La meningitis es una enfermedad caracterizada por la inflamación de las meninges, las membranas que rodean el cerebro y la médula espinal. Esta puede producirse a causa de una infección viral, pero también tiene origen en infecciones bacterianas, parasitarias y micóticas, aunque estas últimas son poco comunes.

Entre las bacterias que la ocasiona se encuentra Neisseria meningitidis, un meningococo, que ingresa al torrente sanguíneo y da lugar a la meningitis meningocócica, una infección muy contagiosa que afecta mayormente a adolescentes y adultos jóvenes. La mejor forma de prevenirla es aplicando vacunas.

En la actualidad existen solo dos vacunas autorizadas para la prevención de la meningitis y las infecciones ocasionadas por la bacteria meningococo grupo B. Estas están autorizadas para ser aplicadas en personas a partir de los 10 años de edad en adelante. Ambas fueron desarrolladas con una proteína bacteriana conocida como la como proteína de unión al Factor H (FHbp), que puede unirse a una proteína huésped conocida como Factor H (FH).

Sin embargo, estas vacunas tienen varias limitaciones. Una de ellas es su rango de aplicación, puesto que no son efectivas para prevenir infecciones contra algunas cepas bacterianas. Por otro lado, que no pueden ser aplicadas en infantes humanos por su baja respuesta inmunitaria, lo cual deja a los niños menores de 10 años propensos a contraer la enfermedad.

Pero ahora un grupo de investigadores ha desarrollado una nueva vacuna para tratar ambos tipos de infecciones, proporcionando una alternativa de mayor alcance para prevenir las infecciones por la bacteria.

La nueva vacuna también protegerá a los niños pequeños

Un estudio reciente ha dado como resultado una nueva vacuna nativa de la vesícula de membrana externa (NOMV), que proporcionará protección contra la meningitis e infecciones del torrente sanguíneo ocasionadas por meningococos del grupo B.

La gran ventaja de ella es que ahora las poblaciones más jóvenes también podrán vacunarse, además de abordar otras limitaciones de las vacunas autorizadas actualmente.

Peter Beernink, Ph.D., científico en el Centro de Inmunobiología y Desarrollo de Vacunas, Benioff Children’s Hospital Oakland y autor principal del estudio,  informo que hicieron cambios genéticos a las bacterias que se utilizan para producir la vacuna con un enfoque de aplicación mucho más amplio en comparación con las existentes, muy específicas.

“Desarrollamos la versión mejorada de la vacuna haciendo varios cambios genéticos a la cepa de bacterias que se utiliza para producir la vacuna, lo que resulta en una vacuna de protección amplia en lugar de una vacuna específica contra la cepa”.

Los investigadores aplicaron la nueva vacuna NOMV-FHbp a monos Rhesus infantiles, y se observó que estos tuvieron niveles de anticuerpo séricos protectores más altos en comparación con otra vacuna autorizada contra cinco de las seis cepas bacterianas analizadas.

Como mencionamos párrafos atrás, las vacunas actuales contienen la proteína FHbp. Dos de los monos inmunizados con la vacuna autorizada desarrollaron anticuerpos contra la proteína FH del hospedador, mientras que ninguno de los otros a los que se les administró la vacuna NOMV-FHbp o una vacuna de control negativo desarrollaron dichos anticuerpos. Luego se observó en pruebas de laboratorio cómo los anticuerpos séricos desarrollados por los monos enfrentaban las bacterias, obteniéndose resultados altamente significativos.

“Esto muestra que la vacuna tiene el potencial de convertirse en una vacuna protectora más amplia para los seres humanos, para extender la cobertura a los bebés y niños pequeños, que son los grupos de edades entre los de mayor riesgo de desarrollar la enfermedad meningocócica, y para aumentar la seguridad de la vacuna”.

Las vacunas de membrana de vesícula externa se han utilizado anteriormente en países como Noruega, Cuba y Nueva Zelanda. Con este nuevo hallazgo, se espera poder reducir la incidencia de la enfermedad incluso en edades tempranas.

Referencias:

An improved vaccine for bacterial meningitis and bloodstream infections. https://www.eurekalert.org/pub_releases/2019-06/asfm-aiv062819.php

A Meningococcal Outer Membrane Vesicle Vaccine with Overexpressed Mutant FHbp Elicits Higher Protective Antibody Responses in Infant Rhesus Macaques than a Licensed Serogroup B Vaccine. https://mbio.asm.org/content/10/3/e01231-19#sec-7