Las garrapatas son pequeños organismos parásitos que viven en áreas boscosas y campos. Para sobrevivir, estos arácnidos necesitan sangre, la cual obtienen a través de una picadura, lo que las hace ser un agente trasmisor de una variedad de enfermedades infecciosas, algunas potencialmente fatales.

Las garrapatas tienen cuatro pares de patas, no tienen antenas y no vuelan ni saltan. En cambio, cuando están listas para alimentarse, por lo general se ubican en las hojas de hierba u otro follaje, donde esperan que un animal o humano se tope con ellas. Al usar su tercer y cuarto pares de patas para mantenerse estables, estiran su primer par de patas y se enganchan al anfitrión desprevenido; a partir de ahí, pueden desplazarse hasta encontrar un área delgada de la piel cerca de un pequeño vaso sanguíneo, donde sea más fácil extraer la sangre.

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Pasar desapercibidas

Los científicos han identificado miles de especies de garrapatas en todo el mundo, pero solo unos pocos realmente nos causan problemas. La garrapata de patas negras, también conocida como garrapata de venado, es famosa porque propaga la enfermedad de Lyme, una infección que eventualmente puede causar dolor en las articulaciones, inflamación del cerebro y más.

Las personas deben ser conscientes de qué enfermedades transmitidas por garrapatas están presentes en su área y utilizar técnicas de protección personal.

La garrapata de las Montañas Rocosas, otra criatura peligrosa que recibe su nombre de su hábitat natural; junto con la garrapata del perro americano y la garrapata del perro marrón, pueden infectar a las personas con una enfermedad potencialmente mortal llamada fiebre maculosa de las Montañas Rocosas.

Para alimentarse, lo primero que hará una garrapata es buscar un buen lugar instalarse.  Debido a que algunas garrapatas son relativamente pequeñas, existe una gran posibilidad de pasar desapercibidas.

A continuación, entierra su pequeña cabeza en la piel, desempaqueta el tubo de alimentación y escupe un cóctel de saliva que combate la sangre, adelgaza la piel y adormece la piel, razón por la que su picadora es indolora, lo que le permite alimentarse durante aproximadamente 2 a 3 días. En el caso de las hembras, pueden hincharse hasta duplicar, y en algunos casos, triplicar su tamaño normal.

Trasmisión no inmediata

Las tasas de transmisión varían según la enfermedad y la garrapata, pero en general no es instantánea. Ciertas garrapatas podrían comenzar a transmitir una enfermedad llamada anaplasmosis dentro de ocho horas, pero otras tardan más.

Por lo general, las garrapatas se acampan en las hojas de hierba u otro follaje, donde esperan que un animal o humano se tope con ellas.

El Centro de Control de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) señala que si puede eliminar una garrapata dentro de las 24 horas, sus probabilidades de contraer la enfermedad de Lyme son bastante bajas; de hecho, en la mayoría de los casos, es necesario que transcurran de 36 a 48 horas antes de que la bacteria que causa la enfermedad de Lyme pueda infectar a un huésped humano.

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En general, las personas deben ser conscientes de qué enfermedades transmitidas por garrapatas están presentes en su área y utilizar técnicas de protección personal al momento de estar al aire libre en áreas infestadas de garrapatas.

No se debe olvidar que las garrapatas suelen entrar en contacto con las personas a través de perros o gatos, por lo que es muy recomendable disminuir la cantidad de picaduras y la cantidad de tiempo que pueden permanecer adheridas en su cuerpo para proteger a las mascotas de las enfermedades transmitidas por estos parásitos.

Referencias:

Tick bites: What are ticks and how can they be removed? InformedHealth.org, 2012. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/books/NBK279240/

Pet ownership increases human risk of encountering ticks. Zoonoses and Public Health, 2017. https://doi.org/10.1111/zph.12369

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