El cambio climático afecta a varios aspectos de la biodiversidad en todo el planeta. En particular, los cambios en las distribuciones fenotípicas dentro de las poblaciones son ampliamente reportados para una variedad de rasgos morfológicos, fenológicos o del ciclo vital.

Sin embargo, de modo sorprendente, todavía se sabe muy poco sobre las contribuciones relativas de los mecanismos subyacentes a estos cambios.

Evolución en proceso

Un estudio a largo plazo del ciervo rojo de la isla de Rum (Cervus elaphus), en la costa oeste de Escocia, encontró que esta especie ha estado dando a luz cada vez más temprano desde la década de 1980, a un ritmo de aproximadamente tres días por década.

Debido a que los genes para la reproducción temprana aumentan el éxito reproductivo de los ciervos rojos, se han vuelto más comunes.

Se sabe que este cambio se debe en parte al efecto inmediato que tienen las temperaturas más cálidas sobre el comportamiento o la fisiología del venado. Sin embargo, los resultados del estudio muestran que el cambio genético debido a la selección natural está contribuyendo al cambio, en otras palabras: los ciervos rojos están evolucionando.

Para llegar a esa conclusión, el equipo de investigación, conformado por científicos de las universidades de Edimburgo, St. Andrews, Cambridge y la Universidad Nacional de Australia, examinó registros de campo y datos genéticos que abarcaron un periodo de 45 años.

Las ciervas rojas (hinds) dan a luz a una sola cría cada año, y las que dan a luz antes, tienen más crías durante toda su vida. La investigación mostró que esto se debe en parte a que los genes que hacen que las hinds den a luz cada año también aumentan el éxito reproductivo de los animales que los tienen y, como resultado, los genes para la reproducción temprana se han vuelto más comunes con el tiempo.

Efectos combinados

A medida que el clima cambia en todo el mundo, se han documentado avances en el tiempo de reproducción en muchos animales y plantas silvestres. Sin embargo, este estudio es uno de los primeros en demostrar el papel de la evolución darwiniana (es decir, el cambio genético por selección natural) en el avance del tiempo de reproducción.

El cambio genético debido a la selección natural está contribuyendo al cambio, en otras palabras, los ciervos rojos están evolucionando.

Con frecuencia se cree que la evolución genética en las poblaciones de animales salvajes es lenta e irrelevante en la escala de tiempo de la vida humana, pero estos resultados muestran que el cambio genético puede ser lo suficientemente rápido como para ser observado en el transcurso de algunas décadas.

La investigación también muestra que el cambio genético no lo es todo. El rápido cambio en las fechas de nacimiento de los ciervos rojos de la isla de Rum se debe a los efectos combinados de los cambios directos en la fisiología o el comportamiento en respuesta al cambio climático, los cambios en la demografía de la población y la evolución.

Sin embargo, no todos los adelantos en las fechas de nacimiento previamente observados en otras especies pueden explicarse por estos múltiples mecanismos, y como resaltan los autores del estudio, el resultado a largo plazo de estos procesos para la población de estos ciervos no está claro.

Referencia: The role of selection and evolution in changing parturition date in a red deer population. Plos Biology, 2019. https://doi.org/10.1371/journal.pbio.3000493

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