Durante cientos de años, la actividad humana asociada a procesos comerciales e industriales como la minería, la fundición de minerales y la quema de combustibles fósiles, ha emitido plomo a la atmósfera. A través de las corrientes de viento, ese plomo viajó hasta el Ártico, donde se asentó en la capa de hielo y se convirtió en un registro de actividad económica.

Ahora, un equipo internacional de investigadores ha medido, fechado y analizado con éxito las emisiones de plomo capturadas en el hielo del Ártico de muestras tomadas en Groenlandia y el Ártico ruso. Estas emisiones quedaron atrapadas en el hielo entre los 500 y 2010 dC, un período que abarca desde la Edad Media hasta nuestros días.

Ola de calor amenaza con acelerar el derretimiento del hielo en Groenlandia

Registro de emisiones industriales

Estos resultados complementan un estudio realizado por los mismos investigadores en 2018, el cual mostró cómo la contaminación por plomo en un solo núcleo de hielo de Groenlandia representó los flujos y reflujos de la economía europea entre los años 1100 aC y 800 dC, que incluye los imperios griegos y romanos.

El auge de la actividad económica medieval europea dejó una huella en el Ártico.

El investigador Joe McConnell, catedrático en la División de Ciencias Hidrológicas del Instituto de Investigación del Desierto y coautor del estudio, explicó:

“Hemos extendido nuestro registro anterior a través de la Edad Media y el Período Moderno hasta el presente. Con un conjunto de trece núcleos de hielo en lugar de solo uno, este nuevo estudio muestra que antes de la Revolución Industrial, la contaminación por plomo era generalizada y sorprendentemente similar en una gran franja del Ártico y, sin duda, el resultado de las emisiones europeas”.

En este sentido, el conjunto de núcleos de hielo analizados proporciona con asombroso detalle un registro continuo de emisiones industriales europeas, y luego norteamericanas, durante los últimos 1.500 años.

En su investigación, los científicos encontraron que el aumento de la concentración de plomo dentro de los núcleos se alinea con los períodos de expansión europea y la prosperidad económica, y consecuentemente, la disminución de la concentración de plomo se correspondió con periodos de guerras, plagas, hambrunas y alteraciones climáticas.

Registros alineados

Por ejemplo, los aumentos sostenidos en la contaminación por plomo durante la Edad Media (alrededor de 800 al 1300 dC) indican un crecimiento económico generalizado, particularmente en Europa central.

En contraste, la contaminación por plomo en los registros del núcleo de hielo disminuyó durante el periodo tardío de la Edad Media (alrededor de 1300 a 1680 dC), cuando la plaga devastó esas regiones, lo que indica que la actividad económica en la región se estancó.

Para el estudio, los investigadores analizaron las emisiones de plomo capturadas en el hielo del Ártico.

A pesar del aumento y la disminución de las concentraciones de plomo, durante los últimos 1.500 años ha habido una tendencia constante a la contaminación por plomo en el Ártico. Los investigadores encontraron un aumento general de 250 a 300 veces en la contaminación por plomo en el Ártico desde el inicio de la Edad Media hasta la década de 1970.

Una ciudad de Alaska llegó a ser tan caliente como Nueva York

Desde la aprobación de las políticas de reducción de la contaminación, incluida la Ley de Aire Limpio de 1970 en los Estados Unidos, la contaminación por plomo en el hielo del Ártico ha disminuido en más del 80 por ciento. Aun así, los niveles de plomo son aproximadamente 60 veces más altos hoy de lo que eran al comienzo de la Edad Media.

Estos hallazgos son relevantes no solo para los científicos ambientales que quieren comprender cómo la actividad humana ha alterado el medio ambiente, también ayudan a los historiadores a comprender y cuantificar las formas en que las sociedades y sus economías han respondido a fuerzas externas, como perturbaciones climáticas, plagas o disturbios políticos.

Referencia: Pervasive Arctic lead pollution suggests substantial growth in medieval silver production modulated by plague, climate, and conflicto. PNAS, 2019. https://doi.org/10.1073/pnas.1904515116

Más en TekCrispy