La encantadora isla de Lord Howe, ubicada en el océano Pacífico a unos 780 kilómetros al noreste de Sídney, es el hogar de algunos de los arrecifes de coral tropical más australes del mundo, así como de una multitud de aves e insectos endémicos.

Pero esta biodiversidad única se ve amenazada por especies invasoras, la peor de ellas son las ratas negras que se escabulleron por primera vez en 1918, después de que el barco de vapor SS Makambo anclara en el arrecife.

Erradicando invasores

Ahora, en un contexto de controversia entre los casi 400 residentes humanos de la isla, se está desarrollando un esfuerzo único para erradicar a los invasores.

El insecto palo de la Isla How Howe, también llamado el fásmido o langosta de árbol, es una de las especies desaparecidas por los roedores.

La erradicación de ratas se ha convertido en una intervención de conservación común en los ecosistemas de las islas y su eficacia para proteger a las especies nativas está cada vez mejor documentada.

Existen muchos antecedentes. A fin de proteger o restaurar las especies nativas, en más de 700 islas en todo el mundo, muchas alrededor de Nueva Zelanda, con su rica pero amenazada fauna endémica, los roedores introducidos han sido extirpados.

Pero el proyecto de Lord Howe, que lleva años de preparación, será, como señala Andrew Walsh del Proyecto de Erradicación de Roedores de la Isla: “la mayor erradicación de roedores realizada en una isla habitada permanentemente en cualquier parte del mundo”

El esfuerzo contempla la propagación de 42 toneladas de cereales envenenados en toda la isla. A partir del 22 de mayo, se llenaron en áreas cultivadas y residenciales, aproximadamente 28.000 estaciones de cebo y, por vía aérea, se dispersarán cebos en las zonas más boscosas y montañosas de la isla.

Resarcir el daño

Con estas medidas, Walsh y sus colegas esperan deshacer parte del daño que los roedores voraces han provocado, incluyendo la desaparición de 5 especies de aves endémicas, 2 plantas y 13 insectos, entre los cuales se encuentra el insecto palo de la Isla How Howe (Dryococelus australis), también llamado el fásmido o langosta de árbol.

Los roedores también son una amenaza reconocida para al menos otras 13 especies de aves, 2 reptiles, 51 especies de plantas, 12 comunidades de vegetación y 7 especies de invertebrados amenazados en la isla.

La biodiversidad única de la isla se ve amenazada por especies invasoras, la peor de ellas son las ratas negras.

Algunas especies perdidas, incluido el fásmido, se han redescubierto posteriormente en los islotes circundantes. Pero la eliminación estimada de 360.000 roedores, incluidos los ratones caseros que llegaron en la década de 1860, podría permitir a los animales nativos regresar a la isla principal y también protegerá a otras 70 o más especies amenazadas, como la pequeña cizaña, el piquero enmascarado y varias palmeras endémicas que crecen en el bosque nuboso de la isla.

Pero el hecho de que la isla de Lord Howe, Patrimonio Mundial de la UNESCO, sea un destino turístico con una población humana establecida creó un desafío único para el proyecto. Muchos residentes temían que los cebos pudieran dañar a niños, mascotas, ganado y otros animales salvajes o dañar el lucrativo comercio turístico.

El organismo rector de la isla decidió en 2017 continuar con la erradicación de los rooedores, después de 15 años de investigación y planificación, y un referéndum en el que el 52 por ciento de los isleños votó a favor.

Referencia: Lord Howe Rodent Island Eradication Project. https://lhirodenteradicationproject.org/