Euderus set. Crédito: Ryan Ridenbaugh y Miles Zhang

Euderus set, también conocida como la avispa “guardián de la cripta”, es una pequeña avispa de la familia Eulophidae típica del sudeste de los Estados Unidos, la cual fue descrita apenas en 2017.

Se le ha dado este nombre como referencia al dios egipcio Set, que atrapó a su hermano Osiris en una cripta, para luego matarlo y cortarlo en pedazos. Partiendo de ello, podemos intuir que se trata de una forma de vida bastante curiosa, y en efecto, ha llamado la atención de los científicos.

Y es que en comparación con las avispas de las que solemos huir por temor a ser picados y posteriormente hinchados, las guardianes de la cripta son mucho más peligrosas, que para garantizar su supervivencia, son capaces de morder las cabezas de individuos de al menos siete especies diferentes, según una estudio publicado en la revista Biology Letters.

Un parásito “hiper manipulador”

Euderus set macho vista en microscopio. Fuente: SPEgan et al. / Zookeys, 2017.

Hasta ahora, se sabe que las prestas preferidas de las avispas guardianes de la cripta son las larvas de las avispas de la agalla, específicamente la especie Bassettia pallida, la cual suele perforar las plantas para que cubra sus huevos con una hiel repleta de nutrientes y que estos prosperen.
Normalmente, las avispas de las agallas depositan sus huevos en el interior de estas denominadas criptas, dentro de las cuales se desarrollarán y saldrán para cumplir su objetivo en el mundo. Sin embargo, las avispas de la cripta también pueden depositar sus huevos, lo cual resulta perjudicial para las larvas huéspedes originales, que son infectadas por estas.

Cuando las larvas guardianas de la cripta infectan las larvas de las avispas de la agalla, empiezan a manipularles como si de zombies se trataran para guiarlas directamente a su destrucción.

Las larvas zombies son manipuladas por las larvas “hiper manipuladoras” para que caben su agujero de salida de la cripta antes de tiempo, el cual sería mucho más pequeño de lo que debería. De esta forma, las guardianas de la cripta podrán continuar su proceso de crecimiento dentro del nido, pues mientras las otras intentan salir, su cabeza queda atascada en el agujero, donde mueren finalmente.

Pueden manipular hasta siete especies de avispas diferentes

Ciclo de vida de la especie de avispa Bassettia pallida en ausencia (arriba) y presencia (en el centro) del superparásito Euderus set. Fuente: A. Ward.

Los autores aún no han descubierto los mecanismos bajo los cuales estos parásitos pueden manipular de tal forma a sus primas. Por lo general, las avispas guardianes de la cripta eligen una o dos especies como víctimas, pero la nueva investigación ha logrado constatar que en realidad son capaces de convertir en zombies hasta a siete especies de avispas diferentes.

Para descubrir esto, los investigadores de la Universidad de Iowa recolectaron más de 23,000 avispas de las agallas, dentro de las cuales existen unas 100 especies. Al estudiarlas con detenimiento, encontraron que las guardianas estaban manipulando a más de 300 individuos de siete especies de avispas distintas. Estas, a su vez, se distribuyen en cinco géneros, teniendo así un amplio alcance de manipulación.

Los investigadores observaron que las criptas de las siete especies infectadas eran más similares que los individuos entre sí, por lo que sugieren que puede haber algo en las criptas que las hace más vulnerables a los ataques de las guardianas.

“Muchos parásitos de insectos de plantas y animales son taxonómicamente especializados, y para los parásitos que manipulan el comportamiento de sus anfitriones, se podría esperar que la intimidad simbiótica implícita en el control del comportamiento restrinja aún más el rango del huésped, aunque la literatura hasta la fecha es equívoca en este punto”.

Sin lugar a dudas, se trata de un hallazgo impresionante, y va de la mano con otros estudios que han encontrado comportamientos similares en otras especies de insectos, como las cigarras y las hormigas, que pueden ser infectadas por hongos que las convierten en zombies suicidas.

Referencias:

A keeper of many crypts: a behaviour-manipulating parasite attacks a taxonomically diverse array of oak gall wasp species. https://royalsocietypublishing.org/doi/10.1098/rsbl.2019.0428