Foto: Universidad de Washington

Además del cambio de pañales sucios, las infecciones de oído en niños pequeños también representan un motivo de insomnio para los padres. En ocasiones, basta con presionar ligeramente la oreja del niño para determinar si se trata de una infección, sin embargo, otras veces se hace difícil detectar el motivo del llanto del bebé, lo que lleva a los padres a acudir al médico.

Un grupo de investigadores de la Universidad de Washington han presentado una solución a este problema, a través de una aplicación para smartphones que puede detectar la acumulación de líquido detrás del tímpano, lo que suele ser un síntoma común de una infección en el oído.

Un cono de papel y una app

Según el Instituto Nacional de Salud de EE.UU. (NIH, por sus siglas en inglés), casi todos los niños han tenido una infección en el oído a la edad de tres años. Por lo general, estas infecciones generan acumulación de líquido en el oído y pueden convertirse en otra patología llamada otitis media con derrame (OME). Aunque este líquido o algunos casos de OME se esfuman por sí mismos, la presencia de líquido en el oído genera un intenso dolor y puede conllevar a la pérdida de la audición.

La aplicación en cuestión, llamada EarHealth, reproduce los sonidos que pasan a través del canal auditivo con un papel doblado en forma de cono. Este papel se pega al móvil y se coloca en el oído. Luego, el sonido ingresa al oído medio, interactúa con los sonidos reproducidos en el móvil, y finalmente regresa al smartphone. Es allí donde la app analiza las fluctuaciones de señal y determina las posibilidades de que exista líquido en el oído.

A través de un comunicado, Shyam Gollakota, coautora de la investigación y profesora de Informática en la Universidad de Washington, afirmó:

Diseñar una herramienta de detección precisa en algo tan ubicuo como un teléfono inteligente puede cambiar el juego para los padres así como para los proveedores de atención médica en regiones con recursos limitados.

Las pruebas de la aplicación

Durante la fase de pruebas, los investigadores utilizaron EarHealth en 53 niños diagnosticados con infecciones en el oído. La mitad de estos pequeños tenían cirugías programadas donde se les extraería el líquido a través de un tubo.

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Los pacientes se evaluaron antes y después del procedimiento con EarHealth, y la app logró un 85 por ciento de precisión al predecir si tenían líquido en el oído. En el caso de los niños que no tenían líquido en el oído, la app realizó predicciones con un 80 por ciento de precisión.

En una prueba diferente, Justin Chan, coautor del estudio, hizo que los padres intentaran utilizar la app en 25 oídos. A pesar de que la precisión no fue tan alta como en las primeras pruebas, las mediciones realizadas por los padres coincidieron con los resultados que obtuvieron los médicos al utilizar EarHealth.

Aplicaciones de la herramienta

Los investigadores afirmaron que la app puede utilizarse para realizar diagnósticos en el hogar cuando los padres sientan preocupación sobre un posible ‘oído enfermo’. Esto les permitiría descartar cualquier problema y evitar una costosa consulta médica.

Sin embargo, Chan considera que los médicos que trabajan en zonas de pocos recursos económicos puedan utilizar la app para detectar infecciones de oído, ya que de hecho, EarHealth es más precisa que un análisis visual de los oídos por parte de los especialistas.

Referencia: Detecting middle ear fluid using smartphones. Science Translational Medicine. 15 May 2019: Vol. 11, Issue 492, eaav1102. DOI: 10.1126/scitranslmed.aav1102

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