ponerse de acuerdo sobre cuánta diferenciación genética se requiere para considerar poblaciones divergentes como especies incipientes.

En particular, los taxones hibridizados, así como los taxones alopátricos de divergencia equivalente, caen dentro de la llamada zona gris de especiación y, por lo tanto, permanecen en el centro de las disputas taxonómicas.

Este método hace un rastreo de la evolución de las proteínas de manera más precisa

Umbrales de especiación

A raíz de los recientes intentos de relacionar la divergencia evolutiva de los linajes filogeográficos con los niveles de introgresión en las zonas híbridas, el concepto de “umbrales de especiación” podría sortear algunos problemas prácticos.

Los anfibios son un buen sistema para evaluar el rendimiento de dichos umbrales de especiación para la sistemática integrativa, con respecto a las limitaciones intrínsecas, como la elección de marcadores (ADNmt, nuclear) y métricas para aplicar (% de divergencia, tiempo de divergencia).

La recién identificada especie de sapo partera Alytes obstetricans almogavarii.

En anfibios, algunos estudios influyentes recomendaron una diferenciación del 3 por ciento en las secuencias del gen mitocondrial 16S, mientras que encuestas comparativas recientes sugirieron un tiempo de divergencia de 3 millones de años para subyacer la especiación incipiente entre los anuros (orden de los anfibios al que pertenecen sapos y ranas).

Investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) de España se enfocaron en el sapo partera Alytes obstetricans, un pequeño anuro que colonizó partes de Europa occidental desde la Península Ibérica. Este taxón lleva el sello distintivo de las fluctuaciones climáticas del Plio-Pleistoceno, y los análisis filogeográficos anteriores identificaron seis linajes mitocondriales profundamente divergentes.

Las poblaciones más divergentes que representan la subespecie Alytes obstetricans almogavarii (A. o. almogavarii), son de particular interés.

Diferenciando datos genómicos

Para dilucidar si A. o. almogavarii representa una especie incipiente, los investigadores analizaron a fondo la transición entre Alytes obstetricans combinando 38 muestras de un estudio anterior con 73 especímenes que se recolectaron durante el verano de 2017.

Los datos genómicos perfectamente diferenciados avalan que, a pesar de la alta similitud morfológica entre todos los Alytes ibéricos, A. o. almogavarii es una especie diferente.

Tritón ibérico meridional Lissotriton maltzani.

En otro estudio independiente, los investigadores caracterizaron los datos genómicos del tritón ibérico meridional, Lissotriton maltzani, recolectando 221 individuos de 28 localidades a lo largo del área de distribución de la especie.

Para ello, el equipo utilizó diferentes tipos de marcadores, incluyendo microsatélites desarrollados específicamente para la especie, un gen mitocondrial y dos genes nucleares de copia única.

Esta llamativa rana arlequín es redescubierta después de 30 años

De modo similar a A. o. almogavarii, Lissotriton maltzani cuenta con propiedades genómicas que le permiten ser reconocido como una especie criptica única, más allá de las similitudes morfológicas que tienen con otras especies emparentadas.

En conclusión, señalan los autores, el tritón ibérico meridional, Lissotriton maltzani, y el sapo partero mediterráneo, Alytes o. almogavarii, son dos nuevas especies ibéricas identificadas gracias a las herramientas moleculares disponibles en la actualidad.

Referencias:

Discordant patterns of introgression across a narrow hybrid zone between two cryptic lineages of an Iberian endemic newt. Journal of Evolutionary Biology, 2019. https://doi.org/10.1111/jeb.13562

Hybrid zone genomics supports candidate species in Iberian Alytes obstetricans. Amphibia-Reptilia, 2019. https://doi.org/10.1163/15685381-20191312

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