Los resultados de una investigación realizada por científicos del Instituto Oceanográfico Scripps, muestra que la visión de los animales marinos invertebrados parece ser particularmente sensible a la cantidad de oxígeno disponible en el agua.

Los investigadores observaron que los bajos niveles de oxígeno provocan que algunos animales queden completamente ciegos. Estas son muy malas noticias, ya que se prevé que a consecuencia del calentamiento global antropológico, los océanos pierdan más oxígeno.

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El oxígeno y la visión

Investigaciones en animales terrestres ya han demostrado que los bajos niveles de oxígeno pueden influir en la visión. De hecho, se sabe que las personas también pueden perder la vista en entornos con poco oxígeno, pero no está claro qué efecto produce la falta de oxígeno en la visión de animales marinos.

Ya hay lugares donde se ha observado una disminución en los niveles de oxígeno, y se espera que esta tendencia se profundice más en las próximas décadas.

Para determinar este efecto, los investigadores estudiaron cuatro animales marinos invertebrados locales de California: calamar, pulpo, cangrejo y langosta.

El equipo recolectó larvas de estos animales y las llevó al laboratorio. Luego observaron cómo reaccionaba la visión las criaturas marinas a medida que la concentración de oxígeno disminuía. Con la ayuda de electrodos conectados a la retina de las larvas, los investigadores fueron capaces de descubrir qué efecto tuvieron los diferentes niveles de oxígeno en su vista.

Los resultados son bastante perturbadores. Tan pronto como el oxígeno comenzó a disminuir, los investigadores notaron inmediatamente un cambio y la visión disminuyó entre 60 y 100 por ciento.

La langosta y el calamar estaban prácticamente ciegos cuando el contenido de oxígeno se redujo a solo el 20 por ciento del nivel de la superficie del mar. La visión del pulpo duró un poco más, y el cangrejo resultó ser el más resistente, pero igual su vista se vio afectada.

Esto es preocupante debido a que muchos animales marinos dependen de las señales lumínicas, y si ya no pueden detectar estas señales, esto podría tener un gran impacto en sus posibilidades de supervivencia.

Un panorama asfixiante

Muchos de estos invertebrados participan en una rutina diaria conocida como migración vertical. Por la noche, nadan cerca de la superficie para alimentarse; mientras que por el día, descienden a mayores profundidades para esconderse del sol (y los depredadores hambrientos que trae).

Larva de pulpo, uno de los organismos estudiados en la investigación.

Para seguir este comportamiento, los animales detectan los cambios en la intensidad de la luz como una guía. Pero ¿y si ya no pueden ver esto? Además, las larvas usan la vista para encontrar presas y evitar a los depredadores.

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Cuando los investigadores restauraron los niveles de oxígeno, afortunadamente para la mayoría de las larvas, la visibilidad también volvió. Esto significa que el daño puede no ser permanente si la exposición es solo de corta duración, aun así hay motivos de preocupación.

El cambio climático tiene un impacto en el contenido de oxígeno de los océanos. Estudios anteriores ya han demostrado que en el sur del océano Índico, el océano Pacífico y el océano Atlántico, ya hay lugares donde se ha observado una disminución en los niveles de oxígeno, y se espera que esta tendencia se profundice más en las próximas décadas.

Referencia: Vision is highly sensitive to oxygen availability in marine invertebrate larvae. Journal of Experimental Biology, 2019. https://doi.org/10.1242/jeb.200899

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