Lo que en algún momento fue apodado como “el tercer polo” de la Tierra por su impresionante alijo de nieve y hielo, el Himalaya ahora tiene un futuro sombrío por delante.

Una reciente investigación muestra que la fusión de los glaciares del Himalaya, causada por el aumento de las temperaturas, se ha acelerado dramáticamente desde principios del siglo XXI.

Compilación masiva de datos

El estudio, es la indicación más reciente y quizás más convincente de que el cambio climático se está “comiendo” los glaciares del Himalaya, lo que podría amenazar el suministro de agua para cientos de millones de personas del continente asiático.

Esta imagen recién desclasificada muestra cómo se veían los glaciares que rodeaban el Monte Everest en 1976.

Los alarmantes hallazgos del estudio son el resultado de una compilación masiva de datos en el tiempo y el espacio.

Si bien estudios anteriores han documentado las trayectorias de los glaciares individuales en el Himalaya, los nuevos hallazgos rastrean 650 glaciares que abarcan un asombroso rango de 2.000 kilómetros de ancho en Nepal, Bután, India y China.

Los autores también recurrieron a unos 40 años de imágenes satelitales, que acoplaron para reconstruir un retrato digital tridimensional de la cambiante superficie de los glaciares.

Cuando el equipo de climatólogos analizó las series de tiempo, encontró un fuerte aumento en la contracción del glaciar. Entre 1975 y el 2000, se registró un deshielo glaciar promedio de aproximadamente 25 centímetros por año.

Sin embargo, después del año 2000, la pérdida neta se duplicó a alrededor de 50 centímetros por año, un hallazgo que va acorde con las aceleradas tasas de calentamiento en todo el mundo.

Preocupaciones justificadas

Como están las cosas, varios miles de millones de toneladas de hielo se desprenden del Himalaya cada año sin ser reemplazados por la nieve. Eso supone serios problemas para los pueblos del sur de Asia, que dependen de la escorrentía estacional del Himalaya para la agricultura, la energía hidroeléctrica, el agua potable y más.

En los últimos 20 años  la pérdida neta de hielo en los glaciares del Himalaya se ha duplicado.

La fusión de los glaciares también podría provocar inundaciones destructivas y amenazar los ecosistemas locales, generando un efecto dominó que podría extenderse y generar consecuencias devastadoras.

El investigador Josh Maurer, afiliado al Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia y autor principal del estudio, comentó:

“Lo que realmente resulta más preocupante de estos hallazgos es la duplicación de la velocidad de derretimiento del glaciar. No tengo ninguna duda, ni un solo grano de duda, de que lo que estamos viendo es el impacto del cambio climático”.

Los hallazgos de esta investigación  sugieren que sin intervenciones serias y drásticas el pronóstico del planeta parece sombrío. En ese sentido, los autores del estudio resaltan la necesidad de preparar a las sociedades que viven allí con predicciones realistas de cómo será este paisaje en 10 o 20 años.

Referencia: Acceleration of ice loss across the Himalayas over the past 40 years. Science Advances, 2019. https://doi.org/10.1126/sciadv.aav7266