El 11 de marzo de 2011, como consecuencia del llamado Gran Terremoto del Este de Japón, un monumental tsunami golpeó la Central Nuclear de Fukushima Daiichi. Este evento condujo a un desastre nuclear que liberó una cantidad importante radioactividad (alrededor de 520 petabecquerels) al medio ambiente.

La radiactividad liberada se extendió por toda la región y contaminó un área de más de 106 kilómetros cuadrados en 15 prefecturas japonesas. En la actualidad, gran parte de la radiactividad permanece activa, debido a que la vida media de los isótopos radioactivos de cesio 137, principal contribuyente de la dosis externa en el medio ambiente, es de 30 años.

Cuantificando micropartículas

Estas micropartículas tienen una radioactividad muy alta por unidad de masa, pero su distribución, número, fuente y movimiento en el medio ambiente no se conoce bien. Esta falta de información ha dificultado la predicción del impacto potencial que estas micropartículas radiactivas han tenido en el medio ambiente.

El 11 de marzo de 2011, como consecuencia del llamado Gran Terremoto del Este de Japón, un monumental tsunami golpeó la costa Fukushima, afectando gravemente la Central Nuclear.

A fin de abordar esta problemática, un equipo internacional de investigadores desarrolló un método que permite cuantificar la cantidad de micropartículas ricas en cesio en muestras de suelo y sedimentos, un avance que podría ayudar a los esfuerzos de limpieza en la región de Fukushima.

Al aplicar el método a una amplia gama de muestras de suelo tomadas dentro y fuera de la zona de exclusión nuclear de Fukushima Daiichi, los investigadores estuvieron en capacidad de establecer el primer mapa cuantitativo de distribución de micropartículas ricas en cesio en la región afectada por el accidente nuclear.

Regiones de interés

Este trabajo reveló tres regiones de particular interés. En dos regiones al noroeste de los reactores nucleares dañados, el número de micropartículas ricas en cesio por gramo de suelo oscilaba entre 22 y 101, y la cantidad de radiactividad total del cesio del suelo asociada oscilaba entre 15 y 37 por ciento.

La radiactividad liberada por el accidente nuclear de Fukushima se extendió por toda la región y contaminó un área de más de 106 kilómetros cuadrados.

Al sudoeste de los reactores nucleares, se encontraron entre 1 y 8 micropartículas ricas en cesio por gramo de suelo, las cuales representaron entre el 27 y el 80 por ciento de la radiactividad total de cesio en el suelo.

Estos datos revelaron que la distribución de micropartículas ricas en cesio era consistente con las trayectorias de los principales penachos de radiactividad liberados del sitio Fukushima Daiichi durante la tarde del 14 de marzo de 2011, hasta la tarde del 15 de marzo de 2011, lo que puede indicar que Las micropartículas solo se formaron durante este corto período.

Los investigadores resaltan que el trabajo proporciona una comprensión importante sobre la dinámica de dispersión de micropartículas ricas en cesio, la cual se puede utilizar para evaluar los riesgos y los impactos ambientales en las regiones afectadas, particularmente las habitadas.

Referencia: Abundance and distribution of radioactive cesium-rich microparticles released from the Fukushima Daiichi Nuclear Power Plant into the environment. Chemosphere, 2019. https://doi.org/10.1016/j.chemosphere.2019.125019