Los científicos Robert St. Amant y Thomas Horton de la Universidad Estatal de Carolina del Norte definen el uso de herramientas como “el ejercicio de control sobre un objeto externo libremente manipulable (la herramienta) con el objetivo de (1) alterar las propiedades físicas de otro objeto, sustancia, superficie o medio mediante una interacción mecánica dinámica, o (2) mediar el flujo de información”.

Los chimpancés, los elefantes, los cuervos, los delfines, las nutrias y, por supuesto, los humanos son algunas de las criaturas que pueden usar herramientas. Pero gracias a una investigación reciente, se ha incluido un nuevo miembro en la lista: los cerdos verrugosos de Bisayas (Sus cebifrons).

Un estudio derivado de una observación accidental

Uno de los investigadores del zoológico la Ménagerie del Jardin des Plantes en París, Francia, especializado en especies en peligro de extinción, atrapó un cerdo verrugoso de Viyasan en el momento en que parecía usar herramientas.

Cuando los científicos se enteraron, consideraron que este tema era digno de investigación, por lo que llevaron a cabo una serie de experimentos entre 2015 y 2017. Para ello, observaron cuatro cerdos diferentes, todos los cuales nacieron en cautiverio. Entre ellos, Priscilla, una hembra nacida en 2007; Billie, un macho nacido en 2009 y su descendencia, dos hembras sin nombre que nacieron en 2012 y fueron nombradas Antonia y Beatrice posteriormente.

En efecto, todos estos cerdos eran capaces de usar herramientas, y los investigadores lograron identificar 11 instancias en los que lo hicieron durante los tres años de seguimiento, siendo frecuentes las palas, que solían utilizar para la construcción de sus nidos moviéndolas de lado a lado para excavar.

En los experimentos de 2015, los investigadores intentaron crear las condiciones para que los cerdos usaran las herramientas. Para ello, agregaron más y más hojas al recinto en que se encontraban, pero no dio resultados.

En cambio, en 2016 cambiaron la dinámica y simplemente los dejaron ser, y estos empezaron a usar las herramientas de manera espontánea. Para los experimentos de 2017, decidieron probar los estímulos nuevamente e introdujeron una espátula, pero los cerdos no la usaron.

“Por improvisado, quisimos decir que no establecimos una situación en la que hubiera un problema que resolver y una herramienta que pudiera usarse para resolverlo, como sucedería en un experimento controlado”, explicó Meredith Root-Bernstein, bióloga del Instituto de Ecología y Biodiversidad de Chile y el Instituto Nacional de Investigación Agrícola de Francia.

Cerdos que imitan al rey del pop

La construcción del nido parece ser una tarea bastante reveladora de la inteligencia porcina. Los investigadores no solo observaron el uso de herramientas para ayudarse en esta ardua tarea, sino que también podían hacer la caminata lunar, un paso de baile atribuido a Michael Jackson durante su carrera artística:

¿Qué tan inteligentes son los cuervos?, la respuesta podría sorprenderte

“Fue el comportamiento que siempre precedió el uso de herramientas en los pasos de construcción de nidos”, dijo Root-Bernstein. “Los cerdos realmente parecían estar imitando el movimiento de Michael Jackson: lo hicieron para empujar el suelo hacia atrás para formar las paredes del nido. Los cerdos eran bastante juguetones y tenían personalidades distintas, a menudo nos reíamos de ellos mientras hacíamos las observaciones “.

Los cerdos verrugosos de Bisayas

Cerdo verrugoso de Bisayas usando una herramienta. Crédito: M. Root-Bernstein et al., 2019.

Hasta ahora, se sabe muy poco sobre esta especie originaria de Filipinas y en peligro de extinción. Se les puede observar en grupos familiares, y su vida transcurre raspando el suelo del bosque para obtener alimentos variados.

En el caso de las hembras, hacen nidos cavando un agujero en el suelo, el cual rellenan después con hojas con el fin de proteger a sus crías. Segun Root-Bernstein, el uso de herramientas por parte de estos animales se observó precisamente para la construcción de estos.

Ahora bien, se trata de un comportamiento extraño entre los cerdos, el cual desligan de su instinto y atribuyen más al resultado de la inteligencia adaptativa y al aprendizaje social. Así pues confirman una vez más la inteligencia porcina.

Si los cerdos son inteligentes, ¿por qué no se observó esto antes?

Sí, muchos no lo creerían, pero los cerdos en realidad son bastante inteligentes. Sin embargo, este comportamiento no se había observado anteriormente, por lo que el porqué de ello es una pregunta que se planteó a la autora dela investigación.

Pero Root-Bernstein respondió que quizás la humanidad no había prestado demasiada atención, o quizás los más cercanos a ellos sí lo notaron pero esta información simplemente no había llegado a oídos de los científicos:

“¡Quién sabe! Me sorprendió mucho cuando me di cuenta de que no había informes previos sobre el uso de herramientas en cerdos. Los cerdos son inteligentes, juguetones, sociales y les gusta manipular objetos, y son omnívoros, por lo que naturalmente tienen que procesar muchos tipos diferentes de objetos comestibles, todas las condiciones que a menudo están asociadas con el uso de herramientas en otros animales. Tal vez la gente simplemente no ha prestado suficiente atención. O bien, la gente pudo haber observado diferentes tipos de cerdos usando herramientas, pero los científicos simplemente no se enteraron”.

Los autores sugieren que los cerdos pudieron haber aprendido a usar las herramientas observando el comportamiento de su madre, Priscilla, pues notaron que este era más frecuente en ella. Aunque destacan la necesidad de estudios más profundos en torno a este tema.

Referencia:

Context-specific tool use by Sus cebifrons.  https://www.sciencedirect.com/science/article/abs/pii/S1616504719300333?via%3Dihub

Unprecedented Video Shows Pigs Using Tools. https://gizmodo.com/unprecedented-video-shows-pigs-using-tools-1838919516

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