La leche, tanto completa como descremada, es eficiente para eliminar la sensación de quemadura por capsaicina.

Durante muchos años se ha promovido el consumo de alimentos ricos en calcio, como la leche y los frutos secos, para garantizar una buena salud de los huesos, sobre todo en mujeres que son más propensas a problemas de osteoporosis conforma avanza su edad. ¿Pero interviene el calcio en otros procesos importantes de nuestro cuerpo?

Un estudio reciente realizado por científicos de la Universidad de Leicester ha revelado que, de hecho, el calcio es sumamente importante para el buen funcionamiento cognitivo de nuestro cerebro. La deficiencia en funciones como la memoria y el aprendizaje en edades avanzadas también están relacionados con bajos niveles de calcio en células específicas de este órgano.

Células presinápticas y postsinápticas

Solía pensarse que conforme llega la vejez, las capacidades cognitivas como la memoria comienzan a fallar e incluso se hace más difícil aprender cosas nuevas y que esto se debía a la muerte gradual de las células cerebrales. Sin embargo, esto no es lo que ocurre en realidad.

En realidad, el problema se encuentra en la sinapsis, la forma en que se conectan las neuronas para poder formar una red de funciones dentro del sistema nervioso central. Estas no se conectan directamente, sino que existe un espacio entre ellas. Es precisamente esta región lo que se conoce como sinapsis.

Partiendo de ello, podemos distinguir dos conjuntos de células: presinápticas y postsinápticas, siendo estas últimas son las que reciben los neurotransmisores y las más estudiadas por la ciencia. La razón es que medir los niveles de calcio en las primeras es mucho más complejo.

Nick Hartell, del Departamento de Neurociencia, Psicología y Comportamiento de la Universidad de Leicester, decidió hacer un aporte e inició una investigación basada en determinar si los niveles de calcio del hipocampo, esa parte del cerebro primordial para las funciones cognitivas, tienen influencia en su deterioro con la edad.

Esta estructura cerebral permite la formación de recuerdos mientras dormimos

Él y su equipo desarrollaron una cepa especial de ratones que expresan una proteína fluorescente que reacciona en presencia de calcio dentro de las células presinápticas del hipocampo.

Los investigadores hicieron que los ratones de edades de 6, 12, 18 y 24 meses, pasaran laberintos y pruebas de reconocimiento de objetos para estudiar sus funciones cognitivas en cada una de dichas etapas. Dichos experimentos arrojaron una clara correlación entre la capacidad cognitiva y los niveles de calcio en la zona presináptica.

Los ratones más viejos presentaron un rendimiento inferior en las pruebas aplicadas. Los autores explican ello partiendo de los procesos homeostáticos que empiezan a desequilibrarse, y en lugar de mantener el calcio intracelular dentro de los límites, comienzan a fallar. De este modo, el calcio empieza a acumularse en las células presinápticas dentro del hipocampo.

Esto se comprobó incluso en los ratones más jóvenes, en los que el aumento experimental del nivel de calcio en la región presináptica intracelular en sus cerebros alteró su sinapsis general e hizo que se comportaran como si fueran más viejos.

Ahora bien, finalizan con otro punto digno de mención. A pesar de haber comprobado la influencia del desequilibrio del calcio en la sinapsis, encontraron que lo contrario también es cierto: la reducción del calcio intracelular en los cerebros de ratones viejos rejuvenece sus sinapsis.

Referencia:

Changes in presynaptic calcium signalling accompany age‐related deficits in hippocampal LTP and cognitive impairment. DOI: 10.1111/acel.13008

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