La vida en nuestro planeta no parece ser eterna para todas las especies. Así como los dinosaurios reinaron la tierra durante algún tiempo, un día desaparecieron y ahora solo tenemos evidencia de su existencia por sus fósiles y el petróleo que procesamos.

Por el simple hecho de haber sido masiva, no la hace la única. Muchas especies animales han desaparecido con el pasar de los años, y en la actualidad muchas otras se encuentran en bajo amenaza gracias al cambio climático y la actividad humana en general.

Pero en cambio hay otras que parecen reaparecer, o simplemente estuvieron allí y no las habíamos visto. Tal es el caso de una rara especie de ciervo que vivía en el centro de Tailandia conocido como el venado de Schomburgk.

Rucervus schomburgki, mejor conocido como el venado de Schomburgk, fue declarado extinto en 1938, pero ahora hay evidencia que data de 1990 de que esta especie sobrevivió al menos medio siglo más después de dicha fecha, y que incluso podría seguir con vida en la actualidad.

Una supuesta historia de extinción

Cornamenta de un venado de Schomburgk encontrada entre 1990 y 1992. Fuente: Gary Galbreath/Northwestern University.

En 1932 desaparecieron los venados de Schomburgk que se encontraban en vida salvaje, y seis años después se registro la muerte de uno que se encontraba en cautiverio, dando por sentada la desaparición de la especie.

Sin embargo, en 1990 un camionero en Laos, un país del sudeste asiático, se topó con una serie de astas aparentemente muy frescas, las cuales entregó a una tienda en la provincia de Phongsali, en el norte del país.

Luego, en febrero de 1991, se descubrieron unas cornamentas que parecían corresponder al venado de Schomburgk en una tienda de medicina tradicional china también en Laos. Laurent Chazée, un agrónomo de las Naciones Unidas, tomó fotografías de la pieza y las comparó con las existentes de los ejemplares criados en Europa a finales del siglo XIX.

A partir de allí, la comunidad científico empezó a especular que en realidad esta especie no se había extinto del todo y que podría encontrarse en la región de Laos, aunque no se había encontrado más evidencia de ello hasta ahora.

Gary Galbreath, profesor de ciencias biológicas en el Colegio de Artes y Ciencias Weinberg de la Universidad Northwestern, se reunió con su colega GB Schroering para analizar la condición física de estas cornamentas de las fotos, la cual encontraron prácticamente idéntica a la de los antiguos ejemplares del venado.

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Astas frescas y cornamentas muy similares

Al comparar los cuernos encontrados en 1991 con los de las fotos antiguas, prestaron atención su gran extensión, su forma de cesta con muchas ramificaciones. Descartaron que se tratara de otra especie aún en existencia, pues las cornamentas de otros ciervos asiáticos no tienen esta peculiar forma de canasta.

Otro factor que los hizo declarar que en realidad este ciervo podría haber estado con vida durante todo este tiempo es que las astas estaban frescas y manchadas de sangre seca con un color entre rojo oscuro y marrón rojizo. Estas habían sido extraídas de la cabeza del venado.

Galbreath, que es un experto en vida salvaje asiática, indica que el color de la sangre y el estado de la médula ósea expuesta les proporcionó pistas sobre la edad de las astas, lo cual era un punto clave en esta investigación:

“La antigüedad relativa de los especímenes de asta puede ser evaluada por los materiales, como la médula seca, que todavía se adhiere a ellos. Incluso la sangre todavía era rojiza; se volvería negra con el paso de los años. En los trópicos, las astas no seguirían luciendo de esta manera ni siquiera en cuestión de meses”.

¿Vive aún el venado de Schomburgk?

Antes de su supuesta extinción, el venado de Schomburgk era una especie bien documentada en el territorio de Tailandia, donde frecuentaba planicies pantanosas. Luego, la extensión de los cultivos de arroz en dicho ecosistema destruyó su hábitat natural. Y esto, junto con el aumento de la caza, pudo haber afectado el número de individuos reduciéndolo de manera gradual.

A pesar de ello, con esta confirmación, Galbreath mantiene sus expectativas en que estos ciervos podrían aún existir, quizás no en Tailandia, sino en un área remota en el centro de Laos.

Referencia:

Evidence suggests rare deer lived 50 years beyond ‘extinction’. https://news.northwestern.edu/stories/2019/09/evidence-suggests-rare-deer-lived-50-years-beyond-extinction/

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