La capa de hielo antártico con sus 14 millones de kilómetros cuadrados es, por mucho, la mayor masa de agua dulce en el planeta. Si se derritiera por completo, elevaría el nivel global del mar unos 70 metros, lo que provocaría, además de la desaparición de naciones completas, un cambio importante de la imagen de la Tierra.

Ante este panorama, y teniendo presente que el cambio climático inducido por el hombre avanza rápidamente, los científicos quieren saber qué comportamiento se puede esperar del hielo antártico.

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Una forma de averiguarlo es estudiar cómo ha reaccionado el continente helado a los períodos cálidos ocurridos en tiempos pasados, los cuales podrían ser análogos al calentamiento que experimentamos en la actualidad.

Restos de icebergs

Con la esperanza de descubrir los secretos del pasado climático del continente más austral, un equipo de investigadores a bordo de la embarcación JOIDES Resolution, ha emprendido una expedición de dos meses para excavar en los sedimentos de una sección remota del fondo marino, donde se cree que los antiguos icebergs dejaron pistas.

El barco de investigación JOIDES Resolution rumbo a la Antártida.

Los científicos y la tripulación de la Expedición 382 del Programa Internacional para el Descubrimiento de los Océanos (IODP), planean perforar y extraer núcleos en el lecho del mar de Escocia, frente a la Península Antártica.

Con esta información, los investigadores esperan trazar cómo la capa de hielo se ha comportado en respuesta a los cambios climáticos de los últimos 10 millones de años.

A medida que la nieve cae sobre la Antártida, se acumula lentamente y se convierte en hielo en el interior del continente. Este hielo se convierte en glaciares que eventualmente terminan fluyendo hacia las costas, y en su desplazamiento, incorporan gran cantidad de rocas y polvo.

La Antártida está rodeada por una poderosa corriente que traslada a muchos de estos icebergs hasta la Península Antártica. Allí, en el mar de Escocia, los icebergs son empujados hacia el Océano Austral y comienzan a derretirse, junto con su carga de escombros.

A medida que se derriten, los icebergs dejan caer sus cargas de escombros sobre el fondo del mar, y estas cargas se han venido acumulando en capas durante millones de años.

Debido a que los escombros provienen de diferentes partes de la Antártida llevan diferentes firmas químicas, y los científicos pueden averiguar su procedencia, así como cuándo y cuánto hielo se descargó.

Hurgando en el pasado

Los investigadores están particularmente interesados en dos períodos que pueden ser comparables a las condiciones climáticas actuales.

Los investigadores perforarán en diferentes sitios de la Península Antártica (puntos amarillos) donde se cree que los antiguos icebergs dejaron pistas.

El primero es el Plioceno tardío, de hace unos 3 millones de años, un período en el que los niveles de dióxido de carbono eran de alrededor de 400 partes por millón, aproximadamente lo que es hoy, y las temperaturas eran cercanas a las esperadas para el final del siglo XXI.

El otro, fue una ola de calor que ocurrió entre los períodos de glaciación hace unos 120.000 años, cuando el nivel del mar subió repentinamente entre 4,5 y 9 metros.

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Los científicos planean perforar los sedimentos cuyas superficies se encuentran a 4.000 metros  por debajo de la superficie del océano, con el fin de extraer núcleos de unos 600 metros de largo, en hasta media docena de sitios cuidadosamente seleccionados.

El equipo de investigación manifiesta que el análisis de estas muestras revelará valiosa información acerca del comportamiento pasado de la Antártida y nos ayudará a tener una mejor comprensión de los escenarios futuros.

Referencia: Expedition 382 Scientific Prospectus: Iceberg Alley and South Falkland Slope Ice and Ocean Dynamics. International Ocean Discovery Program, 2018. https://doi.org/​10.14379/​iodp.sp.382.2018

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