Un estudio global realizado de manera conjunta por científicos de las universidades de Zúrich, Michigan y Utah muestra que, cuanto más dinero hay en una billetera perdida, más probabilidades hay de que sea devuelta a su propietario.

Los investigadores atribuyen este resultado sorprendente al hecho de que las personas deshonestas tienen que adaptar su imagen de sí mismos, lo que implica costos psicológicos que pueden exceder el valor material de la billetera.

El modelo económico clásico predice que los individuos típicamente mantendrán una billetera perdida. El incentivo financiero para mantener la billetera es particularmente grande si contiene una gran suma de dinero. Sin embargo, los resultados de esta investigación refutan ese supuesto.

No soy ladrón

Para el estudio, en 355 ciudades de 40 países, el equipo de investigación examinó qué causa que las personas devuelvan una billetera a su dueño. Con este fin, entregaron más de 17.000 billeteras aparentemente perdidas en las recepciones de diversas instituciones, tales como hoteles, bancos, museos, oficinas de correos o estaciones de policía.

Los investigadores señalan que en lugar de invertir en más supervisión y cumplimiento, deberíamos invertir en inculcar y reforzar valores.

En algunas de las billeteras no se dejó dinero, y en otras, el equivalente a $ 13.45 en moneda local. Todas las billeteras incluyeron una llave, 3 tarjetas de visita y una lista de compras escritas en el idioma local para indicar que el propietario podía contactarse fácilmente y parecía vivir en el lugar.

Los investigadores observaron que la probabilidad de que se devolviera la billetera aumentó del 40 por ciento, cuando no contenía dinero, al 51 por ciento cuando contenía efectivo.

Los autores sugirieron que las demostraciones de honestidad se podían explicar porque la cantidad de dinero incluida no era suficiente para provocar un comportamiento infame. Para investigar esto, el equipo realizó otro experimento donde la cantidad de dinero en algunas carteras se incrementó a $ 94,15.

Para sorpresa de los investigadores, la tasa de personas que devolvieron las billeteras fue de 46 por ciento sin dinero; 61 por ciento con $ 13,45, y 72 por ciento cuando la billetera contenía $ 94,15.

Los investigadores utilizaron estos resultados inesperados para enmarcar la honestidad cívica de una manera nueva al identificar cuatro elementos clave: la recompensa económica de mantener la billetera, el costo fijo del esfuerzo de contactar al propietario de la billetera, una preocupación altruista por el bienestar del propietario, y los costos asociados con la actualización negativa de la propia imagen de la persona como ladrón.

Los investigadores pudieron demostrar que estos costos psicológicos, es decir, la preservación de la autoestima de una persona honesta, pueden explicar el comportamiento de las personas que “encontraron” la cartera.

Estándares morales

Como explica el investigador Michel Maréchal, profesor en el Departamento de Economía de la Universidad de Zúrich y coautor del estudio:

“La gente quiere verse a sí misma como una persona honesta, no como un ladrón. Quedarse con una billetera encontrada significa tener que adaptar su propia imagen, lo que conlleva costos psicológicos”.

El estudio muestra que cuanto más dinero hay en una billetera perdida, más probabilidades hay de que sea devuelta a su propietario.

En países como Suiza, Noruega, Holanda, Dinamarca y Suecia, entre el 70 y el 85 por ciento de las carteras fueron devueltas a sus propietarios. Daneses, suecos y neozelandeses eran aún más honestos cuando las billeteras contenían sumas más grandes.

En países como China, Perú, Kazajstán y Kenia, en promedio, solo entre el 8 y el 20 por ciento de las billeteras se devolvieron a sus propietarios. Aunque la proporción de billeteras devueltas varió ampliamente entre países, en casi todos las billeteras con grandes sumas de dinero o contenidos valiosos tenían más probabilidades de ser devueltas.

Los autores señalan que el estudio subraya la noción de que las personas son en general bastante honestas, un concepto que parece estar erosionándose en nuestra sociedad en estos días.

Además, apoya el principio de que los estándares morales internos de las personas tienen una gran influencia. Así que, expresan los investigadores, en lugar de invertir en más supervisión y cumplimiento, deberíamos invertir en inculcar y reforzar valores.

Referencia: Civic honesty around the globe. Science, 2019. https://doi.org/10.1126/science.aau8712