Antes se pensaba que la percepción categórica de los colores era una capacidad exclusiva de los seres humanos asociada a la visión y el lenguaje. Sin embargo, este argumento perdió validez cuando se descubrió que los macacos, un género de primates, podían percibir el color.

Ahora un estudio publicado recientemente ha demostrado que los pájaros cantores también pueden percibir los colores en una amplia gama del espectro visible. A partir de este, podrían abrirse nuevas investigaciones enfocadas en definir estas capacidades en otros animales.

Percepción categórica

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La percepción categórico es algo que nos permite distinguir colores.

Tal como mencionamos al principio, podemos distinguir colores gracias a algo llamado percepción categórica.

Técnicamente, se trata de un fenómeno mental en el que el cerebro subdivide el rango suave y continuo de las longitudes de onda del espectro visible en varios grupos de colores básicos. Por ejemplo, rojo, naranja, amarillo, verde, azul y púrpura.

Las preferencias de los pinzones de cebra

Los picos rojos representan mejor salud que los picos naranja entre los pinzones de cebra.

Un estudio de la Universidad de Duke liderado por el profesor de biología, Stephen Nowick, el cual se basó en determinar si las aves logran distinguir entre tonos de rojo y naranja diferentes.

Los pinzones de cebra, cuyo nombre científico Taeniopygia guttata, fueron los escogidos para la investigación. Los machos de esta especie tienen picos que pueden ser naranja claro o rojo oscuro. Según se informa, las hembras prefieren a los machos de pico rojo sobre los de pico naranja posiblemente a causa de que el rojo es un signo de mejor salud, lo cual garantizaría su supervivencia.

Combinaciones pares de ocho tonos de rojo y naranja

Los investigadores usaron combinaciones diferentes de ocho tonos que representan la gama de colores del pico del macho de pinzón de cebra, los cuales organizaron en pares. Estos se mostraron a los pinzones hembra en un juego de discos de papel de colores, algunos de dos tonos  otros de color sólido.

Cada vez que volteaban un disco de dos tonos con su pico, encontraban semillas debajo; cuando volteaban un disco de color sólido no conseguían nada.

Los pájaros aprendieron que cada vez que volteaban un disco de dos tonos con su pico, encontraban semillas escondidas debajo. Si voltearon un disco de color sólido, no obtuvieron nada. Escoger un disco en particular antes que los otros fue una señal de que un ave percibió que tenía dos colores en lugar de uno.

El azul y el verde para los pinzones de cebra

Los pinzones de cebra hembra pueden distinguir los colores entre azul y verdes, aunque con menor discriminación entre tonalidades.

El estudiante Matthew Zipple y sus colegas continuaron con un segundo estudio sobre percepción del color  en pinzones de cebra. En este caso, el experimento involucró un conjunto de colores diferentes que van desde el verde al azul, en el cual se evaluó el comportamiento de 17 pájaros.

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Los resultados, publicados el 29 de mayo de este año en la revista Proceedings of the Royal Society, indican que la brecha que diferencia las tonalidades de azul y verde está menos definida que en el caso del rojo y naranja.

“Nuestros resultados indican que las hembras con pinzones de cebra muestran una percepción categórica de los colores en el rango azul-verde, pero con una mayor discriminación dentro de la categoría y, por lo tanto, una menor mejora de la discriminación entre los límites, en comparación con el rango de color naranja-rojo”.

Las aves también clasifican los colores

La menor discriminación entre azul y verde puede deberse a que estos por lo general se asocian a aspectos menos relevantes para los pinzones de cebra.

Ambos estudios revelan que las aves distinguen mejor algunos pares de colores que otros, aun cuando esos pares estaban igualmente separados en el espectro.

Los investigadores observaron que los pájaros tenían un límite de percepción donde el rojo se vuelve naranja o el azul se vuelve verde. Las aves reconocían mejor las diferencias sutiles entre las tonalidades en cada categoría de color, pero en el caso de los azules y verdes, eran menos propensas a discriminarlas entre los límites.

“Específicamente, nuestros resultados sugieren que, utilizando este ensayo de discriminación, la discriminación del color de comportamiento se ajusta a las predicciones de la percepción categórica cuando dos colores difieren en menos de un umbral de distancia cromática. Bajo nuestras condiciones experimentales, los pares de colores cuya diferencia excede este umbral parecen ser fácilmente perceptibles”.

La explicación puede estar en el hecho de los aspectos importantes para los pinzones de cebra. Tal como dijimos, el color rojo es más atractivo para la hembra, y la identificación de este puede ayudarle a decidir si un macho de pico rojizo es un buen material para el mate, o frutos maduros, dos puntos vitales para su supervivencia.

En cambio, los colores verdes la percepción del verde de la hierba o el cielo azul quizás no tengan tanta relevancia.

Referencias:

Categorical colour perception occurs in both signalling and non-signalling colour ranges in a songbird. Zipple, 2019. https://royalsocietypublishing.org/doi/10.1098/rspb.2019.0524

Categorical perception of colour signals in a songbird. Nowicki, 2018.  https://www.nature.com/articles/s41586-018-0377-7

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