Por lo general, cuando el mar está al alcance de nuestra vista, observamos que la mayoría de las olas llegan a la costa y se rompen de manera horizontal y paralela a esta.

Sin embargo, en algunos lugares del mundo es posible que las olas no sigan este patrón convencional, y en su lugar se rompan formando una especie de tablero de ajedrez en la superficie del agua. Este fenómeno es sumamente peligroso y se conoce como “olas cuadradas”.

Sin lugar a dudas, es un espectáculo natural hermoso pero únicamente viéndolo desde lejos, fuera del agua, preferiblemente desde la cima de un faro, un acantilado o por medio de un dron que vuelve sobre el agua.

Isla de Ré, en Francia, donde se presenta con cierta frecuencia el fenómeno del mar cruzado.

El fenómeno es común en aguas poco profundas. Un sitio propicio donde se puede observar con mayor frecuencia es el punto occidental de la Isla de Ré, en Francia. Así también en las playas de Tel Aviv, aunque realmente puede presentarse en muchas zonas costeras de todo el mundo.

¿Qué son las olas cuadradas?

Las olas cuadradas forman un patrón inusual en la superficie del agua, similar a un tablero de ajedrez.

Estas ondulaciones cuadradas, denominadas también como ondas de mar o de cuadrícula, se forman cuando se intersectan dos mares.

Dicho de manera sencilla, las olas cuadradas son el resultado del choque de dos oleadas opuestas, conocidas como mares de fondo.

En su sitio web, la Agencia Espacial Europea explica que:

“Un estado de mar con dos sistemas de ondas que viajan en ángulos oblicuos se llama mar de fondo. El estado del mar que cruza se ha vuelto de particular interés en la comunidad de las olas del océano. Las condiciones son bastante comunes en el océano y se producen cuando coexisten una marea y un oleaje, o dos sistemas de oleaje”.

Se trata de un fenómeno bastante raro que puede hacerse y deshacerse en apenas pocos minutos, y su formación depende de un patrón e clima en la región que hacen que las olas se formen en diferentes ángulos, y al chocar, creen este patrón cuadricular.

También puede ocurrir cuando el viento arrastra las olas en una dirección, y una oleada las empuja hacia otra.

Los científicos, por su parte, consideran este fenómeno como un ejemplo de la ecuación Kadomtsev-Petviashvili. Esta es una ecuación diferencial parcial que describe el movimiento de las olas no lineales, comúnmente utilizada para explicar la interacción de los sistemas meteorológicos.

¿Las olas cuadradas son peligrosas?

Las olas cuadradas han sido asociadas desde hace muchos años a varios accidentes de barcos y naufragios.

Empezaremos citando un extracto del libro The Science of Ocean Waves: Ripples, Tsunamis, and Stormy Seas:

“Dos trenes de ondas con longitudes de onda similares, pero que se cruzan entre sí en diferentes direcciones (un mar cruzado) pueden producir un patrón de interferencia que produce ondas inusualmente altas”.

En un estudio realizado por Toffoli en el 2004, el cual recopiló una serie de datos del servicio de información marina de Lloyd’s entre 1995 y 1999, reveló un gran porcentaje de accidentes de barcos que ocurrieron como resultado del mar cruzado.

Según esta investigación, muchos de los accidentes de barcos ocurrieron mientras el mar presentaba alteraciones temporales rápidas de su ritmo. En su mayoría, bajo condiciones de mar cruzado, o justo después de cruzarlo, “cuando el oleaje y el viento del mar están casi alineados”.

En resumidas cuentas, los nadadores y navegantes les temen no tanto a causa de estos accidentes, sino a la posibilidad de quedar atrapados dentro de un cuadro del patrón.

Por esta razón, los salvavidas recomiendan no meterse en el agua en caso se observar este comportamiento. De estar sumergido ya, lo más conveniente es nadar cuanto antes hacia la orilla.

Referencias:

Is the Cross Sea Dangerous? http://earth.esa.int/cgi-bin/confsea100415.html?abstract=349

The Science of Ocean Waves: Ripples, Tsunamis, and Stormy Seas. https://books.google.co.ve/books?id=bSOcAQAAQBAJ&lpg=PA130&dq=cross+sea+waves&pg=PA130&redir_esc=y#v=onepage&q=cross%20sea%20waves&f=false