Phyllium regina, la especie de insecto hoja endémica de Wallacae. Fuente: Mercedes París.

A pesar de que en la actualidad disfrutamos de una variedad de avances tecnológicos y se han documentado una gran variedad de especies, extintas y aún existente, lo cierto es que aún queda un largo camino por recorrer (o conocer).

Casi todos los años se describen nuevas formas de vida que van alargando el catálogo conocido en la Tierra. Por ejemplo, hace poco se presentaron a los cerdos de moho, antiguos invertebrados encontrados en ámbar dominicano y que a pesar de ser tan similares a los tardígrados, no fueron catalogados como tales.

Pero en esta oportunidad hablaremos de Phyllium regina, una especie que desde 1896 se aloja en la colección del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) en Madrid, España. Según se informa, es probable que Ignacio Bolívar, un especialista en ortópteros (saltamontes, grillos, langostas) y también directo de la institución, la ubicara en la Colección de Entomología.

En aquel momento nadie supo asignarla a una especie concreta, pero ahora un equipo de investigadores liderados por el experto en el género R.T. Cumming lo ha logrado a partir del ejemplar guardado en el MNCN, considerado un holotipo de la especie. Así lo apunta Mercedes París, la conservadora de la Colección de Entomología en el MNCN:

“Es el único ejemplar que se conserva de Phyllium regina y, hasta donde sabemos, no se ha colectado ningún otro. Su hábitat, una pequeña isla de Indonesia, conserva áreas que aún permanecen vírgenes y este hallazgo da idea del valor de nuestra colección, que guarda material centenario de zonas prácticamente inexploradas”.

Phyllium regina es endémico de Wallacea

Todo empezó cuando el científico alemán Frank Henneman, especialista en fásmidos, visitó el museo en 2007, momento en el cual tomó fotografías de muchas cajas de la Colección de de Entomología.

Fue entonces cuando se topó con el ahora denominado Phyllium regina, un insecto de hoja encontrado en la isla Obi, en las Molucas Septentrionales, en Indonesia, el cual lo cautivó por completo.

Pero no fue sino hasta 12 años después de la visita de Henneman, cuando un equipo de investigadores se decidió a describirlo formalmente. Ahora no solo se sabe que es un insecto de hoja proveniente de Indonesia, sino que se le ha catalogado como endémico de Wallacea, la región biogeográfica que está situada en una zona intermedia entre Asia y Oceanía, de las que la separan dos fosas marinas profundas.

Según informan los autores del nuevo artículo, esta región es un punto caliente de biodiversidad en nuestro mundo, contando una cantidad considerablemente grande de especies endémicas de plantas y animales.

El equipo consultó las especies del mismo género: P. caudatum y P. riedeli y los datos recolectados del ejemplar en el océano Pacífico, y confirmó que las tres especies comparten características concretas. Y partiendo de estos parentescos de los insectos de hoja, crearon un nuevo subgénero para este individuo que resultó ser hembra.

En este orden de ideas, recientemente el científico del Museo de Historia Natural de Londres, Michael Darby, encontró un escarabajo diminuto en la colección de la institución y le colocó el nombre Nelloptodes gretae para honrar a la joven activista climática Greta Thunberg por su labor.

Referencia:

A new leaf insect from Obi Island (Wallacea, Indonesia) and description of a new subgenus within Phyllium Illiger. https://www.researchgate.net/publication/335973870_A_new_leaf_insect_from_Obi_Island_Wallacea_Indonesia_and_description_of_a_new_subgenus_within_Phyllium_Illiger_1798_Phasmatodea_Phylliidae_Phylliinae