Fuente: Brian Lapointe

Sargassum, conocido vulgarmente como sargazo, es un tipo de alga planctónica de tamaño considerable que se encuentran por lo general a la orilla de la playa, y son comunes en las zonas tropicales de todo nuestro planeta.

Estas algas tienen la costumbre de crecer sobre los arrecifes de coral y las rocas, aunque hay casos en los que se mantienen sobre la superficie del agua.

Desde hace algunos años se ha empezado a notar un aumento en la cantidad de estas, y una evidencia de ello es el olor a podrido que puede percibirse en muchas playas bañadas por el mar Caribe.  Muchos turistas habrán observado más de una vez una masa olor verde pardo y maloliente sobre la arena y el agua, y han tenido una reacción de asco al ver esta escena.

El hecho es que un equipo de investigadores de la Facultad de Ciencias Marinas de la Universidad del Sur de la Florida publicó recientemente un estudio que revela que esta alga ha alcanzado un nivel de proliferación alarmante en toda esta zona. Sin embargo, lo más preocupante de este hallazgo es que su presencia ha empezado a acabar con la vida de algunas especies marinas, incluyendo los arrecifes de coral.

¿Cómo se formó el Gran Cinturón del Atlántico Sargassum?

El Gran Cinturón del Atlántico Sargassum, como lo han denominado los científicos, se extiende unas hasta 5,500 millas (8,850 kilómetros) desde el Golfo de México hasta las costas de África occidental.

Se trata de la mayor floración de algas nunca antes vista, y parece haberse formado por la combinación de factores de la naturaleza y, como muchos podrían haber intuido, la actividad humana.

Los investigadores utilizaron los datos satelitales registrados por la NASA durante casi 20 años, y encontraron que este enorme cinturón de algas se empezó a formar en 2011.

Entre la primavera y el verano de 2009, el río Amazonas descargó y arrastró niveles de nutrientes inusualmente altos al Océano Atlático, parecen haberse iniciado las condiciones propicias para la aparición del sargazo. Asimismo, la costa oeste de África presentó un aumento de nutrientes en el invierno de 2010, además de una disminución de la temperatura del agua en la superficie.

El equipo considera que este aumento de nutrientes en el mar también fue influenciado por la deforestación y el uso de fertilizantes en la cuenca del Amazonas.

Pero en los años inmediatos, la floración parece haberse mantenido moderada, hasta que en 2014, 2015 y 2017 su presencia empezara a aumentar. Fue entonces cuando en 2018 se observó la floración más grande registrada hasta ahora, contándose más de 20 millones de toneladas métricas de sargazo.

¿Por qué es tan preocupante la floración de sargazo?

El sargazo dificulta el paso y la respiración de peces, delfines, tortugas cuando se acumulan en la superficie. Cuando se acumula en la profundidad, asfixia los corales. Foto: University of South Florida.

Tal como mencionamos al principio, el sargazo es un alga típica de las costas que suele relacionarse con los corales. En condiciones normales, esta representa un elemento importante dentro de los hábitats marinos, resultando muy atractivo para muchas formas de peces, delfines, tortugas marinas e incluso aves.

Sin embargo, las grandes masas de sargazo que están cubriendo el agua actualmente se están convirtiendo en un problema para el desarrollo normal de la vida marina. Ya hablamos de que su olor no es el más agradable. Pero más allá de eso, cuando el sargazo empieza a descomponerse, consume oxígeno y reduce la disponibilidad de este gas dentro de estos ecosistemas, según señala el Dr. Mengqiu Wang, autor principal de la investigación.

“A medida que el sargazo se descompone, consume oxígeno, creando condiciones de bajo oxígeno, lo que no es una buena condición para la vida marina en un ecosistema costero”.

Cuando esta alga se concentra en grandes cantidades, dificulta el tránsito y la respiración de los animales marinos, sobre todo cuando esta se acumula sobre la costa. También cuando se va acumulando en el fondo del océano, asfixia los corales y pastos marinos.

“Las tortugas marinas a veces no pueden nadar a través de las densas esteras para regresar al agua después de poner sus huevos”.

También representa un problema para los seres humanos. Además de ser poco agradable a la vista y al tacto, el sargazo libera sulfuro de hidrógeno, un gas que huele a huevos podridos que es perjudicial para personas con problemas respiratorios, como el asma.

El pronóstico parece ser bastante desalentador respecto a este nuevo problema. En los primeros meses de este año se observó que la floración de Sargassum en el Caribe fue incluso peor que en el 2018, y es probable que impacte zonas costeras de incluyendo República Dominicana, Puerto Rico, Jamaica, Quintana Roo, Cayos de Florida, Miami Beach y Palm Beach.

Referencias:

Scientists discover the biggest seaweed bloom in the world. https://www.eurekalert.org/pub_releases/2019-07/uosf-sdt070119.php

The great Atlantic Sargassum belt. https://science.sciencemag.org/content/365/6448/83

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