Por lo general, cuando hablamos de extinción, pensamos primero en especies animales, pero aunque se habla muy poco de ello, también las plantas están propensas a desaparecer.

Algunos estudios han intentado determinar cuántas plantas se han extinguido a lo largo de la historia de la humanidad. Para el 2008, la actualización de la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) señalaba que de las 12,151 plantas registradas, 114 estaban extintas o extintas en la naturaleza, mientras que 8,500 están en peligro de extinción.

A pesar de no contener datos perfectos ni completos, la Lista Roja de la UICN es la mejor referencia a la hora de conocer las plantas existentes y extintas. Sin embargo, estudios más recientes han revelado que dichas cantidad son en realidad mayores.

Maria Vorontsova, una bióloga involucrada en las investigaciones, señaló:

“Sufrimos de ceguera de las plantas. Los animales son lindos, importantes y diversos, pero estoy absolutamente sorprendida de que falte un nivel similar de conciencia e interés en las plantas. Los damos por sentado y no creo que debamos”.

Se han extinguido más plantas de lo que se pensaba

Una investigación realizada entre miembros de Royal Botanic Gardens en el Reino Unido y la Universidad de Estocolmo  y publicada recientemente en la revista Nature, Ecology & Evolution revela que en realidad se han extinguido un total de 571 plantas desde que Carl Linneo “el padre de la taxonomía moderna” armó su clasificación de las especies de plantas en 1753.

Esta comprende la primera investigación global orientada a determinar las tasas de extinción modernas específicamente en plantas. Y aun cuando esta cifra cuadruplique la proporcionada por la UICN, los autores indican que esta también esté subestimada en vista de que se sabe muy poco sobre las plantas de África y América del Sur en comparación con los otros continentes.

Todo indica que desde 1900, cada año desaparecen un promedio de tres especies de plantas, lo cual representa una tasa de extinción 500 veces más rápida que la esperada por vías naturales.

Las plantas no tienen sentimientos, pero aun así merecen respeto

Algunas plantas no estaban extintas

Sándalo de Chile, una de las especies extintas, que se encontraba únicamente en islas del Pacífico.

De las 122 especies supuestamente extintas según la lista más reciente de la UICN, los investigadores encontraron que no menos de 50 se han redescubierto o deben ser reclasificadas. De modo que la Lista Roja de la organización está fuera de lugar.

En los últimos 30 años, se han agregado aproximadamente 300,000 especies de plantas a la base de datos de Kew Gardens, y cada año se encuentran cerca de 16 plantas que alguna vez se consideraron extintas.

A pesar de ello, hay muy poca probabilidad de que estos redescubrimientos reduzcan las tasas de extinción de plantas, catalogadas como “alarmantes” presentes en este estudio. A esto se suma que el cambio climático y las alteraciones ocasionadas por la actividad humana sobre los hábitats naturales podrían hacer que desaparezcan planas que aun ni siquiera han sido registradas.

Según señala el artículo, a las plantas les toma mucho más tiempo extinguirse por completo en comparación con los animales. Pero el patrón de extinción moderno en las plantas se ha vuelto más similar al de los animales, y no se debe a causas evolutivas.

“Esto es consistente con el 89 por ciento de las especies redescubiertas que tienen un alto riesgo de extinción, y algunas son conocidas solo de unos pocos individuos sobrevivientes. Por lo tanto, nuestra tasa estimada de extinción, si bien es elevada, todavía es probable que demuestre una subestimación de la extinción en curso de la diversidad vegetal”.

El hallazgo es de gran utilidad para la comunidad científica puesto que ha proporcionado una visión más clara sobre la extinción, que no solo se limita a animales, sino también a plantas. Estas juegan un importante papel en la alimentación de muchas especies herbívoras, por ejemplo, así como para los seres humanos, por lo que el siguiente paso sería descubrir cómo preservarlas.

Referencias:

Extinction crisis continues apace. https://www.iucn.org/content/extinction-crisis-continues-apace

The ecology of plant extinction: rates, traits and island comparisons. https://www.cambridge.org/core/journals/oryx/article/ecology-of-plant-extinction-rates-traits-and-island-comparisons/0EB4C4473113A4AFC82D1CCD27E7F8B4

Global dataset shows geography and life form predict modern plant extinction and rediscovery. https://www.nature.com/articles/s41559-019-0906-2

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